Unas 335 personas morirán hoy en Estados Unidos a causa de la COVID, una enfermedad para la que existen vacunas, tratamientos y precauciones altamente eficaces. ¿Quién más se está muriendo y por qué?

Las personas mayores siempre han sido particularmente vulnerables y ahora representan una mayor proporción del número de muertes por COVID que en cualquier otro momento durante la pandemia. Si bien el número total de muertes por COVID ha disminuido, la carga de mortalidad se está trasladando aún más a las personas mayores de 64 años. Y las muertes en hogares de ancianos están aumentando nuevamente, incluso cuando COVID sigue siendo una de las principales causas de muerte para todas las edades. Según un análisis reciente de Kaiser Family Foundation, las muertes por COVID entre personas de 65 años o más se duplicaron con creces entre abril y julio de este año, aumentando en un 125 por ciento. Esa tendencia se intensificó con la edad: más de una cuarta parte de todas las muertes por COVID durante la pandemia tenían 85 años o más, pero esa proporción ha aumentado al menos al 38 por ciento desde mayo.

El lugar donde vive la gente también afecta su nivel de riesgo. Inicialmente, la pandemia afectó más a las áreas urbanas, pero la mortalidad aumentó drásticamente en las áreas rurales durante el verano de 2020, un patrón que ha persistido. Actualmente, la brecha se está reduciendo, pero las personas que viven en áreas rurales siguen muriendo a tasas significativamente más altas. Las tasas de mortalidad rural cayeron de un 92,2 por ciento más alto que las tasas urbanas a fines de septiembre a un 38,9 por ciento más alto a mediados de octubre.

El racismo y la discriminación también juegan un papel descomunal en las muertes por COVID. Si bien las disparidades en las tasas de mortalidad por raza ajustadas por edad se han reducido recientemente, los expertos predicen que a medida que aumentan las desigualdades, es probable que vuelvan a aumentar.

Durante las últimas semanas, el número de muertes por COVID en EE. UU. se ha mantenido bastante constante, con 2344 personas falleciendo a causa de la enfermedad en los siete días que terminaron el 9 de noviembre, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU. A pesar de esto, EE. UU. todavía representa una gran parte de todas las muertes confirmadas por COVID en todo el mundo, y tiene la mayor cantidad de muertes confirmadas por COVID de cualquier país. Según los CDC, ha habido más de 1,2 millones de muertes en los EE. UU. desde febrero de 2020, víctimas que han transformado casi todos los aspectos de la vida estadounidense. La enfermedad viral se ha mantenido como una de las principales causas de muerte durante la pandemia. Y la expectativa de vida general en los EE. UU. ha disminuido significativamente desde que comenzó la crisis. «Esto no tiene precedentes», dijo Kristin Urquiza, cofundadora de Marked by COVID, una red de defensa que conmemora a las víctimas de la enfermedad. «Y no creo que eso vaya a detenerse pronto».

El gráfico de áreas muestra la proporción de muertes por COVID en los EE. UU. por grupo de edad (menores de 65, 65-74, 75-84, 85+) desde abril de 2020 hasta septiembre de 2022.


Crédito: Amanda Montañez; Fuente: Fundación de la Familia Kaiser

Más de 200 000 personas ya han muerto por COVID en los EE. UU. en 2022, y la administración del presidente Joe Biden espera entre 30 000 y 70 000 muertes más este invierno. En comparación, un mal año de gripe provoca unas 50.000 muertes.

Sin embargo, la financiación pública para las mismas vacunas y tratamientos que han reducido el riesgo de muerte por COVID-19 ha disminuido o desaparecido. En los próximos cuatro meses, estas herramientas clave solo estarán disponibles para aquellos que puedan pagarlas en el mercado privado a medida que se agoten los subsidios federales actuales, una situación que podría dificultar el acceso y el uso. «Da miedo pensar en lo que sucederá cuando haya un próximo pico si estas cosas no regresan», dice Elizabeth Wrigley-Field, demógrafa y socióloga de la Universidad de Minnesota.

En el pico de la ola de muertes más reciente en agosto, el 91,9 por ciento de todas las muertes en todo el país fueron personas de 65 años o más, la mayor proporción de cualquier ola pandémica, incluso más que en abril de 2020.

Los centros de atención a largo plazo se han visto muy afectados durante la pandemia, y los residentes y el personal representan aproximadamente una quinta parte de todas las muertes por COVID. En 2021, las vacunas y los tratamientos ayudaron a aliviar esos golpes. Pero las muertes por COVID en los hogares de ancianos ahora han aumentado nuevamente. De abril a agosto de este año, ese número se triplicó con creces.

Aunque la mayoría de las muertes relacionadas con la COVID afectan a las personas mayores, las personas más jóvenes siguen muriendo a tasas más altas de lo normal debido a la enfermedad, en particular aquellos que trabajan en sectores críticos, según muestra la investigación. En condiciones normales en los EE. UU., «los jóvenes rara vez mueren», dice Justin Feldman, académico visitante del Centro de Salud y Derechos Humanos François-Xavier Bagnoud de Harvard que estudia la desigualdad social. Pero ahora, dice, «el exceso de mortalidad es bastante alto para todas las edades y excepcionalmente alto en los EE. UU. en comparación con otros países ricos».

Cuando se trata de raza, etnia y geografía, también surgen otros patrones. Sin embargo, los expertos advierten que es probable que tales cambios sean temporales.

