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Cuarenta satélites OneWeb montados en un donante antes de ser encapsulados en un carenado de carga útil SpaceX. Crédito de la foto: OneWeb

La red de banda ancha de OneWeb recibirá un impulso de SpaceX, que opera su propia constelación de Internet, con el lanzamiento de 40 satélites en un cohete Falcon 9 programado para el jueves desde el Centro Espacial Kennedy.

Los 40 satélites están empaquetados en el cono de la nariz del cohete Falcon 9, que se encuentra en los últimos preparativos para su despliegue en el Pad 39A en Kennedy. Una vez que el cohete llegue a la plataforma, se elevará verticalmente para los preparativos finales de la cuenta regresiva antes del lanzamiento, que está programado para las 5:27 p. m. EST (22:27 GMT).

Hay un 90 por ciento de posibilidades de un clima favorable para el lanzamiento del jueves, según el 45º Escuadrón Meteorológico de la Fuerza Espacial de EE. UU. Los meteorólogos predicen cielos mayormente despejados con temperaturas suaves y vientos del norte para el intento de lanzamiento al atardecer.

El lanzamiento se retrasó a principios de semana cuando SpaceX estaba preparando el vehículo de lanzamiento Falcon 9 en un hangar a un cuarto de milla al sur de Pad 39A.

El equipo de lanzamiento de SpaceX entregará el control de la cuenta regresiva de Falcon 9 a un secuenciador de computadora automatizado 35 minutos antes del lanzamiento. Alrededor de un millón de libras de queroseno denso sobreenfriado y oxígeno líquido se bombearán al cohete de 70 metros de altura antes de la hora de lanzamiento a las 5:27 p.m.

La computadora a bordo del Falcon 9 toma el control de la cuenta regresiva un minuto antes del despegue, supervisando la presurización final de los tanques de combustible y la secuencia de arranque del motor. Los nueve motores Merlin del cohete cobran vida y alcanzan la máxima potencia y, suponiendo que superan una última verificación de estado, las abrazaderas de sujeción se abren para liberar al Falcon 9 para comenzar su ascenso desde la plataforma de lanzamiento.

El cohete volará hacia el sur-sureste desde el Centro Espacial Kennedy en una trayectoria sobre el Océano Atlántico, luego girará hacia el sur para volar paralelo a la costa este de Florida. La pista sur permitirá que el Falcon 9 lance los 40 satélites OneWeb a la órbita polar.

SpaceX lanzó su primera misión en órbita polar desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en 2020, utilizando el corredor de lanzamiento del sur por primera vez desde 1969. La misión OneWeb del jueves será el octavo lanzamiento en órbita polar de SpaceX desde Florida y el primero en despegar desde Pad 39A, la histórica instalación frente al mar utilizada originalmente para los lanzamientos del cohete Saturno 5 como parte del programa lunar Apolo.

Los 40 satélites OneWeb se apilan en un soporte vertical en el carenado de carga útil del Falcon 9 para el lanzamiento. El propulsor de la primera etapa Falcon 9 encenderá sus nueve motores durante 2 minutos y 17 segundos, luego se apagará y se caerá de la etapa superior del cohete. Mientras que la etapa superior enciende su único motor para acelerar a la velocidad orbital, la primera etapa volverá a encender tres de sus motores para un quemador de «retroceso» para llevar su velocidad de rango inferior a cero y aterrizar en Cabo Cañaveral.

El propulsor, que realiza su cuarto vuelo al espacio, realizará dos arranques más de retrocohetes utilizando un subconjunto de sus motores para reducir la velocidad antes de aterrizar. Se espera aterrizar en la zona de aterrizaje 1 7 minutos y 45 segundos después del despegue. El aterrizaje del cohete va acompañado de estampidos sónicos dobles que se escuchan en la Costa Espacial de Florida.

