Una nave de suministro Cygnus es inmovilizada por el brazo robótico de la estación espacial el lunes. Crédito de la foto: NASA TV / Vuelo espacial ahora

Un carguero comercial Cygnus de Northrop Grumman llegó a la Estación Espacial Internacional el lunes, entregando más de 8,000 libras de suministros y una nueva capacidad estadounidense para aumentar la altitud del complejo independientemente de los motores de cohetes rusos.

La nave de carga automatizada Cygnus se acercó a 40 pies o 12 metros de la estación espacial la madrugada del lunes, lo suficientemente cerca como para que el brazo robótico de la estación alcanzara y capturara la nave de suministro a las 4:44 a. m. EST (09:44 GMT). El astronauta de la NASA Raja Chari operó el brazo robótico construido en Canadá para sujetar la nave espacial Cygnus.

La misión se lanzó el sábado desde Wallops Island, Virginia, a bordo de un cohete Antares de dos etapas. La nave espacial Cygnus fue colocada en una órbita preliminar por el vehículo de lanzamiento Antares y luego usó su propio motor para acercarse a la estación espacial, culminando con la llegada del lunes.

El vuelo de reabastecimiento marca la decimoséptima entrega de carga de una nave espacial Cygnus a la estación espacial desde 2013. La nave espacial cuenta con una bodega de carga presurizada suministrada por Thales Alenia Space de Italia y un módulo de servicio fabricado por Northrop Grumman.

El sistema de transporte de carga comercial fue diseñado y desarrollado por Orbital Sciences en nombre de la NASA. Orbital Sciences ahora es parte de Northrop Grumman, que posee y opera el cohete Antares y la nave espacial Cygnus.

Los controladores terrestres tomaron el mando del brazo robótico de la estación espacial el lunes para acoplar la nave de carga Cygnus con el módulo Unity. Después de confirmar la igualdad de presión entre la estación y Cygnus, los astronautas abrirán escotillas para comenzar a desempacar más de 8,000 libras de suministros empacados en la cabina de la nave, incluidos alimentos, experimentos y piezas para los sistemas de soporte vital de la estación.

La nave espacial Cygnus permanecerá unida a la estación durante tres meses. La nave de apoyo está programada para partir en mayo, cuando volará a una distancia segura de la estación espacial para realizar más experimentos y desplegar CubeSats antes de volver a ingresar a la atmósfera y quemarse en el Pacífico.

Su propósito final será deshacerse de varias toneladas de basura empacada por los astronautas de la estación espacial.

Dina Contella, gerente de integración de operaciones de la NASA para el programa de la Estación Espacial Internacional, dijo que las misiones de carga como el vuelo de reabastecimiento de Cygnus son «críticas para impulsar las investigaciones científicas que hacen de la Estación Espacial Internacional la increíble instalación de investigación que es».

“Por supuesto, los vuelos de carga también están entregando suministros para la tripulación y los equipos de mantenimiento crítico, así como hardware para realizar los cambios necesarios para que la ISS apoye la nueva ciencia”, dijo Contella en una entrevista publicada después del lanzamiento del sábado en la televisión de la NASA. fue transmitido.

«Este impulso de investigación particular que se avecina incluye, por ejemplo, la investigación que analiza los efectos de un fármaco en las células cancerosas», dijo. “Tenemos estudios sobre el envejecimiento de la piel y el crecimiento de las plantas. Estamos buscando nuevos sensores de hidrógeno. Esta ciencia tiene beneficios directos para la gente de la Tierra, así como para futuras tripulaciones de vuelos espaciales tripulados y futuros vuelos espaciales”.

La misión, conocida como NG-17, también llevó un kit de modificación para prepararse para la llegada de un nuevo par de paneles solares mejorados a la estación espacial en un futuro vuelo de carga de SpaceX. También hay un sistema de eliminación de basura para descargar la basura de la esclusa de aire comercial Nanoracks de la estación.

«Las misiones regulares de carga son realmente el elemento vital de la cadena de suministro de la ISS para continuar con la investigación, especialmente a medida que continuamos expandiendo las operaciones de la estación hasta 2030», dijo Contella.

Esta misión Cygnus también introducirá una nueva capacidad para aumentar la altitud de la estación espacial, un servicio proporcionado exclusivamente por Rusia desde el desmantelamiento del transbordador espacial en 2011.

“Este vehículo Cygnus ha sido modificado para tener la capacidad de reiniciar la ISS, lo que significa usar algunos de sus propulsores en el propio vehículo”, dijo Contella. “Anteriormente realizamos una prueba con Cygnus, pero este será nuestro primer uso real de esta capacidad para reiniciar la estación. Y nos da otra forma de hacerlo, además de los motores rusos o las capacidades de la nave espacial de carga Russian Progress”.

El buque de carga Northrop Grumman tiene un motor Delta Velocity cardán para permitir la maniobra de reinicio, dijeron las autoridades.

La nave de suministro Cygnus, que llegó el lunes, se convirtió en la segunda nave de carga en hacer escala en el puerto de la estación espacial en menos de una semana después de que la nave espacial rusa Progress MS-19 se acopló con éxito al complejo el jueves.

