Cuando mi hijo de 7 años dibuja una estrella en el cielo nocturno, casi siempre tiene cinco puntas. Así aprendí a dibujar estrellas. Pero plantea la pregunta: dado que las estrellas no tienen espinas, ¿por qué las dibujamos de esa manera en las imágenes? Esto puede deberse a que las estrellas, que en realidad son esferas gigantes de fuego, a menudo aparecen con púas en las imágenes telescópicas. El telescopio espacial Hubble, lanzado en 1990, sigue tomando fotografías de estrellas puntiagudas.

Pero recientemente, la primera imagen a todo color del Telescopio Espacial James Webb, el telescopio óptico más grande del espacio, reveló un universo lleno de estrellas. Cuando se lanzó al público el 11 de julio de 2022, reveló «un cúmulo lleno de miles de galaxias», según la NASA. Pero si miras de cerca, todas las estrellas en la imagen tienen seis picos principales y dos picos horizontales más débiles que irradian desde sus centros. La ciencia puede ayudar a explicar por qué esto es así.

doblar la luz

Para empezar, los picos no son reales, según la NASA; son el resultado de la difracción de la luz. Cuanto más brillante es la estrella, más probable es que veamos picos que se extienden desde su centro. En la imagen de arriba, los seis picos brillantes son el resultado de la forma en que la luz incide en el espejo hexagonal gigante del JWST. El espejo de 21 pies es capaz de capturar imágenes tan lejanas que podemos estudiar la historia del universo desde el principio de los tiempos.

Cada una de las 18 piezas que componen el espejo gigante ayuda a dar forma a la forma en que se refleja la luz. Además, el espejo hexagonal de Webb es en realidad una serie de espejos más pequeños, que tienen espacios entre ellos y también pueden reflejar la luz. Las rupturas entre los espejos crean líneas de luz ásperas que aparecen dentro de los picos si miras muy de cerca la imagen.

Además, el JWST tiene tres puntales, cada uno ubicado a 24 pies del espejo principal, que sostienen el espejo secundario del telescopio. El espejo secundario es necesario para dirigir la luz hacia el telescopio. También es la segunda superficie sobre la que incide la luz de las estrellas para crear una imagen.

El resultado del esfuerzo

A diferencia del primer espejo hexagonal, el espejo secundario es circular, lo que también afecta la forma en que la luz se refleja en él. A medida que la luz de la estrella ingresa al telescopio, debe doblarse alrededor de los puntales que bloquean la luz. Los tres puntales del JWST forman seis picos, ya que cada puntal crea dos picos que aparecen como ángulos rectos.

Por el contrario, el telescopio espacial Hubble tiene cuatro puntales que sostienen el espejo secundario, y cada puntal conduce a una punta que también se mantiene en ángulo recto con respecto a ella. Es por eso que las famosas imágenes provenientes del Hubble muestran cuatro espinas en lugar de seis. No todas las imágenes contienen estrellas tan puntiagudas, ya que las puntas se notan más cuando la estrella es increíblemente brillante. Cuanto más brillante es la estrella, más brillante es la punta.



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