A medida que se acelera la tendencia hacia la descarbonización, las partes interesadas en los combustibles fósiles confían en los productos petroquímicos para hacerse un hueco en la economía mundial. Las telas sintéticas ofrecen ese nicho. Sin embargo, la ventana de oportunidad se está reduciendo a medida que la industria del reciclaje de telas se acelera, como lo muestran UNIFI y sus socios.

Industria de materiales descubre el reciclaje

No hace mucho tiempo, convertir botellas de plástico y otros desechos en telas era un nicho ocupado por un puñado de pioneros. Ahora, el movimiento de reciclaje se ha generalizado y los recicladores como Unifi se esfuerzan por expandir sus fuentes de desechos en asociación con fabricantes entusiastas.

El producto insignia de Unifi es una gama de hilos de poliéster reciclado bajo la marca REPREVE. La empresa comenzó reciclando botellas de plástico. Ya en 2011, comenzó a agregar desechos de fábrica de ropa preconsumo a la mezcla. Para concretar una fuente de suministro, Unifi lanzó una nueva iniciativa llamada Repreve Textile Takeback Program.

Los primeros socios fueron el especialista en polar Polartec y el fabricante de ropa Peckham, Inc.

Polartec fue un socio natural en este programa, ya que fue pionero en el uso de botellas de plástico recicladas para fabricar forros polares de alto rendimiento en 1993. La colaboración con Unifi en 2011 también se basó en colaboraciones anteriores entre las dos empresas y permitió que Polartec aumentara su línea de productos reciclados de menos del 1 % a más del 30 % en solo cuatro años.

“Polartec fue pionera en la categoría de telas recicladas y continuamos con nuestro compromiso de reducir nuestra huella general. En 2011, más del 40 % de nuestra producción total utilizará hilos REPREVE 100 reciclados, y esperamos que esa cifra aumente en 2012 y más allá”, dijo el CEO de Polartec. Andy Vecchione en un comunicado de prensa.

Upcycling para la sostenibilidad

Vecchione también destacó la importancia de reciclar los desechos de la fábrica para crear nuevos tejidos de alta calidad, en lugar de reciclarlos o desecharlos.

«En la fabricación típica de prendas de vestir, del 10 al 20 por ciento de todas las telas producidas se convierten en recortes que sobran después de cortar los paneles de tela», señaló. “En el pasado, esta sustancia se convertía en algodón o simplemente se enviaba al vertedero. Ahora podemos utilizar este flujo de residuos para crear nuevos tejidos Polartec de la más alta calidad”.

Desde entonces, Polartec ha estado ocupado. En 2018, la empresa lanzó una línea de aislamiento 100% reciclado denominada Power Fill. En 2019, la compañía anunció una nueva iniciativa de «ingeniería ecológica» en asociación con Unifi y el cortador de carbono Intrinsic Materials, con el objetivo de utilizar materiales 100 % reciclados y biodegradables en toda su línea de productos.

Cerrando el ciclo del reciclaje

El programa de reciclaje textil de recuperación de Unifi también ha crecido y se ha expandido para incluir tanto los desechos posconsumo como los desechos de fábrica preconsumo, tanto teñidos como sin teñir.

La semana pasada, la compañía anunció una expansión significativa del programa para subrayar su enfoque en un modelo de fabricación circular.

«Estamos emocionados de expandir Textile Takeback™ para ofrecer a nuestros socios una solución sostenible que ayude a crear una cadena de suministro más circular para todos», dijo el CEO de Unifi, Eddie Ingle.

El anuncio fue escaso en detalles, pero sugiere que Unifi espera hacer crecer su cadena de suministro de residuos a nivel mundial y expandirse también a nuevas aplicaciones.

Unifi también destacó cómo la demanda de materiales más sostenibles en el lado de la fabricación está impulsando la expansión. La compañía ya cuenta con marcas de consumo líderes como The North Face, Levi’s, Nike y Patagonia en su lista Repreve de ropa hecha con botellas 100% recicladas, y claramente tiene la intención de traer más a bordo.

