Foto de archivo de 36 satélites OneWeb apilados en la etapa superior Fregat de un cohete Soyuz en una instalación de procesamiento en el cosmódromo de Vostochny. Crédito de la foto: Roscosmos

OneWeb y Eutelsat anunciaron el martes planes de fusión para combinar la red de satélites de Internet de órbita terrestre baja de OneWeb con la flota de Eutelsat de las principales plataformas de video, retransmisión de datos y banda ancha en órbita geoestacionaria.

El presidente de OneWeb también dijo el martes que la compañía está en camino de desplegar sus satélites de Internet restantes a partir de septiembre, con tres vuelos de SpaceX y dos lanzamientos indios para reemplazar los cohetes Soyuz de Rusia, que luego de la invasión rusa de Ucrania ya no están disponibles.

La fusión de OneWeb y Eutelsat es una consolidación significativa en el mercado comercial de comunicaciones por satélite.

Fundada en 2012, OneWeb es un jugador relativamente nuevo en este segmento y ha lanzado 428 de sus 648 satélites de Internet de primera generación planificados a la órbita terrestre baja (LEO) a una altitud de aproximadamente 745 millas (1200 kilómetros). OneWeb opera una de las dos principales «megaconstelaciones» de satélites actualmente activas en la órbita terrestre baja, junto con la flota aún más grande de satélites de Internet Starlink de SpaceX, que actualmente incluye aproximadamente 2700 naves espaciales en órbita, ya sea operativas o maniobrando a su altitud operativa.

OneWeb sobrevivió a la bancarrota en 2020 y se formó bajo la propiedad mayoritaria de Bharti Global, una empresa de telecomunicaciones india, y el gobierno del Reino Unido.

Eutelsat, que ya posee una participación del 23% en OneWeb, se fundó en 1977 como una organización intergubernamental europea y se convirtió en una empresa comercial en 2001. Eutelsat tiene una flota de 36 naves espaciales que vuelan en órbita geoestacionaria (GEO) a más de 22 000 millas (casi 36 000 kilómetros) sobre el ecuador. Los satélites GEO suelen ser más grandes y potentes que los satélites de banda ancha LEO y brindan servicios a más clientes en una región geográfica fija. Pero tienen limitaciones de cobertura sobre los polos y sus enlaces tienen mayor latencia o retraso que las constelaciones LEO.

El negocio de OneWeb se centra en proporcionar servicios de Internet de baja latencia y alta velocidad a clientes de todo el mundo, conectando hogares, empresas, escuelas, aviones y barcos. Los satélites de Eutelsat se centran principalmente en los servicios tradicionales de video y datos, con cierta superposición con OneWeb en el mercado de Internet.

La fusión es de igual a igual, dijeron funcionarios de OneWeb y Eutelsat, y los accionistas de cada empresa poseen el 50% de la empresa combinada al cierre de la transacción, que se espera para fines de la primera mitad de 2023. Los directorios de ambas compañías aprobaron por unanimidad la carta de intención anunciada el martes, pero el acuerdo aún debe aprobar la aprobación regulatoria y obtener el apoyo de los accionistas.

Eutelsat y OneWeb seguirán operando con sus nombres actuales, Eutelsat tendrá su sede en París y OneWeb en Londres. El acuerdo valora OneWeb en 3.400 millones de dólares.

Las empresas dijeron que sus operaciones son «muy complementarias» y que la fusión ofrece oportunidades para desarrollar una plataforma común para sus servicios LEO y GEO, con terminales de usuario híbridos y una red interconectada que proporciona una «ventanilla única» para los clientes.

«Esto es realmente una novedad en la industria», dijo Dominique D’Hinnin, CEO de Eutelsat. «Seremos el único jugador GEO/LEO integrado en todo el mundo».

«La atractiva economía y el alto rendimiento de GEO, combinados con la baja latencia y la ubicuidad de las constelaciones LEO, atenderán una gama mucho más amplia de necesidades de los clientes», dijo la directora ejecutiva de Eutelsat, Eva Berneke, en una conferencia telefónica con periodistas.

Un cohete SpaceX Falcon 9 despega el 29 de junio con el satélite de comunicaciones SES 22. OneWeb ha llegado a un acuerdo con SpaceX para tres lanzamientos de Falcon 9 a fines de 2022 y principios de 2023 para continuar con el despliegue de la red de primera generación de la compañía. Crédito de la foto: SpaceX

SES, otro importante operador de satélites de comunicaciones geoestacionarios, ha evitado el desarrollo de su propia constelación de banda ancha LEO en favor de una flota de satélites de Internet en la órbita terrestre media, a unas 5.000 millas (8.000 kilómetros) sobre la Tierra. Según SES, la constelación O3b en MEO combina la ventaja de alto rendimiento de los satélites geoestacionarios con la menor latencia que ofrecen los satélites de menor altitud.

