¿Por qué Europa Clipper orbitará Júpiter en lugar de Europa?

gary duelo

Prescott, Arizona


La nave espacial Europa Clipper de la NASA está programada para su lanzamiento en 2024 y llevará 10 instrumentos que evaluarán la habitabilidad de la luna Europa de Júpiter. La nave dará seguimiento a los descubrimientos realizados por la misión Galileo en la década de 1990, que orbitó Júpiter y realizó múltiples sobrevuelos tanto del planeta como de sus principales satélites. Como dijiste, Europa Clipper orbitará alrededor de Júpiter. Sin embargo, se centrará exclusivamente en Europa y realizará unos 50 sobrevuelos cercanos a la luna oceánica durante su misión principal.

Entonces, ¿por qué orbitará alrededor de Júpiter y no de Europa? Una palabra: radiación. El poderoso campo magnético de Júpiter atrapa y acelera partículas cargadas de alta energía, creando un cinturón de radiación en forma de anillo que gira con el planeta. Europa orbita a Júpiter dentro de esta zona de alta radiación y, por lo tanto, está constantemente expuesta a este entorno hostil. El cinturón de radiación daña la electrónica de las naves espaciales y los instrumentos, lo que lleva a una rápida degradación si no se soluciona.

Un estudio de la NASA de 2011 evaluó tanto una nave espacial en órbita de Europa como una opción de «misión de sobrevuelo múltiple» en órbita de Júpiter. Una nave espacial en órbita alrededor de Europa estaría limitada a una vida útil de solo un mes debido a esta exposición continua a la radiación. En contraste, la órbita altamente elíptica de la misión Europa Clipper, con múltiples sobrevuelos, significa que pasará la mayor parte de su tiempo fuera de la zona de alta radiación, con solo breves exposiciones durante sus rápidos sobrevuelos lunares. Como beneficio adicional, su larga órbita elíptica también permite que la nave espacial transmita los datos de sobrevuelo recopilados a la Tierra, así como realizar funciones adicionales entre encuentros con Europa (generalmente separados por dos o tres semanas).

La arquitectura de sobrevuelo múltiple de Europa Clipper proporcionará muchos más datos que una misión en órbita alrededor de Europa, y las trayectorias sofisticadas permiten un mapeo de alta resolución casi global. Con vigencia inmediata, la nave espacial Europa Clipper está tomando forma en instalaciones de «astillero» en todo el país y en el extranjero. ¡Esperamos que continúe siguiendo la misión Europa Clipper a medida que avanzamos hacia una ciencia sin precedentes!

cynthia phillips

Personal del proyecto, Misión Europa Clipper, Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California




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