Como todos los escritores, paso gran parte de mi tiempo buscando palabras. Cuando se trata del cerebro ultracomplicado y misterioso, necesito palabras que capturen los matices y la incertidumbre. Las palabras correctas confrontan y responden preguntas difíciles sobre qué significan exactamente los nuevos descubrimientos científicos y, lo que es igual de importante, por qué son importantes.

La búsqueda de las palabras correctas me mantiene ocupado debido a la reciente investigación sobre el COVID-19 y el cerebro. En un gran estudio de escaneo cerebral, los investigadores encontraron que las infecciones con SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19, estaban asociadas con menos materia gris, tejido lleno de cuerpos de células cerebrales.

Los resultados, publicados el 7 de marzo en naturaleza, apareció en los titulares sobre el daño y la contracción cerebral causados ​​por el COVID-19. Esta cobertura, a su vez, condujo a publicaciones alarmantes en las redes sociales, incluidas menciones de demencia temprana y podredumbre cerebral.

Como alguien que ha informado sobre la investigación del cerebro durante más de una década, puedo decir que no usaría esas palabras alarmantes aquí.

El estudio es uno de los primeros en examinar los cambios estructurales en el cerebro antes y después de la infección por SARS-CoV-2. Y el estudio es minucioso. Fue realizado por un grupo de expertos investigadores de imágenes cerebrales que han estado haciendo este tipo de investigación durante mucho tiempo. Como parte del proyecto UK Biobank, 785 participantes se sometieron a dos resonancias magnéticas. Entre esos escaneos, 401 personas tenían COVID-19 y 384 personas no. Al comparar los escaneos de antes y después, los investigadores pudieron ver los cambios en las personas con COVID-19 y comparar esos cambios con los que no tenían la infección.

En promedio, después de un brote de COVID-19, las personas tenían menos materia gris en las partes del cerebro que controlan el sentido del olfato. Ese es un hallazgo interesante, especialmente dada la capacidad del virus para robar el sentido del olfato de las personas, y definitivamente merece mucha más investigación (Número de serie: 17/01/22). Pero tampoco es sorprendente, dado lo que sabemos sobre la propensión al cambio del cerebro.

Un cerebro mostrado desde tres ángulos diferentes, con regiones asociadas con el olfato resaltadas en amarillo y rojo.
Ciertas regiones del cerebro asociadas con el sentido del olfato eran más pequeñas (áreas rojas y amarillas) después de la infección por SARS-CoV-2. Se muestran tres vistas diferentes del hemisferio izquierdo del cerebro.G. Douaud, en colaboración con Anderson Winkler y Saad Jbabdi, Universidad de Oxford y NIH

Puedo enumerar una lista larga, larga de cosas que cambian el cerebro, como aprender cosas nuevas, dormir y usar un teléfono inteligente (Número de serie: 5/9/17; NS: 6.5.14; NS 17.3.17). Aprender las calles de Londres, hacer malabares y meditar puede cambiar la estructura del cerebro. En esencia, los eventos de nuestras vidas se reflejan en el tamaño, la forma y el comportamiento de nuestro cerebro en constante cambio.

Crecer es uno de esos eventos que cambiaron tu cerebro. Cuando era un niño pequeño, algunas partes de su cerebro tenían la mayor cantidad de conexiones neuronales que tendrá en su vida. Estas conexiones sobreabundantes luego fueron podadas y refinadas. En la adolescencia temprana, algunas partes de su cerebro eran las más grandes en términos de volumen. A medida que avanzaba su adolescencia, partes de su cerebro se hicieron más pequeñas, una tendencia que continúa a medida que envejece (Número de serie: 14/10/15). Los cambios continúan a medida que envejeces (Número de serie: 13/07/16).

«El cerebro es dinámico», dice la neurocientífica Emily Jacobs de la Universidad de California, Santa Bárbara. «Menos no significa necesariamente peor, y más no significa mejor».

