El siguiente ensayo se reproduce con permiso de La conversaciónThe Conversation, una publicación en línea sobre las últimas investigaciones.

En el Ártico, la libertad de viajar, cazar y tomar decisiones cotidianas está profundamente ligada al frío y las heladas durante gran parte del año. Estas condiciones están cambiando rápidamente a medida que el Ártico se calienta.

El Ártico ahora ve más precipitaciones cuando históricamente nevaría. El hielo marino, que una vez protegió las costas de la erosión durante las tormentas de otoño, se forma más tarde. Y el adelgazamiento del hielo de los ríos y lagos hace que las motos de nieve sean cada vez más peligrosas para la vida.

El tráfico marítimo en el Ártico también está aumentando, lo que plantea nuevos riesgos para los ecosistemas frágiles, y la capa de hielo de Groenlandia continúa canalizando agua dulce y hielo hacia el océano, lo que hace que aumente el nivel del mar en todo el mundo.

En el Informe anual del Ártico, publicado el 13 de diciembre de 2022, reunimos a otros 144 científicos del Ártico de 11 países para examinar el estado actual del sistema del Ártico.

El Ártico se está volviendo más húmedo y lluvioso

Hemos descubierto que las precipitaciones en el Ártico aumentan en todas las estaciones y estas cambian.

Gran parte de esta nueva precipitación ahora cae en forma de lluvia, a veces en invierno y durante las épocas del año tradicionalmente heladas. Esto interrumpe la vida cotidiana de las personas, la vida silvestre y las plantas.

Es más probable que las carreteras se vuelvan peligrosamente heladas y las comunidades corren un mayor riesgo de inundaciones en los ríos. Para las comunidades indígenas de pastores de renos, las lluvias invernales pueden formar una capa impenetrable de hielo, lo que impide que sus renos accedan a la vegetación debajo de la nieve.

En todo el Ártico, este cambio hacia condiciones más húmedas puede alterar la vida de los animales y las plantas que evolucionaron para condiciones secas y frías, y potencialmente alterar las dietas locales de los pueblos del Ártico.

Cuando Fairbanks, Alaska, recibió 1,4 pulgadas de lluvia helada en diciembre de 2021, la humedad creó una capa de hielo que duró meses, derribando árboles e interrumpiendo los viajes, la infraestructura y la capacidad de alimentación de algunos animales del Ártico. La capa de hielo resultante fue en gran parte responsable de la muerte de un tercio de una manada de bisontes en el interior de Alaska.

Hay varias razones para este aumento de las precipitaciones en el Ártico.

Temperaturas del aire cerca de la superficie del Ártico desde octubre de 2021 hasta septiembre de 2022 en comparación con el promedio de 1991 a 2020.
Temperaturas del aire cerca de la superficie del Ártico desde octubre de 2021 hasta septiembre de 2022 en comparación con el promedio de 1991 a 2020. La mayor parte del Ártico fue más cálida que el promedio (rojo) durante el año de monitoreo, aunque Alaska estuvo significativamente más fría que el promedio (azul). (grafico) Temperaturas anuales en el Ártico (línea roja) están creciendo más rápido que el promedio mundial (línea gris). Crédito de la imagen: imagen de NOAA Climate.gov, basada en datos de reanálisis de ERA5 (mapa) y datos de la NASA (gráfico).

A medida que el hielo marino disminuye rápidamente, se exponen más aguas abiertas, lo que agrega más humedad a la atmósfera. Toda la región del Ártico ha experimentado una pérdida de más del 40% en la extensión del hielo marino de verano durante el registro satelital de 44 años.

La atmósfera del Ártico también se está calentando más del doble de rápido que el resto del mundo, y este aire más cálido puede retener más humedad.

Bajo tierra, el Ártico, más húmedo y lluvioso, está acelerando el deshielo del permafrost sobre el que se construyen la mayoría de las comunidades e infraestructuras del Ártico. El resultado son edificios que se desmoronan, carreteras hundidas y agrietadas, la aparición de sumideros y el colapso de comunidades costeras a lo largo de ríos y océanos.

El clima también interrumpe la acumulación de nieve invernal confiable y hielo de río confiable y seguro, y a menudo desafía los esfuerzos de las comunidades indígenas para cosechar y asegurar sus alimentos.

Cuando el tifón Merbok azotó en septiembre de 2022, impulsado por aguas del Pacífico inusualmente cálidas, sus vientos huracanados, olas de 50 pies y marejadas ciclónicas dañaron viviendas e infraestructura en más de 1,000 millas de la costa del mar de Bering e interrumpieron la caza y la recolección en un momento crucial.

La temporada de nieve en el Ártico se está reduciendo

La nieve juega un papel crucial en el Ártico y la temporada de nieve se está reduciendo.

