Los incendios primarios poco después del Big Bang. Las atmósferas de planetas distantes alrededor de otra estrella. Los imponentes pilares de polvo interestelar brillan intensamente en la inmensidad del espacio. Eso es lo que nos han dado las nuevas imágenes del Telescopio Espacial James Webb (JWST) de la NASA. Estos nuevos vistazos profundos en el espacio (y el tiempo) fueron lo suficientemente importantes como para que incluso el presidente se involucrara en llevar el espectáculo al público mundial. El JWST es una maravilla tecnológica que cambiará nuestra comprensión del universo.

Lo que me lleva a mi pregunta: ¿qué se necesitaría para que las ciencias de la tierra tuvieran un observatorio/instrumento que pudiera competir con el JWST en términos de nuevos datos y capturando la imaginación del público? Los astrónomos lo tienen fácil (hasta cierto punto) ya que las imágenes que toma un telescopio espacial como el JWST son estéticamente impresionantes (al menos las que las resaltan). Representan puntos de vista que ningún ser humano podría tener si no fuera por el JWST y nos llevan a lugares que es probable que ningún ser humano visite jamás.

Pero las ciencias de la tierra no parecen tener la misma inclinación por proyectos grandes y costosos que los físicos y los astrónomos. ¿Es una falta de ambición para tales cosas, o es la naturaleza de la disciplina que no hay un equivalente o un potencial equivalente al JWST?

Hablé con algunos geocientíficos y obtuve una larga lista de proyectos anteriores de «alto perfil». Aquí hay un puñado:

  • Alcance de la tierra: Esta enorme línea móvil de sismómetros marchando por América del Norte. Esto proporcionó la vista más detallada de la estructura y la sismicidad de un continente en América del Norte.
  • IODP: El Programa Internacional de Descubrimiento de los Océanos (IODP) ha desenterrado una gran cantidad de información sobre el pasado de la Tierra a través de los sedimentos oceánicos y la estructura de la corteza oceánica.
  • Kola bien en Rusia: Principalmente porque fue el pozo más profundo jamás visto, alcanzando ~40,000 pies (~7.5 millas/12 kilómetros).
  • Mapeo de dorsales oceánicas: El trabajo desde mediados del siglo XX hasta el presente para producir mapas muy detallados del suelo marino, en particular de las dorsales oceánicas, nos catapultó a la era de la tectónica de placas.
  • Cobertura diaria de la superficie del planeta desde el espacio – incluyendoLandSat, Tierra/Agua,VA,planeta: Hace 25 años no sabíamos nada de erupciones en islas remotas y deshabitadas en el Océano Índico a menos que un barco estuviera cerca. Ahora podemos ver pequeños cambios en el planeta a medida que ocurren.

Todos estos fueron proyectos ambiciosos que nos ofrecieron algo nuevo y atrevido (aunque no siempre exitoso, como Project Mohole).

Pero, ¿cómo podríamos superar esto? ¿Qué vislumbres de nuestro planeta podrían llamar la atención de todos (no solo de nosotros, los científicos/nerds de la tierra)? ¡Especulemos!

Una sonda en un volcán activo

Hay varios volcanes en la Tierra con lagos de lava activos. ¿Podríamos crear un dron autónomo que pudiera arrojarse a un lago de lava y viajar al sistema de tuberías del volcán? Podríamos observar o medir directamente las condiciones dentro de un volcán en erupción activa. Por otro lado, recuerda que en comparación con el agua, la lava es mucho más densa y viscosa… y un poco más caliente, ¿no? ¿Cómo recuperaríamos los datos recopilados en primer lugar? En cualquier caso, esto realmente se mete en los sueños de Julio Verne y el viaje al interior de nuestro planeta.

Un nuevo buque de perforación de fondos marinos de última generación

Gran parte de nuestro conocimiento del IODP proviene de trabajar en el resolución JOIDES, un gran barco de investigación y perforación. Sin embargo, fue construido en 1978 y está a punto de retirarse después de más de 40 años de servicio. Sin embargo, aún no se han identificado fondos para reemplazar el barco con un barco de perforación de última generación para continuar con su trabajo. El Resolution puede perforar varios kilómetros en la corteza oceánica mientras está estacionado en profundidades oceánicas de más de 5 kilómetros. Se podría diseñar un nuevo barco, potencialmente perforando el manto donde la corteza oceánica es más delgada y, lo que es más importante, continuando el trabajo iniciado por Resolution y Glomar Explorer.

Mapa en tiempo real a escala de un metro del movimiento de las placas

Sabemos que el planeta es dinámico, gracias a la tectónica de placas. Sin embargo, muchos de los métodos que usamos para medir el cambio involucran la interpretación de evidencia de movimientos pasados ​​o el uso de ubicaciones con estaciones de GPS para proporcionarnos datos de puntos. ¿Podría desarrollarse un método que combine observaciones de la Tierra desde la órbita, GPS e InSAR (radar de apertura sintética) o LIDAR para mostrar movimientos constantes y diminutos? Probablemente requeriría una enorme potencia informática para procesar los datos, pero podría permitir una evaluación mucho más matizada de las tensiones y los movimientos en la corteza terrestre.

Un EarthScope global

El proyecto EarthScope en América del Norte fue un gran éxito. El próximo paso podría ser difundir EarthScope globalmente en todos los continentes. Entonces se podrían hacer comparaciones entre los continentes. Entonces podríamos pensar en hacer un mapa 3D de la corteza terrestre, una vez que también agreguemos una versión del suelo oceánico de EarthScope a la mezcla.

Perforación en un cometa, asteroide o luna

Dimos algunos pequeños pasos para comprender las cosas primordiales del sistema solar como los cometas, los asteroides y las lunas. Incluso hemos encontrado materiales de unos pocos, pero principalmente raspando literalmente la superficie. ¿Qué encontraríamos si aterrizáramos en la montaña de sal de Ceres, el hielo de Europa, la superficie de Titán y empezáramos a perforar? Viajar dentro de estos objetos podría revelar lo que tanta gente espera encontrar (¿vida?), pero más allá de eso, valdría la pena la inversión y el riesgo de echar un vistazo dentro de estos objetos.

Científicos de la Tierra en Marte

Quizás el mejor objetivo sea garantizar que los científicos de la Tierra estén entre los primeros en hacer el viaje cuando abandonemos nuestro planeta. Mapear y observar directamente otro planeta como Marte o visitar nuestra Luna no solo revelaría los misterios de esos lugares, sino que también nos daría más información sobre nuestro propio planeta. Incluso si el objetivo de algunas de estas misiones puede ser la colonización o los recursos, necesitamos una base sólida en la geología de donde sea que estés… y aunque no sabemos si alguno de estos planetas o lunas tiene vida, lo sabemos. que todos tienen piedras.

Me doy cuenta de que se necesita mucho dinero, capital político y tiempo para poner en marcha proyectos como este. Sin embargo, sin ese tipo de «grandes sueños», a veces puedes caer en la trampa de jugar al margen. El progreso humano ha sido impulsado por la curiosidad científica y la asunción de riesgos. Crear un entorno en el que todos los científicos puedan hacer esto, o al menos proponer ideas salvajes para la exploración, debería ser el objetivo principal para mediados del siglo XXI. Sin ellos tendremos que seguir los caminos forjados por personas que pueden tener ideas diferentes para nuestro futuro.



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