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La clave de esta teoría, llamada Modelo Unificado, es que aunque venimos de muchas señales diferentes de diferentes AGN en todo el Universo, de hecho hay no son diferentes tipos de agujeros negros en diferentes galaxias. En cambio, el modelo establece que todos los AGN son inherentemente iguales, y consisten en un agujero negro supermasivo alimentado rodeado por un toroide o anillo anular de polvo. Dependiendo del ángulo desde el que miremos el sistema, podemos mirar directamente al agujero negro en uno de los extremos abiertos o mirar a través del lado grueso del anillo. Y, en última instancia, son estos diferentes ángulos de visión los que explican las diferentes clases de AGN que vemos, que van desde balizas cegadoramente brillantes que nos gritan a través del espectro electromagnético (también llamado AGN Tipo 1) en el primer caso, hasta aquellos que solo emiten luz suavemente. resplandor de luz de baja energía, como infrarrojos, en el segundo (tipo 2 AGN).

M77 cae en esa segunda clase: es un AGN relativamente débil que los astrónomos han sospechado durante mucho tiempo que nos ilumina a través de una gruesa capa de polvo que lo abarca todo. Y, de hecho, las imágenes han detectado previamente polvo cálido cerca del centro de la galaxia. Sin embargo, algunas observaciones recientes sugirieron que el anillo de polvo alrededor del agujero negro puede haber sido demasiado delgado y no estar orientado en el ángulo correcto para ocultarlo como se esperaba, desafiando en lugar de ayudar al Modelo Unificado.

Una imagen más clara

Los investigadores necesitaban una mejor imagen de lo que estaba pasando. Entonces se enfocaron en el centro de la galaxia con un instrumento llamado MATISSE, que combina la luz infrarroja proveniente de los cuatro telescopios separados que componen el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral. La técnica utilizada para combinar esta luz, llamada interferometría, aumenta drásticamente la cantidad de detalles visibles en las imágenes. Combinada con datos de radio del Atacama Large Millimeter/submillimeter Array y el Very Long Baseline Array del Observatorio Nacional de Radioastronomía, la imagen fue lo suficientemente clara como para permitir que el equipo mapeara el polvo central de M77 por temperatura y absorbancia para identificar dónde se encuentra el agujero negro. el polvo Su resultado final: el agujero negro está completamente incrustado en el centro más grueso y en forma de anillo de un disco de polvo más grande. Esta imagen tan detallada confirmado exactamente lo que se espera del Modelo Unificado.

El arte ahora es determinar si el agujero negro de M77 es realmente típico y si el Modelo Unificado predice con precisión lo que vemos en otras galaxias. Ahora que MATISSE ha demostrado su valía, los investigadores pueden usarlo para estudiar otros AGN para ver si también cumplen con las expectativas. Y dado que la evolución de las galaxias y su AGN están inextricablemente vinculadas, una mejor comprensión de estos objetos conducirá, a su vez, a una imagen más completa de cómo se forman, evolucionan y finalmente mueren las galaxias.



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