Una subasta nacional en América Latina este año podría proporcionar un salvavidas para una tecnología de energía renovable que parece estar cayendo en el declive de la terminal.

Chile es uno de los dos únicos países del mundo que probablemente tendrá oportunidades este año para los desarrolladores de proyectos de energía solar concentrada (CSP), que utilizan el calor del sol para encender turbinas que generan electricidad en lugar de utilizar la luz solar para generar electrones.

Si bien la próxima subasta del país no incluye una subcontratación específica de CSP, recompensará la generación nocturna baja en carbono. Esto podría beneficiar a los sistemas de CSP con varias horas de almacenamiento de calor para sales fundidas, dijo Jorge Moreno, de la consultora Inodú, con sede en Santiago.

«Es correcto suponer que habrá una oportunidad de mercado de alrededor de 1.211 gigavatios hora por año para la CSP, asumiendo que se genera por la noche», dijo en un correo electrónico.

Se espera que la Comisión Nacional de Energía de Chile subaste una capacidad de al menos 2,2 teravatios hora por año a partir de 2021, dijo. Un poco más de 1,2 TWh de esto deben entregarse entre las 6 p.m. y las 7:59 a.m.

La entrega nocturna es un punto óptimo para la última generación de sistemas CSP, que utilizan energía solar durante el día para calentar enormes cubas de sal fundida que alimentan las turbinas de vapor después de la puesta del sol.

El monto ofrecido en la subasta de Chile podría oscilar entre 150 megavatios y 280 MW de capacidad de CSP, dependiendo de cómo se determine la oferta, dijo Moreno. Esto convertiría a Chile en el mercado potencial más grande del mundo para la CSP en 2021.

Solo otro país, España, está planificando una subasta compatible con CSP este año. El año pasado, el gobierno español emitió un borrador de orden ministerial para adquirir al menos 100 MW de nueva capacidad de CSP en 2021. La asignación aumenta en 100 MW por año hasta 2025.

Solo dos mercados ofrecen oportunidades tangibles

El plan nacional español de energía y clima 2021-2030 prevé la adquisición de 5 gigavatios de nueva capacidad de CSP para el suministro nocturno de energía en el plazo de una década. Esa es una cantidad enorme para una industria que hoy apenas tiene 6 GW de capacidad operativa en todo el mundo.

Sin embargo, los planes de Chile pueden ser aún más ambiciosos. Algunos pronósticos del Coordinador Nacional de Electricidad prevén una participación del 28 por ciento de la generación esperada de CSP para 2040.

Y el año pasado, el jefe de nuevas tecnologías y planificación energética del Ministerio de Energía de Chile señaló que la CSP podría constituir una cuarta parte del mix de generación del país para 2050. Eso equivaldría a alrededor de 10 GW de capacidad basándose únicamente en lo que podría ofrecerse en las subastas estatales.

En otros lugares, la voraz compañía minera de cobre de Chile planea obtener el 63 por ciento de su electricidad de fuentes limpias para 2023, según un pronóstico de la Comisión del Cobre de Chile. El sector minero chileno tiene una larga tradición en la implementación de CSP.

La primera CSP en América Latina, un sistema cilindro-parabólico de 10 megavatios valorado en $ 15 millones, fue construida por Abengoa Solar en 2012 para alimentar El Tesoro, una mina de cobre y oro en Antofagasta.

Los sistemas CSP en las regiones mineras del desierto de Atacama tendrían las mejores condiciones solares del mundo.

Entrar en el mercado chileno podría ser crítico para los desarrolladores de plantas de CSP como Abengoa Solar y Cerro Dominador, filial de EIG Global Energy Partners, que se espera que ponga en marcha la segunda planta de CSP de Chile en los próximos meses.

Competencia con fotovoltaica y baterías

Esto se debe a que, aparte de España, ningún otro país del mundo tiene previsto actualmente abastecerse de CSP. La tecnología parece haber caído en desgracia en los EE. UU., Y no se cree que los mercados de crecimiento reciente como China y Marruecos estén considerando nuevas adquisiciones.

Incluso en Chile, la posibilidad de un desarrollo de CSP es cualquier cosa menos natural. «No existen pautas específicas para instalar CSP en Chile ya que el mercado está abierto y el desarrollo de proyectos está relacionado con su competitividad», dijo un vocero de Cerro Dominador vía correo electrónico.

«Las subastas no se adjudican actualmente por tecnología y se basan en la competitividad de las ofertas de CSP frente a otros competidores».

Por ahora, es probable que estos competidores sean sistemas fotovoltaicos que funcionan con baterías. Moreno le dijo a GTM que la rápida caída de los precios de las baterías podría permitir que la energía fotovoltaica iguale los costos de CSP para la generación nocturna con hasta cinco horas de tiempo de almacenamiento. Pero otros expertos no están de acuerdo.

Por ejemplo, en Abengoa, el director de tecnología solar, Miguel Méndez Trigo, dijo que el costo de la CSP superaría el costo de la energía fotovoltaica y las baterías cuando se almacenan entre tres y cuatro horas en todo el mundo «.

Con la próxima subasta de Chile en mayo, no pasará mucho tiempo antes de que este pensamiento se ponga a prueba. Y dado que hay pocos otros mercados a los que dirigirse, los desarrolladores de CSP esperan que esto sea cierto.

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