Cada otoño, las tasas de mortalidad por COVID entre los blancos se han acercado o superado a las de los negros. Pero las muertes de personas racialmente disminuidas se han disparado nuevamente durante las oleadas cuando aumenta la tasa general de mortalidad por COVID. Los expertos esperan el mismo patrón de desigualdad en futuros aumentos. “Los blancos tienen más probabilidades de morir durante ciertos períodos cuando el número total de muertes es menor. Y es más probable que los negros mueran durante otros períodos en los que el número de muertes es mayor», dice Feldman. «Y eso ni siquiera reconoce a los nativos americanos, los nativos de Alaska y los isleños del Pacífico, que han tenido las tasas de mortalidad más altas en cualquier momento y, a menudo, están excluidos de este tipo de análisis».

Dos años después de la pandemia, las muertes por todas las causas entre los pueblos indígenas y los isleños del Pacífico fueron más altas que antes de la COVID, según un estudio publicado en septiembre. Los cambios en la esperanza de vida también han afectado más a las personas de color. Los negros, los hispanos y los nativos americanos en áreas rurales tuvieron el 2021 más mortífero de COVID entre cualquier grupo racial o étnico relativamente grande en los EE. UU., según un documento preliminar que aún no ha sido revisado por pares. Estas desigualdades a menudo se exacerban en las áreas rurales con un acceso más deficiente a la atención médica y una población de mayor edad y más enferma, y ​​con frecuencia tasas de vacunación más bajas.

Las vacunas COVID han ayudado a reducir algunas disparidades. «La vacunación reduce la desigualdad racial», dice Feldman. “Es tan simple como eso.” Pero persisten los mismos factores que ponen en riesgo a muchas personas de color, incluido el racismo y la opresión sistémica. Por ejemplo, el acceso a refuerzos en comunidades de color ha sido injusto y ha inflado las tasas de mortalidad.

No estar vacunado sigue siendo un factor de riesgo importante para morir por COVID. En agosto de 2022, murieron seis veces más personas no vacunadas que aquellas que recibieron al menos la primera serie de la vacuna, según los CDC. Y las personas no vacunadas de 50 años o más tenían 12 veces más probabilidades de morir que sus pares vacunados y doblemente reforzados.

Debido a que una gran parte de la población de EE. UU. ha recibido al menos una vacuna contra el COVID, la mayoría de las muertes se producen ahora entre personas vacunadas. En julio, el 59 por ciento de las muertes por COVID ocurrieron entre los vacunados y el 39 por ciento entre los que habían recibido una o más vacunas de refuerzo. Eso no significa que las vacunas ya no funcionen; Siguen siendo muy eficaces para reducir el riesgo de enfermedades graves y muerte. Pero su eficacia disminuye con el tiempo, y las inyecciones de refuerzo continuas deben combinarse con otras precauciones para prevenir enfermedades y la muerte. En agosto, las personas de 50 años o más que fueron vacunadas y recibieron solo un refuerzo tenían tres veces más probabilidades de morir que las personas que recibieron dos o más refuerzos, según los CDC.

Solo el 10.1 por ciento de los estadounidenses de cinco años o más han recibido el refuerzo bivalente relativamente nuevo, que es altamente efectivo contra las variantes omicron del SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID. Más de 14 millones de estadounidenses mayores de 65 años (o casi el 27 por ciento) han recibido la vacuna actualizada, una tasa más alta que la de los estadounidenses más jóvenes, pero no comparable con la ingesta de las dos primeras dosis. «Nunca antes habíamos trabajado tan duro para que las vacunas de refuerzo estén disponibles y sean accesibles como lo hemos hecho con las vacunas de inmunización primaria», dice Wrigley-Field. Las vacunas de refuerzo no solo son fundamentales para reducir las hospitalizaciones y las muertes para todos, sino también para debilitar las cadenas de transmisión y ayudar a proteger a los más vulnerables.

Los medicamentos antivirales y los tratamientos con anticuerpos monoclonales, que pueden ser extremadamente efectivos para prevenir la hospitalización y la muerte, también se subutilizan y se distribuyen de manera injusta. Los códigos postales con las personas en mayor riesgo tienen la ingesta más baja de antivirales, a pesar de tener la mayoría de los dispensarios, encontró un estudio de los CDC. Otro estudio de los CDC mostró que las personas de color tenían menos probabilidades de contraer anticuerpos monoclonales que las personas blancas. Entre mayo y principios de julio, solo el 11 por ciento de las personas que dieron positivo por COVID dijeron que les recetaron medicamentos antivirales. En particular, según otro estudio, las personas de mayores ingresos tenían más del doble de probabilidades de recibir el poderoso medicamento antiviral Paxlovid que las personas de bajos ingresos. Se estima que el 42 por ciento de los condados de EE. UU. eran «desiertos de Paxlovid» a partir de marzo, según un análisis realizado por un centro de distribución de drogas.

Alrededor de 8,7 millones de estadounidenses están inmunocomprometidos, lo que los pone en mayor riesgo de morir por COVID. Pero solo alrededor del 5,3 por ciento de ellos han recibido Evusheld, un tratamiento que puede prevenir consecuencias graves durante seis meses, estimó el CDC en septiembre.

“Todavía estamos en medio de esta crisis”, dice Urquiza. «Los más débiles no son simplemente dejados atrás, sino condenados a muerte».

Esto puede parecer una historia sobre números. No lo es. Es una historia sobre personas. Muchas de sus historias fueron compiladas por Alex Goldstein, el fundador de caras de covid, un proyecto en línea creado para mostrar las historias detrás de las estadísticas y para honrar las vidas perdidas y aquellos que las lloran. «Todos perdimos algo cuando murió su ser querido», dice Goldstein. “Mi mayor temor siempre ha sido que si no aprendemos las lecciones de esta pandemia, que creo que está sucediendo en este momento, la próxima nos golpeará 10 veces más”, agrega. «Creo que estamos demostrando que somos completamente incapaces de encargarnos de este tipo de desafíos. Y eso me asusta para el futuro”.



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