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Un nuevo dispositivo aprovecha el sexto sentido de los tiburones para ahuyentar a los peces de los anzuelos mortales.

Los tiburones, las rayas y sus parientes pueden sentir pequeños campos eléctricos gracias a unos órganos bulbosos concentrados cerca de sus cabezas llamados ampollas de Lorenzini. Entonces, los investigadores desarrollaron SharkGuard, un dispositivo cilíndrico que se adhiere a la línea de pesca justo por encima del anzuelo y emite un campo eléctrico pulsante de corto alcance. El dispositivo disuade con éxito a tiburones y rayas, probablemente abrumando temporalmente sus sistemas sensoriales, informan los científicos el 21 de noviembre en Biología actual.

Si bien muchas personas le tienen miedo a los tiburones, el miedo tiene más sentido al revés; Numerosas especies de tiburones están en peligro de extinción, principalmente debido a las actividades humanas (Número de serie: 10/11/22).

Un gran problema para los tiburones y las rayas es la captura incidental, donde los animales son capturados accidentalmente por pescadores que buscan otros peces como el atún, dice David Shiffman, biólogo marino e investigador asociado de la Universidad Estatal de Arizona en Tempe.

Si los tiburones y las rayas son repelidos o atraídos por los campos eléctricos generados por los dispositivos SharkGuard era una pregunta abierta. Los animales usan su sentido adicional cuando cazan para detectar los pequeños campos eléctricos emitidos por la presa. Entonces, en el verano de 2021, el biólogo marino Rob Enever de Fishtek Marine, una empresa de conservación en Dartington, Inglaterra, y sus colegas enviaron dos barcos de pesca, ambos con algunos anzuelos regulares y algunos anzuelos SharkGuard, y les permitieron pescar atún.

En resumen, los tiburones no querían tener nada que ver con los dispositivos SharkGuard. El video muestra tiburones azules acercándose a un anzuelo con SharkGuard y alejándose sin daños aparentes. Al encontrarse con un anzuelo sin decorar, los tiburones mordieron el anzuelo y se convirtieron en captura incidental.

Los tiburones y sus familiares pueden detectar campos eléctricos usando órganos en la piel llamados ampollas de Lorenzini. Entonces, los investigadores probaron si conectar un dispositivo SharkGuard, que emite un pulso eléctrico cada dos segundos, a una línea de pesca justo encima del anzuelo podría disuadir a un tiburón. Los resultados, que muestran a un tiburón mordiendo el anzuelo de un anzuelo normal pero otros tiburones usando el dispositivo para alejarse de los anzuelos, podrían ser prometedores para evitar que millones de tiburones se conviertan en capturas incidentales.

Los anzuelos repelentes eléctricos reducen las tasas de captura de tiburones azules (Prionace glauca) en un 91 por ciento en comparación con los anzuelos estándar, pasando de un promedio de 6,1 tiburones azules capturados por cada 1000 anzuelos a 0,5 tiburones. Y 71 por ciento menos rayas pelágicas (Pteroplatytrygon violacea) fueron capturadas con anzuelos SharkGuard, de un promedio de siete rayas capturadas por 1,000 anzuelos a dos rayas.

Un barco de pesca típico utilizado en el estudio tiene alrededor de 10.000 anzuelos. Entonces, un barco cuyo juego completo de anzuelos esté equipado con SharkGuard pasaría de aproximadamente 61 a 5 tiburones azules y de 70 a 20 rayas pelágicas.

Si extrapola esos números a los millones de tiburones y rayas que se capturan accidentalmente en las pesquerías de palangre cada año, Enever dice: «Va a tener una recuperación masiva en estas poblaciones de tiburones pelágicos».

«Definitivamente es un efecto notable y significativo», dice Shiffman, quien no participó en el estudio. «Si [the devices] entra en vigor en toda la flota pesquera que interactúa con la tintorera, sin duda sería una buena noticia para [them] .»

Pero eso no significa que SharkGuard esté listo para implementarse. Las tasas de captura de atún fueron inusualmente bajas a lo largo de este estudio, lo que hace imposible determinar si el dispositivo también molestó a los atunes. Si es así, no tendría sentido que los pescadores utilizaran el dispositivo en su forma actual.

El equipo también está trabajando para hacer que SharkGuard sea más pequeño, más económico y lo más fácil de usar posible para que los pescadores puedan «encajar y olvidar». Por ejemplo, la batería actual, que debe cambiarse cada pocas semanas, se cambiará por una que se puede cargar por inducción mientras no se usa el hilo de pescar, «básicamente como un cepillo de dientes», dice Enever.

A Shiffman le gustaría que se probara SharkGuard en diferentes entornos y en otras especies de tiburones. «Hay muchas especies de tiburones que se capturan de forma incidental en estos palangres», dice.

Y aunque este invento parece ser efectivo hasta el momento, ninguna tecnología servirá como solución milagrosa para la conservación de los tiburones. «Para resolver este problema de captura incidental, muchas soluciones diferentes tienen que trabajar juntas», dice Shiffman.

La necesidad de soluciones es urgente. «Ahora estamos en una situación en la que muchas de nuestras especies pelágicas están en peligro crítico, en peligro o vulnerables», dice Enever. Pero los nuevos hallazgos son «una historia real de optimismo oceánico», dice. Muestran que «hay gente por ahí… tratando de resolver estas cosas. Hay esperanza para el futuro.»

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