Barbara McClintock, una historia de persistencia, sacudió los cimientos de la genética con sus controvertidas ideas y dio forma a nuestra comprensión de los «genes saltarines» y la dinámica del genoma.

Ilustración de Kieran O’Brien

Barbara McClintock, una científica visionaria mejor conocida por su descubrimiento de los «genes saltarines», desafió los paradigmas existentes en genética al hacer descubrimientos que estaban mucho más allá de nuestra comprensión en ese momento. – – y que le valió el Premio Nobel de Fisiología o Medicina de 1983, convirtiéndola en la primera mujer en ganar un Premio Nobel sin compartirlo.

Durante gran parte del siglo XX, los científicos creyeron que los genes eran unidades estables en un cromosoma que estaban fijadas en un patrón lineal largo como perlas en una cuerda. McClintock usó su confiable microscopio y técnica de tinción para visualizar los cromosomas y usó el maíz como organismo modelo para demostrar que el genoma era más dinámico de lo que se pensaba anteriormente. – – Un descubrimiento que fue pionero pero que solo fue aceptado por la comunidad científica después de años.

El interés temprano llevó a una pasión de por vida.

Su interés de toda la vida por la citogenética, el estudio de los cromosomas y su expresión genética, comenzó durante su carrera universitaria, que comenzó como estudiante de biología en la Universidad de Cornell en 1919. En ese momento, la genética era un campo relativamente nuevo y Cornell solo ofrecía una licenciatura en el tema, pero McClintock la tomó de inmediato y finalmente completó una maestría y un doctorado. con especializaciones en citología, genética y zoología.

Después de graduarse, pasó varios años haciendo descubrimientos pioneros en la genética del maíz, incluido un artículo clave coordinado con la estudiante de doctorado Harriet Creighton, titulado «Una correlación de cruces citológicos y genéticos en Zea mays, “En el que descubrieron que los cromosomas son la base de la genética.

«Estaba tan interesada en lo que estaba haciendo que no podía esperar para levantarme por la mañana y dejarme llevar», dijo sobre su trabajo.

Pero McClintock finalmente se fue porque no pudo conseguir una cátedra en Cornell que no estaba contratando profesores en ese momento (a menos que fuera en el departamento de economía doméstica). Fue contratada como profesora asistente en la Universidad de Missouri en 1936, donde permaneció durante cinco años. Sin embargo, las fuentes biográficas indican que la enseñanza le resultó perturbadora y abandonó la academia en 1941. Inicialmente trabajó sola, luego en 1944 se unió al Laboratorio Cold Spring Harbor, un centro de investigación financiado por la Institución Carnegie.

Debido a su trabajo sobre el terreno, fue elegida miembro de la Academia Nacional de Ciencias en 1944 a la edad de 42 años y fue elegida primera presidenta de la Sociedad de Genética de América en 1945.

Adelantado a tu tiempo

Durante esos primeros años en Cold Spring Harbor, McClintock comenzó a estudiar los patrones de color del maíz y su relación con la genética de la planta. En estos experimentos, ella crió plantas de maíz con un fenotipo marrón recesivo (que resulta en granos marrones) con plantas que tenían un fenotipo blanco dominante (que resulta en granos blancos). Según la teoría aceptada de la genética y la herencia, la descendencia solo debería tener núcleos blancos, ya que este era el gen dominante. Sin embargo, esta generación era blanca con algunas manchas marrones.

Descubrió que este cambio intergeneracional era demasiado común para ser el resultado de una mutación genética inestable, como se sugirió en un estudio de 1910 (aunque sin evidencia física). Entonces, ¿qué causó una variación aparentemente aleatoria?

Con la ayuda de un microscopio, McClintock pudo rastrear los cambios de pigmento en el maíz y así rastrear el movimiento de ciertos genes a diferentes lugares del cromosoma donde influirían de manera reversible en el comportamiento de los genes vecinos. Esto significaba que, en lugar de estar en el lugar de generación en generación dando las mismas instrucciones genéticas, algunos genes podrían realmente moverse alrededor del cromosoma, activando o desactivando los rasgos físicos dependiendo de ciertos elementos de control. McClintock acuñó estos genes como «transposones» o «genes saltarines».

Cuando presentó sus hallazgos en un Simposio de Cold Spring Harbor en 1951, se encontró con un escepticismo extremo e incluso con hostilidad por parte de sus colegas. “Me sorprendió descubrir que no entendían. no lo tomé en serio «, dijo. «Pensaron que estaba loco, absolutamente loco».

Sus ideas eran radicales y contradecían el conocimiento aceptado en ese momento. Muchos encontraron sus resultados demasiado abstractos y oscuros para comprenderlos. Desafortunadamente, esto resultó en que muchos rechazaran o ignoraran su trabajo, y mientras ella continuaba su investigación de todos modos, una profunda decepción resultó en que McClintock dejara de publicar sus resultados y no diera conferencias.

Es decir, hasta que François Jacob y Jacques Monod describieron un fenómeno similar en bacterias en 1960, y la comunidad científica finalmente comenzó a revisar algunos de sus hallazgos anteriores. McClintock luego recibió una serie de premios y premios, que culminaron con el Premio Nobel en 1983, 35 años después de que publicara su primer artículo sobre implementación.

«Sabía que tenía razón», dijo más tarde. «Cualquiera que haya sido culpado de esta evidencia con tanta devoción no pudo evitar llegar a las conclusiones que he extraído de ella».

Los hallazgos de McClintock fueron fundamentales para nuestra comprensión de la genética y formaron la base para nuevos descubrimientos en medicina, biología y más. Su historia trata sobre la perseverancia, impulsada por el amor por el tema. Permaneció activa en el mundo académico incluso después de jubilarse, asistiendo a los simposios y seminarios anuales de Cold Spring Harbor hasta su muerte en 1992 a la edad de 90 años.

Referencias:

McGrayne SB. 2001. en Nobel Prize Women in Science, (Carol Publishing Group, Secaucus, Nueva Jersey), págs. 144-174.

Moore JA, McClintock B (1987) en El descubrimiento y caracterización de elementos transponibles. The Collected Papers of Barbara McClintock, ed. Moore JA (Garland Publishing, Nueva York), págs. Vii – xi.

DEJA UNA RESPUESTA

Por favor ingrese su comentario!
Por favor ingrese su nombre aquí