La temperatura atmosférica de Neptuno está en una montaña rusa inesperada, y podrían pasar décadas antes de que los científicos descubran qué está sucediendo en el planeta distante.

La temperatura global del gigante de hielo cayó unos 8 grados centígrados entre 2003 y 2012 al comienzo del verano de Neptuno, informan los investigadores el 11 de abril. Revista de Ciencias Planetarias. Luego, las imágenes térmicas de 2018 a 2020 muestran que el polo sur del planeta se iluminó dramáticamente, lo que sugiere un pico de 11 grados C (Número de serie: 2.10.07).

Naomi Rowe-Gurney, científica planetaria del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland, y sus colegas pasaron 17 años examinando datos del infrarrojo medio de telescopios terrestres y el difunto Telescopio Espacial Spitzer (Número de serie: 18/07/18; Número de serie: 28/01/20). Los investigadores usaron luz infrarroja para penetrar la capa superior de nubes de Neptuno y observar su estratosfera, donde se hace visible la química atmosférica del planeta.

Cada año de Neptuno dura 165 años terrestres, por lo que el período analizado -de 2003 a 2020- corresponde esencialmente a cinco semanas en la Tierra. El cambio de temperatura más salvaje ocurrió entre 2018 y 2020, cuando la temperatura atmosférica en el polo sur de Neptuno aumentó de -121 °C a -110 °C.

«No esperábamos ver cambios estacionales en tan poco tiempo porque ni siquiera estamos viendo una temporada completa», dice Rowe-Gurney. «Es todo muy extraño e interesante».

Los investigadores aún no saben qué causa los cambios de temperatura. Los rayos ultravioleta del sol descomponen las moléculas de metano en la estratosfera, por lo que la química del sol o incluso su ciclo de actividad podría ser un desencadenante. Determinar los detalles requiere más observaciones. «Necesitamos seguir observando durante los próximos 20 años para ver una temporada completa y ver si algo más cambia», dice Rowe-Gurney.

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