A los ocho minutos y medio de vuelo, la etapa superior completará su primer encendido para colocar los satélites OneWeb en órbita de estacionamiento preliminar. Se programa un reinicio de tres segundos del motor Merlin Vacuum de la etapa superior 55 minutos después del lanzamiento para dar la vuelta a la órbita antes de desplegar los 40 satélites OneWeb.

Los satélites se separarán en grupos durante media hora, y se espera que el último conjunto de naves espaciales se separe del cohete alrededor de 1 hora y 29 minutos después de que comiencen las misiones.

Los satélites OneWeb, cada uno con un peso aproximado de 325 libras (147,5 kilogramos) en el momento del lanzamiento, desplegarán paneles solares y activarán motores de iones de xenón para maniobrar en su órbita operativa a una altitud de 745 millas (1200 kilómetros).

Los satélites de OneWeb están siendo construidos por una empresa conjunta entre OneWeb y Airbus Defence and Space en una fábrica en las afueras del Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida. Los satélites están diseñados para transmitir señales de Internet de banda ancha de baja latencia a clientes de todo el mundo. OneWeb, con sede en Londres, es uno de varios operadores que ya están lanzando o planean lanzar grandes flotas de satélites de Internet.

SpaceX ha lanzado más de 3500 satélites de Internet Starlink en sus cohetes Falcon 9.

OneWeb ha lanzado 464 satélites de una constelación planificada de primera generación de 648 naves espaciales en 13 cohetes rusos Soyuz comprados a Arianespace, el proveedor de servicios de lanzamiento francés, y un vuelo en un cohete indio GLSV Mk.3. Amazon planea lanzar sus primeros dos prototipos de satélites de Internet desde una constelación planificada de 3236 naves espaciales el próximo año en el primer vuelo del nuevo cohete Vulcan de United Launch Alliance.

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Un propulsor SpaceX Falcon regresará a la Zona de aterrizaje 1 para una misión a principios de este año. Crédito de la foto: SpaceX

Los planes de lanzamiento de OneWeb quedaron en suspenso a principios de este año tras la invasión rusa de Ucrania.

Arianespace se conectó con OneWeb para otros seis lanzamientos de Soyuz desde el cosmódromo de Baikonur en Kazajistán, incluido el decimocuarto lanzamiento programado para marzo. Pero la agencia espacial de Rusia impuso condiciones a la misión después de que llevó el cohete y los satélites OneWeb a una plataforma de lanzamiento en Baikonur, incluida la exigencia de que el gobierno del Reino Unido se deshiciera de su participación en OneWeb.

El gobierno del Reino Unido se negó y OneWeb anunció el 3 de marzo que suspendería los lanzamientos desde Baikonur. OneWeb informó una pérdida de $229,2 millones en sus estados financieros como resultado de la finalización del lanzamiento planificado de Soyuz en marzo. La carga financiera también cubre las pérdidas relacionadas con el aplazamiento de las misiones Soyuz posteriores y la pérdida de 36 satélites varados en Kazajstán que Rusia, el operador del cosmódromo de Baikonur, no devolvió a OneWeb.

Menos de un mes después de que se suspendieran los lanzamientos de Soyuz, OneWeb anunció un acuerdo con SpaceX para lanzar algunos de sus satélites restantes. OneWeb ha firmado un acuerdo similar con New Space India Limited, o NSIL, el brazo comercial de la agencia espacial india, para lanzamientos de cohetes indios.

El acuerdo con SpaceX fue una sorpresa para muchos observadores de la industria satelital dado que OneWeb es un competidor indirecto en el mercado de banda ancha. SpaceX vende el servicio Starlink directamente a los consumidores, mientras que OneWeb vende a empresas e ISP para brindar conectividad a empresas o comunidades enteras.

Incluyendo la misión del jueves, a OneWeb le quedan cuatro lanzamientos para completar el despliegue de su constelación de banda ancha de primera generación. Tres de ellos están reservados en cohetes SpaceX Falcon 9 y OneWeb ha reservado otro lanzamiento con NSIL para otro lanzamiento de GSLV Mk.3 el próximo año.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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