La misión Cygnus transportó más de 8300 libras (alrededor de 3800 kilogramos) de carga a la estación espacial. Aquí hay un desglose del directorio de carga NG-17:

• Requisito de tripulación de 2980 libras (1352 kilogramos)

• 2,883 libras (1,308 kilogramos) de hardware de vehículos

• 1,975 libras (896 kilogramos) de investigación científica

• 200 libras (100 kilogramos) de carga no presurizada

• 132 libras (60 kilogramos) de equipo para paseos espaciales

• 77 libras (35 kilogramos) de recursos informáticos

La NASA tiene contratos multimillonarios con Northrop Grumman, SpaceX y Sierra Nevada Corp. completado para transportar carga hacia y desde la estación espacial. Los dos contratos de suministro de Northrop Grumman cubren 19 misiones operativas de carga hasta 2023, con los próximos dos lanzamientos de Antares/Cygnus programados para agosto y abril de 2023.

La nave espacial Cygnus que vuela en la misión NG-17 de Northrop Grumman se llama «SS Piers Sellers» en honor a un astronauta del transbordador espacial y científico climático de la NASA que murió de cáncer en 2016.

Junto con las piezas de repuesto y el equipo para mantener la estación espacial en funcionamiento, el Cygnus Freighter está repleto de más de una tonelada de equipo de investigación científica.

Los experimentos de la misión NG-17 incluyen un estudio en el que se examinan células de piel humana creadas artificialmente para evaluar cómo cambian en microgravedad. El deterioro del tejido de la piel es una parte normal del envejecimiento. Cambios similares ocurren en el cuerpo humano en el espacio, pero suceden mucho más rápido.

Los investigadores estudiarán las células de la piel en el espacio, con la esperanza de usarlas como modelo para evaluar productos diseñados para proteger contra el daño de la piel por el envejecimiento en la Tierra.

La misión Cygnus también trajo un experimento de combustión a la estación espacial para evaluar la inflamabilidad de diferentes tipos de materiales utilizados en futuras misiones espaciales, como el dióxido de carbono. B. Podrían utilizarse expediciones tripuladas a la Luna y Marte.

También hay un experimento de demostración de tecnología para evaluar nuevos sensores que pueden detectar mejor el hidrógeno producido como subproducto del sistema de generación de oxígeno de la estación espacial.

Otro experimento explorará el uso de técnicas hidropónicas o basadas en agua y aeropónicas o basadas en aire para cultivar en la estación espacial. Hasta ahora, los astronautas han cultivado vegetales en suelo convencional en la estación, pero los sistemas hidropónicos y aeropónicos podrían ofrecer ventajas en tamaño y masa para futuras misiones al espacio.

La nave espacial Cygnus también se lanzó con una demostración técnica japonesa de una nueva batería de iones de litio que podría usarse en futuras misiones espaciales, y CubeSats para usar desde el módulo de la estación espacial y fuera de la nave de carga Cygnus en los próximos meses.

La nave espacial KITSUNE se basa en una plataforma CubeSat de seis unidades o 6U. Crédito de la foto: Mitsui Bussan Aerospace

Uno de los CubeSats, llamado KITSUNE, fue desarrollado por el Instituto de Tecnología de Kyushu, Mitsui Bussan Aerospace y otras instituciones japonesas, junto con contribuciones de Paraguay. Lanzado desde la cabina interior de la nave espacial Cygnus, será transferido a través de una esclusa de aire al vacío del espacio para ser liberado fuera del módulo de laboratorio Kibo de Japón.

KITSUNE, del tamaño de una maleta pequeña, demostrará una cámara de resolución media y un sistema de comunicaciones de banda C conectado a una red de radioaficionados.

Otro CubeSat, pilotado por la nave espacial Cygnus en la estación espacial, probará un generador de imágenes hiperespectrales en miniatura capaz de detectar rastros de gases como el dióxido de azufre y el dióxido de nitrógeno en la atmósfera terrestre.

El Sistema de Observación Hiperespectral de Química Atmosférica Nanosat o satélite NACHOS es una colaboración entre la NASA y el Laboratorio Nacional de Los Álamos. Los científicos dicen que una flota de satélites basada en tecnología probada por la misión NACHOS podría ayudar a predecir erupciones volcánicas, que podrían liberar rastros de dióxido de azufre antes de cualquier actividad sísmica.

El sensor NACHOS también podría usarse para rastrear la calidad del aire y la contaminación. El generador de imágenes tiene suficiente sensibilidad para rastrear la fuente de gases traza hasta un vecindario específico o incluso una sola planta de energía, según la NASA.

Otro instrumento científico en la misión Cygnus fue desarrollado por la empresa emergente alemana ConstellR, que está probando la tecnología para una flota planificada de satélites de imágenes térmicas para monitorear los recursos hídricos globales. La cámara infrarroja de onda larga de ConstellR se montará en un soporte fuera de la estación espacial para su misión de demostración tecnológica.

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