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El cúmulo binario masivo es una gran vista con binoculares y telescopios pequeños. Imagen: Greg Parker.

Aparte quizás del destacado cúmulo estelar abierto de las Pléyades en Tauro, el magnífico par de cúmulos estelares abiertos que componen el cúmulo estelar doble en Perseo son los mejores de su clase en las latitudes medias del norte. Clasificado formalmente como NGC 869 y NGC 884 (h y chi [χ] Persei), ya sea competidores del racimo o eclipsa a la gran mayoría de los cúmulos abiertos, incluida la variedad Messier. Sin embargo, como pareja, el cúmulo doble es uno de los objetos de cielo profundo más impresionantes de todo el cielo.

El cúmulo binario se puede espiar sin ayuda óptica, incluso en la mejor de las noches en un lugar con cielo oscuro, pero lo espera una vista inolvidable a través de binoculares o un pequeño telescopio: el campo de visión está plagado de innumerables gemas brillantes de diferente brillo y color sobre un profundo fondo aterciopelado. ¡Se podría ir tan lejos como para argumentar que solo la luna ofrece una visión binocular más fina! Este es un tema donde lo más pequeño es lo mejor: un refractor de 80 mm, f/5 con un aumento de 40x enmarca el par, cubriendo un grado muy bien uno al lado del otro.

El grupo doble es fácil de encontrar; Ubicado cerca de la frontera norte de Perseo con Casiopea, el famoso asterismo «W» de este último se puede usar como una señal celestial. Primero ubique la estrella central de las cinco estrellas en la ‘W’, Gamma (γ, Mag. +2.1) y luego Ruchbah (Delta [δ] , +2.7), la estrella más cercana al este. Si gira hacia el este aproximadamente dos longitudes de una línea imaginaria entre las dos estrellas (aproximadamente siete grados en total), debería aterrizar en el cúmulo binario sin muchos problemas.

Cada cúmulo tiene unos 30 minutos de arco de diámetro, el mismo tamaño que la luna llena. NGC 869, la más occidental de las dos, tiene un núcleo un poco más concentrado que NGC 884 y también es más brillante en general, con una magnitud integrada de +5,3 frente a la de +6,1 de su compañera. Los binoculares de 10×50 resolverán fácilmente la mayoría de las estrellas en ambos cúmulos, con una magnitud de +7 a +10.

En las primeras noches de noviembre, el cúmulo binario culmina muy cerca del cenit (es circumpolar [never setting] del Reino Unido), donde los cielos son más transparentes y tranquilos, y en la hora semi-social de las 23:00.

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El cúmulo binario es fácil de encontrar y se encuentra al norte de Perseo, muy cerca de la frontera con Casiopea, cuyo asterismo «W» proporciona una guía práctica. Un gráfico de Greg Smye-Rumsby.

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