Si bien OneWeb todavía tiene alrededor de 220 satélites para lanzar antes de completar su red de primera generación, la compañía ya está planeando una constelación aún más grande llamada Gen 2. OneWeb anunció el mes pasado un acuerdo con Relativity Space para lanzar múltiples satélites Gen 2 que comenzarán tan pronto como sea posible. como 2025 en el cohete Terran R reutilizable del vehículo de lanzamiento de próxima generación.

Los recursos de Eutelsat ahora ayudarán a OneWeb a financiar su constelación Gen 2. Otros accionistas actuales de OneWeb son Bharti, el gobierno del Reino Unido y la empresa japonesa Softbank.

«Después de haber realizado una inversión de 500 millones de dólares estadounidenses en OneWeb hace dos años, el gobierno del Reino Unido ahora tendrá una participación significativa en lo que se convertirá en una empresa espacial única, poderosa y mundial, que trabajará sobre la base financiera sólida que se requiere para aprovechar al máximo las ventajas tecnológicas que necesita para competir con empresas de todo el mundo en la altamente competitiva industria global de satélites», dijo el Departamento de Negocios, Energía y Estrategia Industrial del Reino Unido.

El gobierno del Reino Unido dijo que conservará su «interés especial» y «derechos exclusivos» de OneWeb en áreas como el uso de seguridad nacional de la red y los derechos de «prioridad» para las oportunidades industriales.

El gobierno del Reino Unido mantendrá un interés especial y los derechos exclusivos de OneWeb, asegurando el futuro de la empresa en el corazón del grupo global de empresas. LEÓN Las empresas, las empresas de seguridad nacional a través de la red y los derechos preferenciales sobre las oportunidades industriales nacionales.

El presidente ejecutivo de OneWeb, Sunil Bharti Mittal, dijo que la compañía preferiría una ubicación en el Reino Unido para la fábrica de sus satélites de banda ancha Gen 2. Los satélites OneWeb de primera generación se construirán en una empresa conjunta con Airbus en una instalación cerca del Centro Espacial Kennedy en Florida.

Mittal dijo que la mayoría de los 220 satélites restantes para completar la red de primera generación han terminado de fabricarse en Florida. La fábrica de Florida ahora se puede utilizar para producir satélites para otros clientes.

Foto de archivo del lanzamiento de un GSLV Mk.3 en junio de 2017. Crédito de la foto: ISRO

OneWeb lanzó sus primeros 428 satélites en 13 cohetes Soyuz de fabricación rusa desde febrero de 2019 hasta febrero de ese año. Las misiones Soyuz se reservaron a través de Arianespace, el proveedor francés de servicios de lanzamiento con derechos de comercialización y gestión de lanzamientos comerciales de Soyuz.

Arianespace se conectó con OneWeb para otros seis lanzamientos de Soyuz desde el cosmódromo de Baikonur en Kazajistán, incluido el decimocuarto lanzamiento programado para marzo. Pero la agencia espacial de Rusia impuso condiciones a la misión después de que llevó el cohete y los satélites OneWeb a una plataforma de lanzamiento en Baikonur, incluida la exigencia de que el gobierno del Reino Unido se deshiciera de su participación en OneWeb.

El gobierno del Reino Unido se negó y OneWeb anunció el 3 de marzo que suspendería los lanzamientos desde Baikonur. Menos de un mes después, OneWeb anunció un acuerdo con SpaceX para lanzar algunos de sus satélites restantes. OneWeb ha firmado un acuerdo similar con New Space India Limited, el brazo comercial de la agencia espacial india, para lanzamientos de cohetes indios.

El acuerdo con SpaceX fue una sorpresa para muchos observadores de la industria satelital dado que OneWeb es un competidor indirecto en el mercado de banda ancha. SpaceX vende el servicio Starlink directamente a los consumidores, mientras que OneWeb vende a empresas e ISP para brindar conectividad a empresas o comunidades enteras.

Mittal dijo que OneWeb ha tenido «mucha suerte» de recuperarse del revés del lanzamiento a principios de este año, con planes para reanudar los lanzamientos a finales de este año. OneWeb tiene planeados tres vuelos Falcon 9 a la órbita polar desde Cabo Cañaveral, a poca distancia de las instalaciones de OneWeb, a fines de 2022 y principios de 2023. OneWeb ha adquirido dos lanzamientos en el cohete GSLV Mk.3 de la India.

Los tres vuelos del Falcon 9 equivaldrán a la capacidad de lanzamiento de cuatro cohetes Soyuz que transportan hasta 36 satélites OneWeb en cada vuelo. Eso significaría que SpaceX lanzará alrededor de 48 naves espaciales OneWeb en cada misión, aunque aún no se han confirmado los números exactos.

Los cinco lanzamientos adicionales deberían completarse para el próximo marzo, y todos los satélites entrarán en servicio comercial a fines de 2023, dijo Mittal.

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