Arecibo debe su nombre no solo al impresionante y espectacular telescopio que se ha hecho famoso en ambos mundos ojo de oro y Jodie Fosters Contacto. La instalación también ha ganado premios en ingeniería mecánica, ingeniería informática e ingeniería eléctrica. Arecibo incluso se incluyó en el Registro Nacional de Lugares Históricos de EE. UU. en 2008.

El sitio también tiene una serie de radares de exploración del cielo y hardware lidar que permanecen operativos hasta el día de hoy. Doce millas (19 km) al norte del resort se encuentra el pueblo de Arecibo, donde 88,000 residentes llaman hogar a esta zona colonial de cuatro siglos de antigüedad de Puerto Rico.

Pero el legado de Arecibo en astronomía de radio y radar y física atmosférica, así como su búsqueda de inteligencia extraterrestre y objetos dañinos cercanos a la Tierra, tuvo orígenes más oscuros.

Observatorio de Arecibo y la Guerra Fría

En la década de 1950, las tensiones entre Estados Unidos y la Unión Soviética se enfriaron hasta el punto de la Guerra Fría. Si bien ambas superpotencias construyeron arsenales de misiles balísticos capaces de arrasar ciudades, el Departamento de Defensa buscó nuevas formas de interceptar las ojivas soviéticas entrantes en caso de que se acercaran a las costas de Estados Unidos.

La Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada (ARPA) reconoció que los señuelos de radar dificultarían la detección, y mucho menos contrarrestar, las armas de largo alcance. Pero pronto descubrieron que las ojivas de alta velocidad ionizan áreas de la atmósfera que reflejan ondas de radio, lo que permite que detectores de radar sensibles las rastreen adecuadamente. Como beneficio adicional, dichos datos de radar podrían usarse para mejorar nuestra comprensión de la ionosfera, una capa atmosférica altamente ionizada que se extiende desde aproximadamente 30 millas (50 km) hasta 600 millas (960 km) sobre la Tierra.

En 1958, la Universidad de Cornell propuso a ARPA un ambicioso observatorio de radio diseñado como una instalación de doble uso para radioastronomía y física ionosférica. Los primeros planes requerían un reflector parabólico fijo (en forma de cúpula esférica invertida) coronado por una torre que albergaba la antena ‘alimentada’ en el foco central del enorme plato de abajo. Sin embargo, en lugar de una torre, los diseñadores finalmente eligieron un alimentador suspendido para limitar las dificultades funcionales y ahorrar millones de dólares en costos.

La solución de Arecibo, por lo tanto, fue elevar sus antenas receptoras, receptores secundarios y terciarios y la electrónica a horcajadas sobre dos grandes soportes metálicos, uno en forma de anillo y otro en forma de arco. Estos estaban conectados a un trío de grandes torres por grupos de cables de suspensión de 3 pulgadas (8 cm) de espesor, lo que le daba al reflector una vista del cielo prácticamente sin obstrucciones.



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