El avance demuestra la viabilidad fundamental de la energía de fusión, un objetivo que los investigadores han perseguido desde la década de 1950. Pero el experimento científico requirió los láseres más poderosos del mundo y no es una ruta práctica inmediata hacia la energía de fusión. Se necesitan muchos más avances científicos y técnicos para transformar la fusión de un experimento de laboratorio en una tecnología comercial que pueda entregar energía confiable y libre de carbono a la red.

En las reacciones de fusión, ya sea en un reactor o en el núcleo de una estrella, los átomos chocan entre sí hasta que se fusionan, liberando energía en el proceso. El objetivo de la energía de fusión es obtener más energía de la reacción de la que se utiliza para excitar y mantener el combustible, y hacerlo de manera controlada. Hasta ahora esto nunca ha sido probado.

La reacción de fusión en el NIF logró esto, produciendo 3,15 megajulios de energía, más de los 2,05 megajulios entregados por los láseres utilizados en el reactor. El año pasado, la misma instalación produjo alrededor del 70% de la energía que los láseres aplicaron a la reacción. Los láseres requieren más energía para funcionar de la que entregan al reactor, pero incluso la ganancia neta de energía dentro del sistema es un hito importante.

«Realmente pone mucho viento en las velas de la comunidad», dice Anne White, directora de ciencia e ingeniería nuclear del MIT. Pero eso no significa que veremos la energía de fusión en línea mañana, agrega: «Eso no es realista».

El laboratorio utiliza el láser más grande y poderoso del mundo en un enfoque de fusión llamado confinamiento inercial.

Si bien el confinamiento inercial es el primer esquema de fusión que produce una ganancia neta de energía, no es el camino más probable para los posibles esfuerzos comerciales de fusión. Muchos científicos de fusión piensan que el confinamiento magnético, específicamente un reactor en forma de anillo llamado tokamak, es una mejor opción.

La ganancia neta observada en el experimento de confinamiento inercial no se traduce en otros enfoques de la energía de fusión, como los tokamaks. La física y la ingeniería involucradas en llegar allí difieren entre los diferentes conceptos, dice White.

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