Los virus que causan la influenza y el COVID-19 evolucionan constantemente para evadir la protección de nuestras vacunas. La empresa francesa Osivax está desarrollando vacunas que son más difíciles de evitar para el virus.

Se han desarrollado y aprobado muchas vacunas que salvan vidas para proteger contra infecciones virales como la COVID-19 y la influenza. Las vacunas disponibles comercialmente generalmente activan la producción de anticuerpos contra fragmentos, llamados antígenos, en la superficie de los virus, como la proteína de pico en el caso del coronavirus responsable de COVID-19.

Sin embargo, la gripe y los coronavirus pueden desarrollar sus antígenos de superficie, lo que dificulta que los anticuerpos combatan a los invasores. Esto significa que a menudo se necesitan vacunas de refuerzo contra el covid para atacar nuevas cepas del patógeno. Y en el caso de la gripe estacional, los fabricantes de vacunas deben predecir qué cepa estará presente, lo que puede brindar a las poblaciones vulnerables una protección insuficiente.

Para evitar este problema, Osivax está desarrollando vacunas que activan las células T en lugar de los anticuerpos contra los antígenos virales. A diferencia de los anticuerpos, las células T pueden reconocer antígenos ocultos en los virus y muchos de estos antígenos ocultos no se desarrollan con mucha frecuencia.

Según Delphine Guyon-Gellin, directora de desarrollo comercial de Osivax, los anticuerpos son mucho más fáciles de atacar con una vacuna que las células T. Porque los anticuerpos se pueden medir con un simple análisis de sangre, mientras que las células T a menudo deben analizarse en muestras de tejido.

«Si puede obtener una vacuna basada en anticuerpos que proteja bien y neutralice el virus, no tendría que preocuparse tanto por las células T», dijo Guyon-Gellin. Pero agregó que las vacunas basadas en anticuerpos generalmente están limitadas contra infecciones virales altamente mutantes como la influenza y el COVID-19.

Osivax fabrica vacunas de proteínas recombinantes que se autoensamblan en partículas similares a virus (VLP). Estos VLP están diseñados para parecerse a los virus lo suficiente como para engañar al sistema inmunitario para que los ataque y pueden activar tanto los anticuerpos como las células T. Al apuntar a los antígenos dentro de los virus, las vacunas VLP de Osivax podrían ofrecer vacunas preparadas para el futuro contra infecciones virales.

El principal programa de Osivax se encuentra en Fase 2 de pruebas para la prevención de la influenza. Hasta la fecha, la vacuna ha demostrado alrededor del 75 % de protección contra dos cepas de influenza en ensayos clínicos.

“La efectividad promedio de las vacunas contra la influenza en los últimos 10 años ha sido del 40 % en adultos. Para las personas mayores, está más cerca del 30 %”, comentó Guyon-Gellin. «Lo que observamos en nuestro estudio clínico es el doble».

Si una vacuna contra la influenza a prueba de futuro llega al mercado, podría reducir el riesgo de influenza en la población de edad avanzada, que es uno de los grupos más vulnerables a la infección. También podría servir como vacuna de reserva en futuras pandemias.

«Como vimos con COVID-19, identificas el virus y luego lleva algún tiempo fabricar y entregar una vacuna totalmente personalizada», dijo Guyon-Gellin. La vacuna en stock podría ayudar a satisfacer las necesidades de vacunas hasta que lleguen vacunas más específicas.

Para financiar el desarrollo de su vacuna, Osivax está iniciando una ronda de inversión de Serie B, y su próximo hito clínico es un ensayo de Fase 2b de su principal candidato a la influenza, a partir de 2023. Osivax también cuenta con el apoyo de una subvención de 10 millones de euros de Bpifrance, que recibió en junio de 2022.

Además de influenza y Covid, Osivax tiene en desarrollo candidatos vacunales contra infecciones virales latentes como el virus del papiloma humano (VPH). La compañía también está explorando el potencial para usar la tecnología para tratar el cáncer.

Varias vacunas basadas en VLP ya se utilizan ampliamente para prevenir infecciones como la hepatitis B, el VPH y la malaria. Osivax eligió las VLP porque tienen varias ventajas sobre las vacunas de vectores virales y las vacunas de ARN mensajero (ARNm). Por ejemplo, algunas vacunas de vectores virales no son adecuadas para la inmunización repetida, y las vacunas de ARNm tienden a tener una menor tolerabilidad y duración que las vacunas de proteínas.

Un excelente ejemplo de la eficacia de las vacunas contra las células T es la vacuna contra la culebrilla Shingrix. Esto indica que la estrategia tiene potencial a pesar de la complejidad del desarrollo.

«El mejor punto de referencia para usar una vacuna de células T podría ser Shingrix», dijo Guyon-Gellin. «Pero claramente es un área nueva que ha sido menos estudiada».

Muchas empresas buscan vacunas universales y preparadas para el futuro contra la influenza y el COVID-19 que se dirijan a las células T. Algunos ejemplos son Emergex Vaccines y ConserV Bioscience.

Sin embargo, otros esfuerzos para combatir la influenza con vacunas de células T no han tenido éxito. En 2020, Vaccitech detuvo su programa de vacunación contra la gripe después de que su candidato no cumpliera con los objetivos de un ensayo de fase 2. En Israel, una vacuna contra la influenza desarrollada por BiondVax no logró prevenir la influenza en un estudio de fase 3.

Guyon-Gellin confía en que Osivax puede tener éxito donde otros han fracasado, ya que su vacuna ha demostrado una sólida eficacia clínica en estudios independientes hasta la fecha.

La pandemia de COVID-19 ha aumentado el interés en la tecnología de vacunas, lo que ha llevado a la corriente principal a las terapias de ARNm. Si bien la inversión privada para los desarrolladores de vacunas contra la influenza sigue siendo limitada, Guyon-Gellin señaló que los inversionistas públicos y los gobiernos están más dispuestos a financiar el desarrollo de mejores vacunas contra la influenza.

“Durante la pandemia de covid, se suspendieron muchos fondos públicos para la influenza para asignar más recursos a la emergencia de covid”, dijo Guyon-Gellin. “Ahora estamos viendo que estos sectores se financian con fondos públicos nuevamente”.

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