La nieve ayuda a mantener fresco el Ártico al reflejar la radiación solar entrante hacia el espacio, en lugar de permitir que sea absorbida por el suelo más oscuro y sin nieve. Su presencia ayuda a que el hielo del lago dure más en la primavera y ayuda a que la tierra retenga la humedad durante más tiempo en el verano, lo que evita condiciones excesivamente secas propicias para devastadores incendios forestales.

La nieve también es una plataforma de viaje para los cazadores y un hábitat para muchos animales que dependen de ella para anidar y protegerse de los depredadores.

Una temporada de nieve cada vez menor interrumpe estas funciones críticas. Por ejemplo, la extensión de la capa de nieve de junio en el Ártico está disminuyendo a un ritmo de casi un 20 % por década, lo que marca un cambio drástico en la definición y la experiencia de la temporada de nieve en el norte.

Incluso en pleno invierno, se abren paso temperaturas más cálidas. La ciudad de Utqiaġvik, en el extremo norte de Alaska, alcanzó los 40 grados Fahrenheit (4,4 C), 8 F por encima del punto de congelación, el 5 de diciembre de 2022, aunque el sol no rompe el horizonte desde mediados de noviembre hasta mediados de enero.

Las caídas fatales de hielo delgado en mares, lagos y ríos están aumentando en Alaska, provocando una tragedia inmediata y aumentando los costos humanos acumulativos del cambio climático que los pueblos indígenas del Ártico ahora están experimentando de manera generacional.

Concentración de hielo marino al final del verano en el Ártico en septiembre de 2022.
Concentración de hielo marino al final del verano en el Ártico en septiembre de 2022. La capa de hielo estuvo por debajo de la mediana de 1991-2020 (Linea blanca) y muy por debajo de la mediana de 1981-2020 (línea de Oro). Mediana significa en el centro del registro histórico; La mitad de los años registrados fueron de mayor magnitud y la otra mitad de menor magnitud. (grafico) Tanto la extensión máxima anual de hielo en marzo (azul oscuro) y el volumen mínimo anual en septiembre (Azul claro) han disminuido en la era de los satélites. Fuente: mapa y gráfico de NOAA Climate.gov, basado en datos de NSIDC y Walt Meier

El derretimiento del hielo de Groenlandia significa problemas globales

Los efectos del calentamiento del Ártico no se limitan al Ártico. En 2022, la capa de hielo de Groenlandia perdió hielo por vigésimo quinto año consecutivo. Esto contribuye al aumento del nivel del mar, lo que aumenta el riesgo de que las comunidades costeras de todo el mundo deban planificar para mitigar las inundaciones y las marejadas ciclónicas.

A principios de septiembre de 2022, la capa de hielo de Groenlandia experimentó un evento de derretimiento sin precedentes al final de la temporada que cubrió el 36% de la superficie de la capa de hielo. A esto le siguió ese mismo mes otro evento de fusión, incluso más tarde, causado por los restos del huracán Fiona que se desplazaban por el este de América del Norte.

Equipos internacionales de científicos se dedican a evaluar hasta qué punto se han desequilibrado la formación y la pérdida de hielo de la capa de hielo de Groenlandia. También están aprendiendo cada vez más sobre el papel transformador que está jugando el calentamiento del agua del océano.

El Arctic Report Card de este año incluye los resultados de la misión Oceans Melting Greenland (OMG) de la NASA, que confirmó que el aumento de la temperatura del mar está aumentando la pérdida de hielo en los bordes de la capa de hielo.

Los cambios provocados por el hombre están transformando el Ártico

Vivimos en una nueva era geológica, el Antropoceno, en la que las actividades humanas tienen una influencia dominante en nuestro clima y medio ambiente.

En el Ártico que se calienta, esto requiere que los tomadores de decisiones anticipen mejor la interacción entre un clima cambiante y las actividades humanas. Por ejemplo, los datos de barcos basados ​​en satélites desde 2009 muestran claramente que el tráfico marítimo dentro de toda la alta mar del Ártico y las zonas económicas exclusivas nacionales ha aumentado a medida que la región se ha calentado.

Para estas aguas ecológicamente sensibles, este tráfico marítimo adicional plantea preocupaciones apremiantes que van desde el futuro de las rutas comerciales del Ártico hasta presiones aún mayores causadas por el hombre sobre los pueblos, los ecosistemas y el clima del Ártico. Estas preocupaciones son particularmente agudas dada la incertidumbre que rodea las tensiones geopolíticas actuales entre Rusia y los otros estados del Ártico por su guerra en Ucrania.

El rápido calentamiento del Ártico requiere nuevas formas de asociación e intercambio de información, incluso entre científicos y poseedores de conocimientos indígenas. Trabajar juntos y desarrollar resiliencia puede ayudar a mitigar algunos riesgos, pero la acción global para frenar la contaminación por gases de efecto invernadero es fundamental para todo el planeta.

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lea el artículo original.

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