Las representaciones de primos y ancestros humanos extintos son a menudo más arte que ciencia.

Tomemos, por ejemplo, dos reconstrucciones del niño Taung de 2,8 millones de años Australopithecus africanus Cráneo descubierto en Sudáfrica en 1924. Una versión realizada con la intuición de un escultor parece más apeliana. Una segunda versión, creada en colaboración con un científico, parece más humana.

Ahora, los investigadores que crearon las imágenes de duelo están tratando de eliminar parte de esa subjetividad mediante la introducción de estándares que pueden proporcionar retratos más precisos y reproducibles de especies conocidas solo a partir de huesos fosilizados. El equipo señala algunas de las deficiencias en la reconstrucción facial de homínidos antiguos en un informe publicado el 26 de febrero, y las implicaciones sociales y éticas que pueden tener los retratos engañosos. Límites en ecología y evolución.

Imágenes de computadora lado a lado de la cara y la cabeza.
Estas dos reconstrucciones del niño Taung dependen de decisiones subjetivas para que parezcan más áplicas (izquierda) o más humanas (derecha).G. Vinas, RM Campbell, M. Henneberg y R. Diogo

Encontrar las representaciones correctas es importante, dice Rui Diogo, antropólogo biológico de la Universidad de Howard en Washington, DC. “Creen que es una realidad”, dice. Y eso puede sesgar las opiniones de las personas y reforzar los prejuicios existentes de las personas de hoy.

Por ejemplo, las reconstrucciones de varios homínidos extintos en el Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian en Washington, DC muestran que la piel se vuelve más y más clara a medida que la especie se vuelve cada vez más bípeda. «Pero no hay evidencia de que la piel fuera más blanca», dice Diogo. Tal representación podría dar la impresión errónea de que las personas con piel más clara son más avanzadas.

Las representaciones de los artistas también pueden transmitir conceptos erróneos sobre la evolución humana y la inteligencia y el comportamiento de las especies extintas, dice el coautor de Diogos Ryan Campbell, anatomista y antropólogo físico de la Universidad de Adelaide en Australia. Por ejemplo, a los neandertales se les suele representar con el pelo sucio y enmarañado. «Es como si hubiera una tendencia a retratar a nuestros antepasados ​​como si fueran estúpidos y carecieran de higiene», dice.

Pero los animales de todo tipo se preparan a sí mismos, y no hay razón para creer que los neandertales u otros homínidos extintos fueran diferentes. De hecho, la renderización de reconstrucciones sin cabello podría ser más precisa, dice Campbell. El cabello generalmente no se conserva en los fósiles, y los datos de ADN de los huesos pueden indicar el color del cabello, pero no revelan hábitos de aseo.

tres vistas de un escaneo de un cráneo
Las representaciones artísticas precisas de homínidos extintos comienzan con escaneos precisos de hallazgos esqueléticos, como este escaneo digital de un molde del fósil del cráneo de los niños Taung original.G. Vinas, RM Campbell, M. Henneberg y R. Diogo

«La reconstrucción del cabello ni siquiera es una especulación informada», dice Campbell. «Es una especulación imaginaria».

Los científicos y los artistas a menudo trabajan juntos para crear reconstrucciones, pero las decisiones que toman pueden estar impulsadas por caprichos más que por la ciencia, afirman los investigadores. Al estudiar los músculos de los grandes simios y otros primates no humanos, Diogo y sus colegas crearon bases de datos de referencia que los científicos podrían utilizar para reconstruir rostros a partir de fósiles. Incluso entonces, si un escultor elige chimpancés o músculos humanos como punto de partida, puede producir resultados muy diferentes.

«Las reconstrucciones del pasado, la mayoría de ellas, no tenían base científica», dice Diogo. «Nuestro objetivo es cambiar los métodos y los prejuicios» para obtener una descripción más detallada de la evolución humana.

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