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IMAGEN: El investigador del laboratorio de Bigelow, David Fields, prepara muestras de copépodos en el laboratorio. Fields fue coautor de un estudio publicado recientemente que encontró que los copépodos se agrupaban alrededor de pequeños remolinos en el océano. Más

Crédito de la foto: Laboratorio Bigelow de Ciencias Oceánicas.

Los copépodos son pequeños crustáceos del tamaño de un grano de arroz, pero son una de las partes más importantes de los ecosistemas acuáticos de la Tierra. Sin embargo, su comportamiento e interacción con el medio ambiente sigue siendo un misterio relativo. Bueno, un artículo publicado recientemente en el Revista de biología experimental arroja nueva luz sobre cómo estas maravillas en miniatura se mueven y se acumulan en el océano.

Investigadores del Laboratorio Bigelow de Ciencias Oceánicas y el Instituto de Tecnología de Georgia encontraron que los copépodos se agrupan alrededor de pequeños remolinos en el océano, lo que podría tener un impacto significativo en la red trófica.

«Estamos llegando a un mecanismo que nos ayudará a comprender cómo funciona el ecosistema», dijo David Fields, científico investigador principal del Laboratorio Bigelow y coautor del artículo. «Estos remolinos influyen en el comportamiento de los copépodos de tal manera que otros animales pueden sobrevivir en la red alimentaria».

Los copépodos se encuentran en casi todos los cuerpos de agua dulce y salada del mundo. Si tomas todos los copépodos y los juntas, su peso sería de aproximadamente un billón de personas. Su abundancia los hace vitales para la salud de los océanos, ya que sirven como piedra angular de la red alimentaria de los océanos y desempeñan un papel importante en los ciclos globales.

«El hecho de que muchos organismos respiran oxígeno, comen fitoplancton y producen desechos son los principales impulsores de cómo funciona el ciclo del carbono en el océano», dijo Fields. «A pesar de su pequeño tamaño individual, tienen un impacto enorme en el ecosistema».

Sin embargo, la abundancia por sí sola no es suficiente para convertirlo en una fuente de alimento tan importante para la vida marina, desde peces juveniles hasta ballenas francas. Aunque son abundantes, están esparcidos por el asombroso océano. Afortunadamente para los depredadores, los copépodos se agrupan. Dónde y por qué exactamente hacen esto ha sido un desafío para los científicos identificar.

El estudio recientemente publicado sugiere que un punto de encuentro hace girar las corrientes oceánicas de menos de una pulgada de diámetro. Los científicos se han asociado con ingenieros para desarrollar un nuevo tipo de instrumento que pueda recrear estos vórtices y proporcionar control sobre su tamaño y velocidad.

Los investigadores descubrieron que los copépodos no solo eran capaces de reconocer los remolinos, sino que en realidad se agrupaban a su alrededor. El hallazgo podría ser importante para comprender los copépodos, y la nueva capacidad de crear estos pequeños remolinos en un laboratorio podría permitir a los científicos examinar las redes tróficas de los océanos desde una nueva perspectiva.

«Encontramos una explicación de por qué estos animales se agrupan en lo que nos gusta pensar que es este océano homogéneo y bien mezclado», dijo Fields.

Estos pequeños remolinos siempre han sido difíciles de estudiar en el campo debido a su tamaño, naturaleza de corta duración y la cantidad de otras turbulencias en el océano. Sin embargo, investigaciones anteriores que utilizan modelos matemáticos han demostrado que estos procesos podrían explicar una serie de fenómenos, como el comportamiento de los organismos marinos y los nutrientes mezclados de las profundidades marinas.

«La gente usa este tipo de concepto para explicar mucho sobre cómo funcionan los procesos oceánicos, pero nadie lo ha visto nunca», dijo Fields. «Hasta hace poco, no se podían retener el tiempo suficiente para estudiar porque solo aparecen y desaparecen en segundos o minutos».

Los investigadores han observado previamente algunas interacciones entre los copépodos y el agua turbulenta. Sin embargo, este estudio fue el primero en examinar la interacción de copépodos individuales con una sola vértebra, abriendo nuevas vías para comprender estos organismos vitales.

«Estos pequeños remolinos ocurren en todo el océano, pero nunca tuvimos la oportunidad de mirarlos realmente», dijo Fields. «Ahora podemos crear uno de esos pequeños remolinos que viven en la naturaleza y mantenerlo en el laboratorio para poder analizarlo en detalle».

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El Laboratorio Bigelow de Ciencias Oceánicas es un instituto de investigación independiente sin fines de lucro con sede en East Boothbay, Maine. Desde el Ártico hasta la Antártida, los científicos del Laboratorio Bigelow están utilizando enfoques innovadores para estudiar los fundamentos de la salud global de los océanos y desbloquear su potencial para mejorar el futuro de toda la vida en el planeta. Obtenga más información en bigelow.org y únase a las conversaciones en Facebook, Instagram y Gorjeo .

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