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Más magma líquido acecha debajo del supervolcán de Yellowstone de lo que alguna vez pensaron los científicos. Pero no se asuste: esa cantidad de magma, dicen los investigadores, está lejos de ser suficiente para indicar una erupción en el corto plazo.

Esa tranquilidad viene gracias a imágenes sísmicas nuevas y de vanguardia que brindan la imagen más nítida hasta ahora de lo que se encuentra debajo de Yellowstone.

«Es como conseguir una mejor lente para tu cámara. Las cosas se están enfocando cada vez más”, dice Michael Poland, un geofísico que no participó en la investigación. «Estamos aún menos preocupados por una erupción ahora, y yo no estaba preocupado antes», agrega Poland, el científico principal del Observatorio del Volcán Yellowstone del Servicio Geológico de EE. UU. en Vancouver, Washington.

El volcán debajo del Parque Nacional de Yellowstone ha despertado interés y preocupación porque ha tenido algunas de las erupciones más explosivas y dramáticas en el registro geológico, dice. Solo en los últimos 2,1 millones de años, Yellowstone ha tenido tres erupciones cataclísmicas, que han provocado lluvias de cenizas en todo el continente y alterado el clima global.

La más reciente de estas erupciones cataclísmicas ocurrió hace unos 631.000 años y formó un cráter de unos 70 kilómetros de diámetro (Número de serie: 2/1/18).

Las cámaras de magma subterráneas de Yellowstone contienen en su mayoría cristales endurecidos y enfriados mezclados con algo de material fundido. La cantidad de magma que hay en relación con los cristales puede determinar qué tan listo está un volcán para entrar en erupción. La cantidad promedio de magma líquido en la parte inferior del volcán es de entre 16 y 20 por ciento, según informan Ross Maguire, geofísico de la Universidad de Illinois Urbana-Champaign, y sus colegas el 2 de diciembre. Ciencias.

La «fracción de fusión crítica» en la que el volcán podría estar listo para entrar en erupción está más cerca del 35 al 50 por ciento, señala el equipo.

Anteriormente, los investigadores habían estimado la fracción derretida de Yellowstone entre un 5 y un 15 por ciento. Las nuevas estimaciones no representan un cambio real: se basan en un nuevo análisis de los datos sísmicos existentes, que requerían mucha más potencia informática de lo que era posible en el pasado.

«No necesariamente estamos empujando nuestros límites», dice Maguire, «pero nos estamos acercando».

Mirando debajo de Yellowstone

Para «ver» debajo de la superficie, los científicos usan información recopilada de las velocidades de diferentes tipos de ondas sísmicas a medida que viajan a través del suelo. Las ondas sísmicas, conocidas como «ondas S», son particularmente útiles cuando se buscan derretimientos, ya que estas ondas se ralentizan significativamente cuando se encuentran con líquidos como agua o magma fundido.

Los investigadores utilizan el tiempo que tarda una onda S en viajar desde una fuente de transmisión a un receptor, en comparación con el tiempo que tardan otros tipos de ondas sísmicas que no disminuyen la velocidad en los líquidos, para estimar la cantidad de magma fundido presente. .

Antes de la llegada de las supercomputadoras, los científicos imaginaban que las ondas sísmicas viajaban del punto A al punto B a lo largo de una línea simple. Luego, convertirían el tiempo de viaje de la onda en una velocidad y, a partir de eso, estimarían una cierta cantidad de líquido presente.

Pero las ondas en realidad no se mueven en línea; irradian hacia el exterior. te inclinas Si encuentran una característica subterránea que podría ralentizarlos, podrían rodearla en lugar de atravesarla. Estas ondulaciones adicionales agregan muchos detalles finos a la imagen, pero también requieren mucha potencia de procesamiento.

Hoy tales cálculos son posibles. Entonces, Maguire y sus colegas utilizaron esta forma más moderna de observar las ondas sísmicas, llamada tomografía de forma de onda completa, para volver a analizar los datos sísmicos existentes de Yellowstone.

El equipo miró de dos a cinco millas bajo tierra y registró ondas S, que viajaban a solo alrededor de 1,3 millas por segundo, ocurriendo cerca del centro de la caldera de Yellowstone. Eso es significativamente más lento que las estimaciones anteriores de 2,7 km/s, dice Maguire, e indica más derretimiento.

No está claro cómo se distribuye la porción fundida del magma. Sin embargo, el escenario más probable es que la mayor parte del líquido esté aislado, pequeñas cantidades de fusión atrapadas en los espacios entre los cristales endurecidos. Aún así, señala el equipo, no se puede descartar la posibilidad de que haya bolsas más grandes de magma fundido esparcidas por todas partes.

¿Se supone que Yellowstone debe hervir a fuego lento?

Una implicación interesante, según Maguire, es que «Yellowstone puede pasar gran parte de su ciclo de vida en fracciones de fusión más altas de lo que se pensaba». Esto contradice la visión clásica de que las cámaras de magma del volcán normalmente están llenas de cristales enfriados que se rompen por inyecciones rápidas de magma antes de una erupción. En cambio, Yellowstone puede estar en un estado de ebullición a fuego lento durante mucho tiempo.

Pero un poco de ebullición está lejos de estallar, dice Poland, y estos nuevos hallazgos «ayudan a demostrar que este sistema es en su mayoría sólido». Probablemente por eso no ha hecho erupción ni siquiera pequeñas cantidades de magma durante casi 70.000 años.

Eso no significa que Yellowstone esté inactivo: todavía es un sistema volcánico activo y caliente con peligros, señala Polonia. Por ejemplo, ha habido explosiones de vapor mortales y terremotos que desencadenaron deslizamientos de tierra (Número de serie: 11/01/21).

Estos peligros más probables no reciben tanta atención como el miedo a una erupción catastrófica. «Es una especie de coco para la gente y un problema de clickbait, y es triste», dice Polonia. «Es un lugar interesante que tiene mucho que ofrecer y la gente se enfoca en lo que no va a pasar en nuestras vidas».

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