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Un lote de 36 satélites OneWeb antes de un lanzamiento anterior de Soyuz. Crédito de la foto: Roscosmos

OneWeb está trabajando con Arianespace, que le debe a la compañía de internet satelital seis lanzamientos más de Soyuz, para encontrar viajes en órbita para más de 200 de sus naves espaciales que quedaron en tierra por un embargo a las cargas útiles occidentales a bordo de cohetes rusos.

Sin embargo, con una capacidad de lanzamiento limitada fuera de China y SpaceX, un importante competidor de OneWeb, el proveedor comercial de Internet por satélite se enfrenta a un retraso inevitable para completar su constelación, un hito que se esperaba anteriormente este verano.

Chris McLaughlin, jefe de gobierno, regulación y compromiso de OneWeb, dijo que la compañía está trabajando con Arianespace para encontrar un camino hacia el espacio para el resto de sus satélites de primera generación. El contrato de OneWeb con Arianespace, firmado originalmente en 2015, incluye 19 lanzamientos Soyuz que pondrán 648 satélites de Internet en órbita polar.

Trece de estos lanzamientos se completaron con éxito y entregaron 428 satélites a la red de banda ancha de OneWeb. Pero eso es solo dos tercios de los satélites que OneWeb necesita para lanzar operaciones comerciales completas.

OneWeb tenía la intención de lanzar 36 satélites más el 4 de marzo con un cohete Soyuz desde el cosmódromo de Baikonur en Kazajstán, pero la agencia espacial rusa, dirigida por Dmitry Rogozin, fijó los términos para la misión después de que el cohete se enviara a su plataforma de lanzamiento el 2 de marzo. .

Después de la invasión rusa de Ucrania y las posteriores sanciones occidentales, Rogozin exigió que OneWeb prometiera que los servicios proporcionados por los satélites de Internet no se utilizarán con fines militares y que el gobierno británico renunciaría a su participación en OneWeb. El gobierno británico se negó y OneWeb dijo que suspendería los lanzamientos desde Baikonur, donde se lanzarían todas las misiones Soyuz restantes de la compañía.

McLaughlin le dijo a Spaceflight Now el viernes que OneWeb no estaba dispuesta a hacer más comentarios públicos sobre el asunto, pero subrayó su contrato existente con Arianespace para seis lanzamientos más, que OneWeb ya pagó.

«Es natural que su primera opción sea el proveedor por el que ya han pagado porque no están tratando de cancelar un tercio de su contrato», dijo Caleb Henry, analista senior de la industria satelital en Quilty Analytics.

Arianespace supervisa los lanzamientos comerciales del cohete Ariane 5 de carga pesada, los cohetes Soyuz de rango medio y los cohetes Vega livianos, y administrará el nuevo programa de cohetes Ariane 6 para reemplazar al Ariane 5. Solo quedan cinco lanzamientos más de Ariane 5 en Arianespace antes de que el antiguo cohete se retire a favor del Ariane 6. Las cinco misiones restantes del Ariane 5 están totalmente reservadas por los clientes.

Henry dijo que Arianespace podría buscar otros cohetes en su cartera, como el Ariane 6, pero no hay vacantes inmediatas. El primer lanzamiento de prueba de Ariane 6 está previsto para finales de este año.

«El problema es que Arianespace, como tantos otros, está en proceso de transición a un nuevo vehículo y OneWeb ha llegado a un punto muerto sin opciones inmediatas para un vehículo pesado o mediano fácilmente disponible», dijo Henry.

Arianespace no ha respondido a múltiples solicitudes de comentarios desde que comenzó la invasión rusa de Ucrania a finales de febrero.

OneWeb inicialmente se registró como cliente para el lanzamiento inaugural del nuevo cohete Ariane 6 de Europa, pero los funcionarios cambiaron el contrato y cancelaron el acuerdo de lanzamiento de Ariane 6 en 2020 después de que OneWeb se declarara en bancarrota. La ESA, que financia el desarrollo de Ariane 6, ahora planea lanzar un simulador de masas y un grupo de pequeños satélites para universidades europeas y nuevas empresas comerciales en la primera misión de Ariane 6.

