En promedio, ¿cuántas estrellas se forman en la Vía Láctea cada año?

doug kaupa

Consejo Bluffs, Iowa


Hay muchas formas de estimar la tasa de formación estelar de la Vía Láctea, desde contar directamente las estrellas jóvenes hasta medir el brillo del gas y el polvo calentado indirectamente por la radiación de esas estrellas. Afortunadamente, aunque cada uno de estos métodos implica suposiciones algo inciertas, todos convergen en valores similares de aproximadamente 1 a 2 masas solares de estrellas que se forman por año. Por supuesto, no toda la masa entra en una sola estrella. La mayoría de las estrellas que se forman son estrellas de baja masa con masas más pequeñas que la de nuestro Sol; las estrellas más comunes en nuestra galaxia son enanas rojas. Entonces, en promedio, esperamos que se formen entre seis y siete nuevas estrellas en la Vía Láctea cada año.

Si bien esto puede parecer pequeño, se ha estimado que la tasa de formación de estrellas de la galaxia de Andrómeda (M31) es aún más lenta, alrededor de 0,4 masas solares por año (o solo una o dos estrellas en promedio). Mirando otras galaxias espirales en el Universo cercano, vemos un rango de tasas de formación estelar, pero en general parece que las tasas medidas para la Vía Láctea y Andrómeda son bastante típicas.

Lo que finalmente controla la tasa de formación de estrellas en una galaxia es la cantidad de combustible disponible. Las nuevas estrellas se forman a partir de gas molecular frío y denso; Este gas se compone principalmente de hidrógeno, pero también contiene trazas de elementos más pesados ​​y cantidades significativas de polvo. Con el tiempo, el suministro de este gas molecular frío se fue agotando gradualmente a medida que las estrellas llenaban la Vía Láctea. Si pudiéramos retroceder el reloj 10 mil millones de años atrás y mirar nuestra galaxia en su juventud, ¡veríamos cómo se forman estrellas a un ritmo más rápido!

Annett Ferguson

Profesor de Astrofísica, Universidad de Edimburgo, Escocia




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