A estas alturas, ya ha oído hablar de la constelación de satélites SpaceX Starlink, que actualmente se está lanzando a la órbita terrestre baja (LEO). Más de 2000 satélites ya han entrado en sus órbitas de 550 kilómetros y otros 2400 se sumarán a esta constelación de Generación 1 en los próximos años.

Además, la Comisión Federal de Comunicaciones (FCC) de EE. UU. ya otorgó a SpaceX la aprobación para la constelación de Generación 2 de 40,000 satélites, que se espera que se complete en algún momento de 2027. La constelación final de 10.000 millones de dólares generará más de 30.000 millones de dólares anuales a partir de suscripciones y ventas de hardware.

No hay forma de evitar que este rentable tren salga de la estación. Con un cuarto de millón de suscriptores ya y millones más en camino, Starlink será una gran ayuda para conectar a las personas a Internet de alta velocidad incluso en medio del Sahara.

Rentable, pero problemático?

Pero todos estos éxitos se ven contrarrestados por algunos inconvenientes técnicos. A altitudes de 550 km (340 millas), el tiempo de decaimiento orbital debido a la fricción atmosférica es de unos 10 años. Eso significa que después de solo una década, los satélites se ralentizarán lo suficiente como para salirse de órbita. Según Hugh Lewis, jefe del Grupo de Investigación Astronáutica de la Universidad de Southampton en el Reino Unido, SpaceX necesita lanzar más de 4000 de estos satélites de un millón de dólares cada cinco años para mantenerse al día con el reingreso.

Mientras tanto, el sol no es amigo de estos satélites. La tormenta geomagnética más reciente del 4 de febrero de 2022 provocó la salida de órbita de 40 de los 49 satélites Gen 1 lanzados ese día. Las condiciones del clima espacial afectarán significativamente a esta constelación no probada, especialmente cuando el ciclo actual de manchas solares se acerque a su máximo alrededor de 2025.

Lo que todo esto significa para los astrónomos aficionados y profesionales ahora es una historia bien conocida a la que muchos de ustedes probablemente han estado prestando mucha atención.

Problemas con la observación del crepúsculo

Cuando los satélites Starlink se ponen por primera vez en órbita de transferencia minutos después del lanzamiento, pueden ser tan brillantes como estrellas de magnitud 2,6 que se mueven a altas velocidades angulares. Una docena o más siguen prácticamente el mismo camino a través del cielo, como perlas en un collar. Después de una semana, se habrán expandido a su órbita designada de 550 km (340 millas), después de lo cual se desvanecerán a una magnitud de aproximadamente 5,5. Esto incluye la gama completa de tamaños aparentes que son fácilmente visibles a simple vista, incluso en algunos entornos urbanos.

A estas alturas, muchos de ustedes han visto los satélites Starlink surcando los cielos crepusculares. Incluso es posible que los haya capturado intencionalmente con una fotografía de campo de estrellas de gran apertura, o que sin darse cuenta haya visto su presencia al fotografiar a través de su telescopio mientras bombardeaban su imagen de la Nebulosa de Orión. Los servicios como Heavens-Above incluso brindan pronósticos diarios de cuándo y dónde buscar, para que pueda detectarlos fácilmente. En muchos sentidos, esto recuerda a las bengalas de iridio que fueron tan populares a principios de la década de 2000.

Pero para cuando Gen-2 esté completo en cinco años, diez veces más rayas cruzarán los cielos crepusculares, ¡y ni siquiera necesitará un servicio de pronóstico para ayudarlo a detectarlos y planificar sus disparos! Afortunadamente, en magnitudes aparentes de 4 a 6, los satélites son en gran medida invisibles para el observador urbano/suburbano contaminado con luz. Debido a que el crepúsculo generalmente reina cuando todavía está conduciendo hacia su ubicación oscura, dejando que su telescopio se enfríe o tal vez observando los planetas más brillantes, los satélites en la hora posterior a la puesta del sol o antes de la salida del sol pueden no ser tan problemáticos para los astrónomos aficionados.

Pero espiritual y estéticamente, para muchas personas son una aterradora intrusión en un momento primordial en el que contemplar la majestuosidad del espacio y nuestro lugar en él.



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