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Messier 76, la pequeña nebulosa con mancuernas, es una impresionante nebulosa planetaria que puede resultar un desafío para los telescopios pequeños. Imagen: Peter Goodhew.

Una de las cuatro únicas nebulosas planetarias incluidas en el famoso catálogo de Charles Messier, la fabulosa Messier 76 (NGC 650/651) en Perseus recompensa a los observadores y fotógrafos por igual con su espectacular apariencia de dos lóbulos, la de la famosa Dumbbell of Summer se asemeja suficientemente a Nebula (Messier 27) en Vulpecula para ganarse el apodo de «Little Dumbbell». Si bien M76 es un poco más débil y más pequeño que M27, y tiene una reputación no deseada pero bien merecida como uno de los objetos más difíciles de observar en la lista de Messier, un telescopio pequeño lo identificará y los telescopios en el rango de 200-250 mm. (8-10 a 10) el rango lo identificará -pulgadas) la clase puede comenzar a definir y detallar su forma distintiva y brumoso.

Messier 76 es una nebulosa planetaria hermosa y de aspecto dramático que reside en la magnífica constelación de Perseo en el lejano norte. Las nebulosas planetarias son el término de corta duración en la vida de las estrellas similares al Sol, sus capas exteriores son expulsadas, exponiendo el núcleo caliente como el remanente en constante enfriamiento de una enana blanca cuya poderosa radiación ultravioleta ioniza la delgada envoltura circundante, creando un increíble variedad de hermosas nebulosas.

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La pequeña nebulosa Dumbbell esbozada a través de un dobsoniano de 203 mm por Jeremy Pérez.

La figura del reloj de arena de M76

Messier 76 exhibe una estructura bipolar notable en imágenes profundas, un área central más brillante a la que se ha denominado «caja», «corcho» o «reloj de arena», con dos bucles o lóbulos nebulosos. Uno podría compararlo con una galaxia espiral barrada con una barra central masiva alrededor de la cual los brazos espirales se enrollan desde cada extremo;no hay evidencia de una estructura de anillo similar a M57. En muchos sentidos, esta es la alegría de las nebulosas planetarias, la singularidad de cada uno de estos objetos con sus intrincadas estructuras inherentes esculpidas por las interacciones de las capas externas expulsadas de la estrella moribunda durante su fase de gigante roja con arados de material expulsado de movimiento más rápido más reciente. en él, creando una serie de ondas de choque.

La apariencia de M76 es algo así como una ilusión causada por su alineación con la Tierra; La analogía de las galaxias vuelve a ser relevante, ya que vemos algunas galaxias de frente, algunas inclinadas hacia nuestra línea de visión, mientras que estas aparecen espectacularmente de canto. Vemos la mancuerna pequeña de lado, mirando hacia su ecuador (el ángulo es de 75 grados); Si pudiéramos mirar directamente hacia el centro de uno de los lóbulos, parecería un anillo, como es el caso de Messier 57. Los astrónomos han determinado que el lóbulo noroeste apunta en nuestra dirección y que el «tapón» central se expande a unos 45 km/s.

¿Qué tan lejos?

No está claro qué tan lejos está M76 y, por lo tanto, qué tan grande es. La literatura da distancias de 2.500 a 12.000 años luz, pero es probable un valor de 4.000 años luz, con la nebulosa abarcando unos tres años luz. La estrella central, un remanente de enana blanca, podría tener una temperatura de hasta 140.000 grados centígrados, y en 1973 se descubrió que tenía una estrella compañera a solo 1,4 segundos de arco de distancia, lo que equivale a entre 16.000 y 20.000 años luz. Se descubrió que el compañero en sí estaba duplicado en 1995 después de las observaciones del Hubble, pero ahora no está claro si el par está relacionado físicamente con la enana blanca.

M76 fue descubierto por Pierre Mechain en 1780 y siete años despuésWilliam Herschel lo observó con su telescopio mucho más grande. Herschel vio los dos lóbulos y los confundió con dos objetos separados, lo que explica el número doble de NGC 650 y 651 asignado al Small Dumbbell. En 1891, Isaac Roberts fue el primero en proporcionar evidencia fotográfica de la verdadera naturaleza de la nebulosa. Como todos los planetas, M76 es efímero y su destino es dispersarse gradualmente en el medio interestelar durante los próximos miles de años.

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Messier 76 está en el extremo noroeste del cuadrante de Perseo. Un gráfico de Greg Smye-Rumsby.

como observar

Messier 76 se encuentra en la gloriosa constelación de Perseo de finales de otoño/principios de invierno, a través de la cual fluye la Vía Láctea invernal y que contiene un puñado de prominentes cúmulos estelares abiertos y nebulosas, incluido el magnífico Doble Cúmulo. M76 se encuentra en el extremo noroeste de Perseo, cerca de sus fronteras con Andrómeda y Casiopea. Se encuentra aproximadamente a mitad de camino entre las estrellas de magnitud +2,1 gamma (γ) Cassiopeiae y Gamma Andromedae, siendo esta última una binaria de magnífico contraste de color. Acercándonos un poco, la magnitud +4 phi (φ) Persei está justo por debajo de un grado SSE. M76 es circumpolar (nunca se pone) desde el Reino Unido y alcanzará el cenit con precisión alrededor de las 23:00 GMT a fines de octubre o principios de noviembre (el British Summer Times (BST) finaliza a las 2:00 BST del 30 de octubre).

Aunque M76 está catalogado como de magnitud +10,4 y tiene un diámetro aparente de 163″ x 107″, muchos observadores encuentran que es un objetivo más fácil de encontrar y observar de lo que podría sugerir su tamaño. Si lo buscas en un lugar oscuro del campo en una noche muy transparente y sin luna, prueba con unos prismáticos 10 x 50. De lo contrario, un telescopio de 80 mm debería empacarlo. Si no lo ve al principio, intente el ingenioso truco de mirar hacia otro lado y aumente la ampliación (lo que también aumenta el contraste). Neil Bone, nuestro colega muy extrañado, informó que M76 era visible a través de su telescopio de 80 mm a 40x pero no a 20x y que parecía «parpadear» cuando cambiaba entre vistas normales y de rebote.

M76 responde bien a los filtros de banda estrecha: se obtienen buenos resultados con un filtro de ultra alto contraste (UHC) o con un filtro de oxígeno III (O-III), que solo transmite la luz del oxígeno doblemente ionizado, la emisión dominante de M76.

Un telescopio de apertura mediana a grande, digamos de 200 mm a 300 mm (12 pulgadas), puede revelar la forma interna de reloj de arena o mancuerna de M76, y la mayoría de los observadores evalúan el lóbulo suroeste, que puede verse en forma de un arco semicircular, que el observador estadounidense Stephen James O’Meara describe que tiene un ala de mariposa más brillante y mejor definida que su contraparte del noreste. Cómo lo ves

Ambos lóbulos están incrustados en un halo envolvente más tenue, y la forma general de la nebulosa es muy agradable y fotogénica, especialmente en imágenes profundas de aficionados.

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Parte de la Nebulosa Pequeña Dumbbell fotografiada por el Telescopio Espacial Hubble. Imagen: NASA, ESA.

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