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El planeta Urano, descuidado durante mucho tiempo, podría recibir visitantes por primera vez en décadas. La NASA debería enviar una misión insignia para estudiar el planeta gigante, según un nuevo informe de un panel de científicos planetarios de EE. UU. La agencia casi siempre sigue el consejo de la junta.

La misión de Urano sería la primera desde que la Voyager 2 pasó zumbando junto al cuerpo helado en 1986. La expedición podría revelar cómo se formaron y evolucionaron el planeta, sus anillos y lunas durante miles de millones de años.

«Esta misión será absolutamente transformadora», dice Amy Simon, científica planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, que trabajó en el informe del 19 de abril, que fue publicado por las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina de EE. UU. fue publicado en Washington DC. Urano está envuelto en misterios científicos, como por qué casi se pone de lado y cómo desarrolló un complejo campo magnético. En términos más generales, el estudio de Urano podría proporcionar información sobre los planetas que orbitan alrededor de otras estrellas; De los más de 5.000 exoplanetas conocidos, los más comunes son del tamaño de Urano.

Algunos científicos planetarios han instado recientemente a las agencias espaciales a enviar una misión importante a Urano o Neptuno, también visitados por última vez por la Voyager 2 en 1989. Ambos planetas son «gigantes de hielo», compuestos por grandes cantidades de materia helada que se arremolinan alrededor de un pequeño núcleo de roca. Pero Neptune no pasó el corte en el informe. «Urano obtuvo una clasificación más alta porque ahora es tecnológicamente accesible», dice Simon.

Una misión de Urano podría lanzarse a bordo de un cohete comercial Falcon Heavy, un tipo de vehículo de lanzamiento que ya está operativo. El lanzamiento podría ocurrir tan pronto como en 2031, la primera fecha en que se podría diseñar y construir una nave espacial si se financia por completo. Una misión a Neptuno, que está más lejos de la Tierra que Urano, probablemente requeriría un cohete más grande, como el Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA, que aún no ha volado.

El informe propone una misión que lanzaría una sonda hacia Urano para estudiar misterios como qué impulsa los poderosos vientos que soplan a través de su atmósfera, que está compuesta de hidrógeno, helio y metano. La nave espacial principal pasaría años volando alrededor del planeta, recopilando observaciones sobre características como el campo magnético que probablemente alimenta las brillantes auroras de Urano. «Estamos hablando de una misión para estudiar todo el sistema de Urano», dice Mark Hofstadter, científico planetario del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California.

La misión exploraría algunas de las 27 lunas conocidas de Urano, tal vez Titania y Oberon, lo suficientemente grandes como para tener agua debajo de sus superficies heladas, o Phoebe con marcas de viruela y Puck moteado. Juntos, el orbitador y la sonda «ofrecerán una gama notable de nuevos conocimientos científicos», dice Heidi Hammel, vicepresidenta de ciencia de la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía en Washington DC. «Siempre podría seguir».

Enorme planeta, gran premio

Si la NASA decide participar en una misión a Urano, que podría costar hasta 4200 millones de dólares, podría encontrar un socio en la Agencia Espacial Europea (ESA). En 2021, la ESA publicó un estudio de priorización a largo plazo que incluía una propuesta de que la agencia debería trabajar con otra agencia espacial para estudiar un planeta helado.

«La pregunta clave ahora es si hay espacio en los presupuestos nacionales y en el programa científico de la ESA para una asociación ambiciosa», dice Leigh Fletcher, científica planetaria de la Universidad de Leicester, Reino Unido. «Tendremos que esperar y ver».

El nuevo informe de EE. UU. cubre muchos aspectos de la exploración planetaria y probablemente guiará las decisiones de la NASA y la Fundación Nacional de Ciencias de EE. UU. en los años venideros. Su segunda prioridad más alta para una misión planetaria emblemática, después de Urano, es una sonda a la luna Encelado de Saturno, que está arrojando columnas de agua desde un océano sumergido. Esta misión enviaría un módulo de aterrizaje a la superficie de Enceladus para recolectar material depositado por una de las columnas y buscar evidencia de vida.

Vigilancia de roca espacial bajo investigación

Por primera vez, el informe analizó los preparativos de la NASA para defender la Tierra de asteroides asesinos. Ella aconseja a la agencia que lance una misión de descubrimiento de asteroides cercanos a la Tierra lo antes posible, un proyecto que la NASA anunció recientemente que pospondría dos años hasta 2028 para ahorrar dinero.

Y el informe destaca el terrible estado de la justicia y la inclusión en la ciencia planetaria de EE. UU. Señala que los científicos de grupos minoritarios raciales y étnicos son rutinariamente discriminados y que el liderazgo de la misión planetaria no refleja la diversidad que debería. Solo el 5% de los científicos que propusieron misiones planetarias a la NASA entre 2014 y 2020 pertenecían a una comunidad subrepresentada. La última década, dice el informe, ha visto «una sorprendente falta de cambio».

Este artículo se reproduce con permiso y se publicó por primera vez el 19 de abril de 2022.

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