Una exposición de tiempo captura los rastros que dejaron los satélites Starlink Internet Relay después de que fueron lanzados a la órbita terrestre baja el año pasado. Imagen: Andreas Möller

Una nueva investigación muestra que un número cada vez mayor de satélites, las llamadas «megaconstelaciones» dedicadas a la Internet basada en el espacio y otros servicios comerciales, generan más contaminación lumínica o luz del cielo de lo que se pensaba.

Un análisis en Notas mensuales de la Royal Astronomical Society: cartas concluye que el brillo general del cielo nocturno podría aumentar en más de un 10 por ciento en una gran parte del planeta.

«Nuestra principal motivación fue estimar la contribución potencial al brillo del cielo nocturno de fuentes externas como objetos espaciales en órbita», dijo Miroslav Kocifaj de la Academia Eslovaca de Ciencias y la Universidad Comenius en Eslovaquia, quien dirigió el estudio.

«Esperábamos que el aumento en el brillo del cielo fuera marginal, si lo hubiera, pero nuestras primeras estimaciones teóricas resultaron ser extremadamente sorprendentes y, por lo tanto, nos animaron a informar nuestros resultados de inmediato».

El estudio examinó el efecto general de un número creciente de satélites, etapas de cohetes gastadas y desechos espaciales sobre la luminancia general del cielo nocturno en contraposición a los efectos de los satélites individuales y los «rastros de luz» que pueden producir en fotografías de larga exposición. Los investigadores desarrollaron un modelo basado en las distribuciones de tamaño conocidas y el brillo de objetos conocidos en órbita.

«A diferencia de la contaminación lumínica terrestre, este tipo de luz artificial se puede ver en el cielo nocturno sobre gran parte de la superficie terrestre», dijo John Barentine, director de políticas públicas de la Asociación Internacional de Cielo Oscuro y coautor. «Los astrónomos construyen observatorios lejos de las luces de la ciudad para buscar cielos oscuros, pero esta forma de contaminación lumínica tiene un rango geográfico mucho más amplio».

La Comisión Federal de Comunicaciones de EE. UU. Tiene solicitudes de licencia para más de 81.000 satélites para el programa Starlink OneWeb de SpaceX y una constelación de satélites de retransmisión de Internet planificada por Amazon. SpaceX lanzó 1.385 Starlinks a partir del 1 de abril y OneWeb lanzó 146.

Los autores del nuevo estudio señalan que SpaceX y otros fabricantes de satélites están haciendo esfuerzos de buena fe para minimizar el brillo de sus naves espaciales, pero el brillo del cielo nocturno seguirá aumentando.

“La nube de objetos artificiales, que orbita la Tierra y consta de satélites operativos y fuera de servicio, partes de vehículos de lanzamiento, fragmentos y partículas pequeñas con tamaños característicos desde micrómetros hasta varias decenas de metros, refleja y dispersa la luz solar a los observadores terrestres. Los investigadores escriben.

“Cuando se obtienen imágenes con detectores de alta resolución angular y alta sensibilidad, muchos de estos objetos aparecen como franjas individuales en imágenes científicas. Sin embargo, cuando se observa con detectores de sensibilidad relativamente baja, como el ojo humano desnudo o con fotómetros de baja resolución angular, su efecto combinado es el de un componente de brillo difuso del cielo nocturno, muy parecido al fondo de luz estelar integrado sin resolver de la Vía Láctea. «

Llegan a la conclusión de que las estimaciones de esta «luz del cielo recién reconocida» pueden haber alcanzado ya un umbral cenital del 10 por ciento por encima de la luminancia de un cielo nocturno natural. Esto excede la «línea roja» de la Unión Astronómica Internacional sobre Contaminación Lumínica para los observatorios astronómicos.

«Se espera que las futuras megaconstelaciones de satélites aumenten significativamente esta fuente de contaminación lumínica», concluyen los investigadores.



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