El cráter Tsiolkovsky no estaría en las tierras altas, pero les daría a los astronautas acceso a material marino del poco conocido lado lejano de la luna. También podría proporcionar acceso a material lunar desde las profundidades de la corteza lunar que había sido «lanzado» al pico central de Tsiolkovsky durante el impacto que creó el cráter.

Schmitt incluso logró desplegar algunos satélites meteorológicos TIROS adicionales que podrían lanzarse a la órbita lunar para transmitir voz y datos entre los astronautas en un lugar de aterrizaje distante y el control de la misión en la Tierra. Desafortunadamente, el costo adicional de los satélites, sin mencionar el riesgo de aterrizar en el otro lado, era algo que la administración de la NASA no podía aceptar. Una misión tan espectacular al cráter Tsiolkovsky tendría que esperar a una generación posterior de exploradores lunares.

La decisión real sobre dónde aterrizaría el Apolo 17 la tomaría la Junta de Selección del Sitio Apolo (ASSB). Este grupo de científicos, ingenieros y gerentes fue responsable de equilibrar los objetivos científicos con las necesidades operativas de cualquier sitio potencial de aterrizaje de Apolo.

En los primeros días del programa Apolo, la junta gravitaba hacia lugares que eran seguros y de fácil acceso, si no los más científicamente interesantes. Por lo tanto, se eligieron territorios de yeguas suaves para los primeros tres aterrizajes de Apolo.

Sin embargo, los últimos tres alunizajes de Apolo (conocidos como «Misiones J») se centraron únicamente en la exploración científica seria de la luna. Esto resultó en una selección de sitios de aterrizaje que eran científicamente interesantes, aunque los aspectos operativos (terreno accidentado, aproximaciones de aterrizaje a través de pasos de montaña, etc.) fueron mucho más desafiantes.

La penúltima reunión de la ASSB fue en junio de 1971, un mes antes del lanzamiento del Apolo 15, la primera de las misiones J. En esta reunión, el avión Descartes fue seleccionado como lugar de aterrizaje para el Apolo 16, y el cráter Alphonsus fue seleccionado como uno de los principales candidatos para el aterrizaje del Apolo 17.

Los otros sitios candidatos para el Apolo 17 fueron los picos centrales de los cráteres Copérnico y Gassendi; un «sitio de tierras altas puras» en la esquina suroeste de Mare Crisium; y una combinación de montaña y volcán en el borde sureste de Mare Serenitatis («Mar de la Tranquilidad»). El sitio de Serenitatis se clasificó como un sitio volcánico según las fotografías tomadas por el piloto del módulo de comando (CM) del Apolo 15, Al Worden, que parecían indicar la presencia de cráteres volcánicos. En este sitio, los astronautas podrían recolectar muestras antiguas de tierras altas y muestras volcánicas más jóvenes, una perspectiva que ha causado mucho entusiasmo en la comunidad científica lunar.



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