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Ashleigh Pap: Esta es la ciencia de 60 segundos de Scientific American, soy Ashleigh Papp.

Bien, escucha esto:

[Underwater Noises]

Ashleigh Pap: … Si tuvieras que adivinar, ¿qué dirías que hizo esos ruidos? … ¿Adivinaste que provenían de un manatí burbujeante de 10 pies de largo, también conocido como manatí? Si no lo entiendes, no seas demasiado duro contigo mismo.

Así suenan los manatíes cuando se comunican en las aguas cálidas y poco profundas de Florida. Y los investigadores están comenzando a aprender cómo descifrar esta loca charla aguda.

Sabemos que los manatíes emiten sonidos a través de las cuerdas vocales de sus gargantas, de forma muy parecida a como los humanos y otros mamíferos emiten sonidos. Usan sus voces para hablar entre ellos, y probablemente no para la ecolocalización como lo hacen los delfines. Y mientras investigaciones anteriores documentaron los sonidos, el nuevo trabajo analizó la conexión cómo El parloteo de los manatíes en la naturaleza está relacionado con el comportamiento en diferentes entornos sociales.

Beth Brady, un mamífero marino del Mote Marine Laboratory and Aquarium en Florida, dirigió la nueva investigación. Ella dice que los manatíes usan vocalizaciones para expresar todo tipo de cosas… al igual que una mascota te dice que no le gusta esa nueva marca de comida, o que está realmente feliz de verte al final de un largo día.

Bet Brady: Si tienes un perro o un gato, puedes saber por la forma en que tu gato maúlla o tu perro ladra, si quiere salir o no, si quiere jugar, pero sigue ladrando o solo maulla. Y los manatíes son así… cambian un poco el tono y la estructura del sonido para transmitir diferentes significados.

Ashleigh Pap: Los manatíes son herbívoros marinos solitarios. Pasan gran parte de su tiempo pastando en aguas poco profundas… de ahí su cariñoso apodo de «manatí». Según Brady, los manatíes son generalmente criaturas tímidas y gentiles a las que es difícil acercarse en la naturaleza y, por lo tanto, difíciles de estudiar.

En total, Brady y su equipo pasaron unos siete años grabando las vocalizaciones de los manatíes. Dejaron caer un hidrófono desde el costado de un kayak mientras remaban a través de parches de pastos marinos o navegaban cerca de estuarios de agua dulce. Y también tomaron notas de lo que hacían los manatíes mientras hacían ruido.

El equipo analizó cada una de las grabaciones utilizando un software informático desarrollado para trabajos de investigación y conservación bioacústica. Diseccionaron las ondas de sonido de cada vocalización, observando cosas como la duración de la llamada y las frecuencias de cada sonido. Aprendieron que el 99% de las vocalizaciones grabadas se dividen en 3 tipos de sonidos.

Y dado que cada grabación estaba vinculada a una observación del comportamiento del manatí en el momento de la llamada, pudieron asociar sonidos específicos con comportamientos específicos. Y así empezaron a darle sentido a los chismes.

El chirrido o [Audio of a «squeal»] fue la llamada principal registrada durante la fiesta o el juego social y el comportamiento bullicioso.

Los manatíes estresados ​​hacían este sonido casi exclusivamente [Audio of a «squeak»] descrito por Brady y su equipo como el chirrido.

Esa llamada, ese chillido agudo, [Audio of a «high squeak»] se utilizó principalmente entre una madre manatí y su cría.

Los resultados fueron publicados en la revista Ciencia de los mamíferos marinos. [Beth Brady, et al., Behavior related vocalizations of the Florida manatee (Trichechus manatus latirostris)]

Esta nueva información es útil de muchas maneras. Los manatíes son una de las llamadas «especies clave». Esto significa que al comprender mejor cómo le está yendo a esta especie, los investigadores pueden deducir mucho más sobre la salud general del ecosistema costero de Florida.

bradi: … Un ejemplo típico es que en la zona de la laguna Indian River hay escasez de algas y lamentablemente muchos manatíes perecen a causa de ello. Pero los pastos marinos también son importantes para otras especies, tiene peces deportivos y de caza que usan lechos de pastos marinos para estos o criaderos de animales jóvenes. Tienes otros animales, como caballitos de mar, que usan eso, y también es alimento para tortugas. Entonces, si pierde manatíes, también pierde que también es un indicador de la salud general de un ecosistema.

Ashleigh Pap: También está el tema del cambio climático. Como resultado, los ecosistemas marinos están cambiando rápidamente en todo el mundo. Comprender el lenguaje oculto del manatí podría proporcionarnos un sistema de advertencia sónica que nunca supimos que existía.

Brady también dice que las cosas que han aprendido sobre el manatí de Florida pueden ser útiles cuando se trata de comprender y proteger a otros grupos de manatíes menos estudiados en todo el mundo. Queda por ver si existe o no un lenguaje universal para los manatíes… pero estamos empezando a comprender que los chillidos y chillidos de los manatíes son mucho más que meras charlas.

Para 60 Second Science de Scientific American, soy Ashleigh Papp.

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