¿Cómo es que la Tierra es el único planeta conocido con tectónica de placas activa?

eric mackenna


Stamford, Conneticut


La Tierra es especial porque tiene dos cosas que otros planetas terrestres no tienen: abundancia de calor interno, de cuando nuestro planeta era roca fundida, y agua líquida. Para entender por qué nuestro planeta es único en este sentido, primero miremos la Tierra versus Marte.

La Tierra es relativamente grande para un planeta rocoso. Su gran cantidad de masa le ha permitido retener su calor interno durante miles de millones de años. El calor hace que la superficie de la tierra se deforme y juega un papel clave para evitar que la capa superficial exterior de la tierra, la llamada litosfera, se enfríe demasiado y, por lo tanto, sea demasiado rígida para moverse. Pero Marte es más pequeño que nuestro planeta. Debido a esto, el Planeta Rojo se ha enfriado mucho más rápido. La litosfera de Marte se ha vuelto muy rígida, demasiado rígida para romperse en placas.

La tectónica de placas no se trata solo del calentamiento. Venus tiene aproximadamente el mismo tamaño que la Tierra, por lo que, en teoría, pensarías que probablemente también tiene placas en movimiento. Pero no es así. Si bien el calentamiento es suficiente para repeler una litosfera rígida, no es suficiente para hacer que las placas tectónicas se muevan. Aquí es donde entra en juego el agua líquida. En la Tierra, el agua interna lubrica las placas tectónicas para que puedan fluir y deslizarse entre sí, pero no hay agua dentro de Venus.

Para ser claros, actualmente se están produciendo deformaciones tectónicas en las capas exteriores de Venus y Marte y una vez ocurrieron en Mercurio. Sin embargo, dado que las capas externas de estos planetas no están divididas en placas, consideramos que estos planetas son planetas de una sola placa. Así que Venus y Marte todavía están experimentando tectónica, pero no tectónica de placas.

Sin embargo, es posible que la Tierra no sea el único cuerpo del sistema solar que experimente la tectónica de placas. La luna helada de Júpiter, Europa, está cubierta por una capa de hielo frío y quebradizo que se cree que flota sobre una capa de hielo líquido más cálido. Al igual que con las placas terrestres, cuando dos placas de este hielo helado se encuentran, una de estas placas puede deslizarse debajo de la otra hacia el interior de Europa. Los científicos también han observado evidencia de que el agua sube a la superficie de esta luna, al igual que el magma sube de los conductos de ventilación de la Tierra.

Lynna rápido

Científico planetario de Ocean Worlds, Centro de vuelo espacial Goddard, Greenbelt, Maryland




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