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Foto de archivo de una pila de 53 satélites Starlink en órbita de estacionamiento durante un lanzamiento anterior de Falcon 9. Crédito de la imagen: SpaceX

Mientras la próxima misión tripulada de SpaceX espera una oportunidad de lanzamiento en alta mar, otro cohete Falcon 9 está listo para despegar desde Cabo Cañaveral el jueves con otro grupo de 53 satélites de Internet Starlink colocados en una órbita de despliegue a casi 200 millas sobre la cabeza de la Tierra.

El equipo de lanzamiento de SpaceX en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral sacó el Falcon 9 de su hangar en la plataforma 40 el miércoles y luego levantó el cohete de 70 metros de altura en sus bloques de lanzamiento el miércoles por la noche.

Después de completar los preparativos del lanzamiento de la noche, SpaceX comenzará a cargar queroseno comprimido superenfriado y propulsor de oxígeno líquido en el Falcon 9 aproximadamente 35 minutos antes del lanzamiento.

El lanzamiento está programado para el jueves a las 11:14 a. m. EDT (15:14 GMT) para comenzar el lanzamiento número 42 de SpaceX, dedicado principalmente a poner satélites en órbita para la red de Internet Starlink de la compañía, financiada con fondos privados.

Hay un 70 por ciento de posibilidades de un clima favorable para el lanzamiento del jueves por la mañana, según el 45º Escuadrón Meteorológico de la Fuerza Espacial de EE. UU. La principal preocupación climática del jueves son los vientos superficiales en Cabo Cañaveral, que se espera que soplen hasta 22 millas por hora desde el este.

De lo contrario, el equipo meteorológico pronostica condiciones favorables para el lanzamiento con un cielo parcialmente nublado, buena visibilidad y una temperatura de alrededor de 75 grados Fahrenheit.

Apodada Starlink 4-14, la misión será el lanzamiento número 15 de Falcon 9 de SpaceX este año y el vuelo número 149 de un cohete Falcon 9 desde el debut del lanzador caballo de batalla el 4 de junio de 2010.

Siguiendo un perfil familiar para los observadores de lanzamiento, el Falcon 9 volará hacia el noreste desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral y se elevará a través de la atmósfera sobre el Océano Atlántico. Los nueve motores Merlin 1D del cohete producirán alrededor de 1,7 millones de libras de empuje a plena potencia.

Aproximadamente dos minutos y medio después del despegue, los motores se apagarán y el propulsor se separará de la segunda etapa del Falcon 9. El único motor Merlin de la segunda etapa se encenderá para colocar las 53 cargas útiles de Starlink en una órbita de estacionamiento preliminar mientras el propulsor se configura para un salto al rojo vivo de regreso a la atmósfera.

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El cohete Falcon 9 para la misión Starlink 4-14 volará hacia el noreste desde Cabo Cañaveral, con la primera etapa apuntando a aterrizar en el barco no tripulado Just Read the Instructions en el Océano Atlántico. Crédito de la foto: Vuelo espacial ahora

La primera etapa desplegará cuatro aletas de rejilla hipersónicas de titanio para ayudar a orientarse a través de la atmósfera superior enrarecida. Una quema de lanzamiento con tres de los motores de la primera etapa, luego una quema de freno final con un solo motor, ralentiza el cohete para aterrizar en la nave no tripulada del tamaño de una cancha de fútbol «Solo lea las instrucciones».

La plataforma de aterrizaje se ubicará en el Océano Atlántico, a unos cientos de millas al este de Charleston, Carolina del Sur. Después de que el cohete aterrice, el barco teledirigido devolverá el propulsor de 15 pisos a Cabo Cañaveral para su renovación.

El propulsor, que volará el jueves, realizará su vuelo número 12 al espacio, empatando un número récord de vuelos para la flota de cohetes reutilizables de SpaceX. El misil, número de cola B1060, se lanzó por primera vez el 30 de junio de 2020 utilizando un satélite de navegación GPS militar de EE. UU.

Más recientemente, el refuerzo se lanzó el 3 de marzo con un lote anterior de satélites de Internet Starlink.

Se espera que el motor de la etapa superior del Falcon 9 se apague casi nueve minutos después de la misión, poco después del aterrizaje programado de la primera etapa en el Océano Atlántico.

Después de cruzar el Atlántico Norte, a través de Europa y el Medio Oriente, y luego a través del Océano Índico, la etapa superior está programada para volver a encender su motor para una breve quema de un segundo para colocar los 53 satélites Starlink en la órbita correcta para el para maniobrar la separación.

La computadora de guía del Falcon 9 tendrá como objetivo colocar los satélites de pantalla plana en una órbita entre 189 millas y 197 millas (304 por 318 kilómetros) sobre la Tierra con una inclinación de 53,2 grados con respecto al ecuador, poco menos de una hora después del lanzamiento.

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Foto de archivo de un cohete SpaceX Falcon 9 estacionado en Pad 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral el martes. Crédito: Steven Young / Vuelo espacial ahora

Los satélites Starlink aumentarán los paneles solares y utilizarán motores de iones a bordo para alcanzar su órbita operativa a una altitud de 540 kilómetros (335 millas), donde comenzarán el servicio comercial para SpaceX.

SpaceX ha lanzado 2.335 satélites Starlink hasta la fecha. Alrededor de 2.067 de esos satélites todavía están en órbita y parecen estar funcionando, y el resto ha fallado o se ha salido de órbita, según una lista proporcionada por Jonathan McDowell, un astrofísico que sigue de cerca la actividad espacial.

Eso es casi cinco veces la cantidad de satélites que vuelan actualmente en la segunda flota más grande de naves espaciales: la constelación de Internet del competidor de Starlink, OneWeb. El tercero es Planet, que opera una flota de más de 200 pequeños satélites de imágenes terrestres.

SpaceX está en proceso de lanzar unos 4.400 satélites Starlink en cinco «sobres» orbitales a más de 300 millas sobre la Tierra. Los proyectiles están colocados en diferentes inclinaciones y SpaceX completó los lanzamientos del primero de los cinco grupos Starlink en mayo pasado.

En última instancia, SpaceX tiene la intención de lanzar hasta 42.000 satélites de Internet. La cifra final depende de la demanda del mercado por el servicio Starlink, que ofrece conexiones de alta velocidad y baja latencia.

Según SpaceX, el servicio es más adecuado para clientes en áreas remotas y de difícil acceso, como comunidades rurales, hogares remotos, islas y barcos. Los clientes pueden suscribirse al servicio Starlink en línea pagando una tarifa de reserva y pagando $599 por una antena y un módem. SpaceX cobra $ 110 por mes por el servicio Starlink de nivel de consumidor.

SpaceX se ha asociado con el ejército de EE. UU. para demostrar la conectividad Starlink para aviones. Delta Air Lines también ha estado realizando pruebas «exploratorias» del sistema Starlink para un posible uso futuro en aviones de pasajeros, según el Wall Street Journal.

El lanzamiento de la misión Starlink 4-14 será seguido por el vuelo de otro cohete Falcon 9 actualmente basado en Pad 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA, unas pocas millas al norte de Pad 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral.

El lanzamiento desde Pad 39A llevará a cuatro astronautas a la órbita a bordo de la nave espacial Dragon Freedom de SpaceX en la misión Crew-4 de la NASA a la Estación Espacial Internacional. El lanzamiento está previsto como muy pronto el próximo martes 26 de abril, tres días más tarde de lo previsto anteriormente debido a los retrasos meteorológicos que han retrasado el regreso de otra cápsula SpaceX Dragon Crew desde la estación espacial.

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