«Encontrar nuevas formas de ayudar a nuestros socios a lograr sus objetivos de sustentabilidad es siempre una prioridad», dijo Meredith Boyd, vicepresidenta sénior de Tecnología, Innovación y Sustentabilidad de Unifi.

El ángulo militar de EE. UU.

Como consumidor líder de bienes y servicios, el Departamento de Defensa de EE. UU. está bien posicionado para impulsar el reciclaje petroquímico. Esto podría convertirse en otro factor que impulse a los nuevos productos petroquímicos fuera de la industria de la confección.

Eso parece estar en proceso. El ejército de EE. UU. es cliente de los socios originales de Textile Takeback, Polartec y Peckham. Polartec ha utilizado este acuerdo para ampliar su línea de productos.

En 2019, Polartec anunció su nueva colección Military Issue basada en el «Sistema extendido de ropa para clima frío GEN III» emitido para el ejército de EE. UU. En la medida en que Polartec introduzca textiles reciclados en la nueva línea, tendrá una ventaja de sostenibilidad sobre los productos militares de imitación.

Por un lado, el ejército de los EE. UU. parece estar a bordo. El mes pasado, la Guarnición Benelux del Ejército en Bélgica publicó un artículo que destaca los objetivos de reciclaje posconsumo del Ejército. El artículo también planteó algunas preguntas importantes sobre la cultura del descarte en general y los plásticos en particular.

“En los últimos años, el impacto negativo de nuestra forma de vida actual en el planeta ha sido bien documentado a través de campañas de concientización y en los medios de comunicación”, afirmó la División Ambiental de USAG Benelux. “La extracción y procesamiento de materiales, combustibles y alimentos necesarios para nuestra vida diaria es actualmente responsable de la mitad de todas las emisiones globales de gases de efecto invernadero”.

«Además, se espera que las emisiones de gases de la producción de plástico se dupliquen en unas pocas décadas si nada cambia», agregaron, y señalaron que el objetivo de reciclaje actual del Ejército es del 50 % para el año fiscal 25 y del 75 % para el año fiscal 30.

Eso es un gran salto de la tasa de reciclaje total actual, que el Ejército sitúa en el 34 % en los EE. UU. y el 46 % en la UE. USAG Benelux ya tiene ese golpe, reclamando una tasa de reciclaje FY22 del 81,6%.

Más allá del reciclaje

Las partes interesadas en la industria petroquímica de EE. UU. pueden esperar que las políticas federales de incorporación ayuden a impulsar la demanda interna de nuevos materiales petroquímicos. Sin embargo, se enfrentará a la competencia de productos de base biológica y de productos reciclados.

Por ejemplo, la primavera pasada, el ejército publicó una licitación en el campo de tejidos, materiales y textiles de base biológica para aplicaciones militares.

“Los objetivos de este tema son (1) demostrar un material de base biológica en aplicaciones de tela/material que ofrezca un rendimiento equivalente o superior en términos de seguridad, ajuste, forma y función, (2) capacidad de soporte mejorada para cinturones de seguridad, asientos cubiertas, cubiertas de lona, ​​cubiertas de todo tipo, y (3) mayor tiempo de detección mediante el uso de materiales naturales con fines de camuflaje en lugar de los materiales sintéticos brillantes o reflectantes estándar comercializados como camuflaje”, explicó el Ejército.

Además del abastecimiento nacional y el rendimiento de alta calidad, el Ejército también pidió que las alternativas de base biológica cuesten mucho menos y sean «ambientalmente renovables».

El Departamento de Defensa de EE. UU. está detrás del nuevo consorcio BioMADE formado en 2020 para acelerar la bioeconomía nacional en todos los ámbitos. Estén atentos para obtener más información sobre esto, incluida una conexión interesante con el calamar.

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Foto (recortada): ropa hecha con petroquímicos reciclados a través de repreve.com.


 

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