Los flamencos son aves zancudas conocidas por sus largas patas y llamativas plumas de color rosa brillante y se encuentran en las Américas, Asia, África y partes del sur de Europa, aunque se sabe que prosperan en lugares tan al sur como Alemania.

El nombre flamenco proviene de la palabra portuguesa/española «flamengo» que significa «color de llama» en referencia a sus plumas luminosas, pero en realidad no nacen rosas. Cuando los polluelos de flamenco nacen, tienen un color gris opaco en sus plumas.

La razón por la que los flamencos son rosados ​​es por su dieta de algas, camarones y crustáceos. Los humedales a los que llaman hogar están repletos de algas verdeazuladas, que a pesar de su nombre en realidad son de color rojo o naranja debido a una sustancia química conocida como betacaroteno. Esta sustancia química contiene un pigmento rojo anaranjado conocido como carotenoide, que también se encuentra en las zanahorias, las batatas y las espinacas.

Después del consumo, las enzimas en el sistema digestivo del flamenco descomponen el betacaroteno y los pigmentos rojo-naranja son absorbidos por la grasa en su hígado. Estas grasas luego se depositan en las plumas y la piel del flamenco a medida que crece. Debido a que su dieta consiste casi en su totalidad en fuentes ricas en betacaroteno, los flamencos gradualmente se vuelven rosados.

La coloración de los flamencos puede variar, ya que el contenido de carotenoides en las algas y los crustáceos también varía en todo el mundo. Las especies de flamencos que se encuentran en el Caribe suelen ser de color rojo brillante o naranja, mientras que las que se encuentran en áreas más secas tienden a ser de un rosa más pálido. Sin una concentración lo suficientemente alta de alimentos ricos en betacaroteno, las plumas rosadas se desprenderían y comenzarían a crecer nuevas plumas de color más claro.

Aunque la vista de un colorido flamenco te resulte familiar, hay varias maneras en que pueden perder su tonalidad distintiva. Los carotenoides en sí mismos pueden blanquearse con el sol, algo que hacen las especies de flamencos Phoenicopterus roseus combatidos acicalándose directamente con pigmentos secretados por sus glándulas, dando a sus plumas un brillo rosado brillante.

Los flamencos también son una de las pocas aves que alimentan a sus crías con leche. No debe confundirse con la leche producida por las especies de mamíferos, la leche de buche producida por los flamencos es una secreción de color rosa pálido altamente nutritiva que se produce en la faringe de un adulto y está tan densamente llena de carotenoides que después de la temporada de reproducción tanto los machos como los flamencos son comunes. los progenitores femeninos aparecen blancos y pierden la coloración rosada de sus plumas.

A pesar de los numerosos informes de flamencos azules que aparecen en línea, no hay evidencia de que se trate de algo más que engaños de Internet. Sin embargo, ha habido varios avistamientos de un raro flamenco negro en Chipre. Se cree que sufre de una condición pigmentaria llamada «melanismo», que provoca una sobreproducción de melanina, volviéndola negra.

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