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Los equipos rusos lanzaron un cohete Soyuz a su plataforma de lanzamiento el 2 de marzo en preparación para una misión que transportaba 36 satélites de Internet OneWeb. Pero la agencia espacial rusa luego impuso condiciones al lanzamiento, lo que llevó a OneWeb a cancelar el lanzamiento y suspender futuros lanzamientos en el cosmódromo de Baikonur. Crédito de la foto: Roscosmos

Después de salir de un proceso de quiebra a fines de 2020, OneWeb pasó a ser propiedad del gobierno del Reino Unido y Bharti Global y una empresa de telecomunicaciones india. La recaudación de fondos adicional atrajo a otros importantes inversores a OneWeb, incluida la empresa japonesa SoftBank, la empresa francesa de comunicaciones por satélite Eutelsat, la estadounidense Hughes y el conglomerado empresarial surcoreano Hanwha.

Henry dijo que cada uno de los accionistas podría tener su propio interés en el destino de OneWeb para lanzar sus satélites restantes.

Bharti ayudó a liderar un acuerdo preliminar entre OneWeb y el brazo comercial de la Organización de Investigación Espacial de India para estudiar el lanzamiento de satélites OneWeb en los cohetes Polar Satellite Launch Vehicle y Geosynchronous Satellite Launch Vehicle Mk.3 de India.

OneWeb y el brazo comercial de ISRO, NewSpace India Ltd., firmaron un memorando de entendimiento no vinculante sobre el asunto el año pasado. El PSLV está dimensionado para transportar cargas útiles más livianas que la Soyuz. El GSLV Mk.3 supera fácilmente la capacidad de elevación de Soyuz.

Pero el GSLV Mk.3 no ha establecido una cadencia de lanzamiento regular y solo ha volado tres misiones orbitales hasta la fecha.

Eutelsat, una empresa francesa, podría intentar que OneWeb se mantenga leal a Arianespace, dijo Henry. «Creo que es probable que Eutelsat ejerza presión sobre OneWeb para que se quede con Arianespace, como sugiere el precedente».

SoftBank podría instar a OneWeb a que analice los misiles japoneses. El cohete H-2A de Japón está a punto de ser retirado y pronto será reemplazado por el lanzador H3, otra opción de carga mediana a pesada.

Los misiles chinos no son un candidato viable para OneWeb debido a las restricciones de control de exportación que han excluido en gran medida a los lanzadores chinos del negocio occidental.

OneWeb también podría estar observando misiles estadounidenses.

United Launch Alliance ha vendido todos los cohetes Atlas 5 restantes y los primeros vuelos del cohete Vulcan de próxima generación, que aún no ha volado, ya están reservados con otros clientes. Otros cohetes en el mercado comercial son demasiado pequeños para las necesidades de OneWeb o están a años de ser implementados.

La otra posibilidad es que OneWeb recurra a SpaceX, que está lanzando cohetes Falcon 9 a unas pocas millas de la instalación satelital de OneWeb en el Centro Espacial Kennedy en Florida.

Pero esa no es una opción atractiva para OneWeb porque SpaceX está construyendo su propia red comercial de Internet por satélite llamada Starlink. Aunque OneWeb y Starlink apuntan a diferentes segmentos del mercado de las telecomunicaciones, las redes siguen siendo competidores.

«No creo que OneWeb quiera ir con SpaceX debido a Starlink», dijo Henry. «Creo que es bastante fácil, a pesar de que SpaceX ofrece el único vehículo de carga pesada occidental actual con altas tasas de lanzamiento y espacios de lanzamiento, por lo que hay un desafío para bailar con el diablo en eso».

SpaceX es probablemente la mejor apuesta de OneWeb si quiere acelerar el resto de sus satélites rápidamente, dijo Henry.

«Sigo pensando que SpaceX es la forma más rápida de completar la constelación Gen 1 de OneWeb, pero… tienen sus propias necesidades apremiantes de lanzamiento de clientes», lamentó. «La diferencia para SpaceX es que tienen una acumulación y almacenamiento de sus propulsores volados, por lo que no tienen que acelerar la producción para admitir OneWeb».

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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