Por ejemplo, Jacobs y sus colegas encontraron que las áreas del cerebro crecen y se encogen a lo largo del día, cambios relacionados con los niveles hormonales durante el ciclo menstrual. Este cambio, que se encuentra en el hipocampo, una estructura cerebral asociada con el aprendizaje y la memoria, y las áreas cercanas «desmiente la noción de que el cerebro es estático», dice Jacobs. «En cambio, podemos ver este flujo y reflujo de cambio».

El embarazo y los cambios hormonales resultantes también pueden cambiar el cerebro. En 2016, informé sobre un estudio que describía la reducción de la materia gris relacionada con el embarazo (Número de serie: 19/12/16). Esa historia planteó la misma pregunta espinosa que el reciente estudio cerebral de COVID-19 sobre las palabras correctas para describir este cambio cerebral. ¿Los cambios en el estudio del embarazo y el cerebro fueron reducción o daño? O para ponerlo en una luz más positiva, ¿estaba madurando o esculpiendo? La coautora del estudio Elseline Hoekzema, neurocientífica de la Universidad de Leiden en los Países Bajos, me dijo en ese momento que para ella el proceso parecía una segunda fase de maduración cerebral, similar a los refinamientos que tienen lugar durante la pubertad.

cuatro vistas del cerebro con regiones que se encogen durante el embarazo resaltadas en amarillo y naranja
El embarazo se asocia con una reducción en ciertas partes del cerebro de la madre (áreas rojas y amarillas resaltadas en cuatro vistas diferentes del cerebro), sugiere un estudio de 2016. Los investigadores sospechan que estas regiones del cerebro desempeñan un papel en la conexión con el nuevo bebé.ÓSCAR VILARROYA

Jacobs también funciona durante la menopausia, otro cambio hormonal importante que afecta el cerebro. Y tiene evidencia preliminar de que los cerebros de los hombres también están cambiando día a día. Al igual que yo, Jacobs se involucra con el lenguaje al describir algunos de estos cambios. Las palabras son muy importantes, dice ella. «Puedes pintar [research findings] como algo bueno o como una historia de terror”.

Entonces, ¿qué escenario captura mejor los nuevos hallazgos de COVID-19? Probablemente sea seguro asumir que una infección viral no es algo bueno. Pero, ¿es malo para el cerebro y, de ser así, qué tan malo? La respuesta, por frustrante que sea, es que aún no lo sabemos. «Nos sorprendió mucho ver diferencias claras en el cerebro, incluso con una infección leve», dice Gwenaëlle Douaud, del Departamento de Neurociencias Clínicas de Nuffield en la Universidad de Oxford. «La preocupación es que este daño continúa y hace que las personas infectadas sean más susceptibles a enfermedades cerebrales en el futuro».

Pero esas diferencias podrían no durar, dice Douaud. El cerebro «puede reorganizarse y curarse a sí mismo hasta cierto punto, incluso en las personas mayores», señala. También es posible que los cambios que ve el equipo se deban a la falta de entrada de olores. Otra investigación ha demostrado que la congestión nasal también puede provocar cambios en el cerebro, algunos de los cuales son similares a los que los investigadores encontraron en el reciente estudio de escaneo cerebral. Quizás estos cambios cerebrales se revertirían cuando volviera el sentido del olfato.

Volver a escanear a los participantes más jóvenes del estudio del cerebro en unos pocos años ayudará a aclarar la cuestión de la durabilidad. Pero en este momento, no podemos decir con certeza si estos cambios cerebrales durarán y qué significan para un cerebro sano. «No diferenciamos entre lo que es un cambio normal y lo que no lo es», dice Jacobs.

Hasta que los científicos descubran más sobre el cerebro, incluidos los cambios cerebrales que son normales, reversibles o triviales, no hay forma de que podamos saber qué es preocupante. Las palabras adecuadas siguen siendo esquivas por el momento.

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