Un problema con la teoría de las fugas de laboratorio es que presume que los chinos mienten u ocultan hechos, una posición que es incompatible con un esfuerzo científico colectivo. Esta puede haber sido la razón por la que, por ejemplo, el equipo de la OMS nunca pidió ver la base de datos fuera de línea. Peter Daszak, presidente de EcoHealth Alliance, que ha trabajado con el laboratorio de Wuhan durante muchos años y financió parte de su trabajo, dice que «no hay evidencia» para apoyar la teoría del laboratorio. «Si tan solo creyeras firmemente en ello [that] Lo que escuchemos de nuestros colegas chinos allá en los laboratorios no será cierto, nunca podremos descartarlo ”, dijo sobre la teoría del laboratorio. «Ese es el problema. Esta teoría no es esencialmente una teoría de la conspiración. Pero la gente lo planteó como tal y dijo que la parte china había conspirado para encubrir pruebas».

Para aquellos que creen que es probable un accidente de laboratorio, incluido Jamie Metzl, un oficial de tecnología y seguridad nacional del Atlantic Council, el equipo de la OMS no está configurado para realizar el tipo de investigación forense que considera necesario. «Todos en la tierra están involucrados», dice. «Es una locura que un año después no haya una investigación completa sobre los orígenes de la pandemia». En febrero, Metzl emitió un comunicado diciendo que estaba «consternado» por la rápida refutación de los investigadores a la hipótesis del laboratorio y pidió que Daszak fuera retirado del equipo. Unos días después, el director general de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, pareció reprender al equipo de origen en un discurso en el que dijo: «Quiero dejar en claro que todas las hipótesis siguen abiertas y requieren una mayor investigación».

El escenario que el equipo de la OMS-China cree que es el más probable es la «teoría del mediador», en la que un virus de murciélago infecta a otro animal salvaje que luego es capturado o criado como alimento. La teoría de la mediación tiene los precedentes más sólidos. No solo es el SARS, sino que en 2012 los investigadores descubrieron el síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS), una infección pulmonar mortal causada por otro coronavirus, y rápidamente lo atribuyeron a los dromedarios.

El problema con esta hipótesis es que los investigadores chinos no han podido encontrar un «precursor directo» de este virus en un animal que estudiaron. China había analizado 50.000 muestras de animales, incluidos 1.100 murciélagos en la provincia de Hubei, donde se encuentra Wuhan, según Liang. Pero no suerte: todavía no se ha encontrado un virus adecuado.

El equipo chino parece estar firmemente a favor de un giro en la idea entre animales intermedios: el virus podría haber llegado a Wuhan con un envío de comida congelada que contenía una fauna congelada. Esta hipótesis de la «cadena de frío» podría ser bien recibida, ya que significaría que el virus se originó a miles de kilómetros de distancia, incluso fuera de China. «Creemos que esta es una opción válida», dice Marion Koopmans, una viróloga holandesa que viajó con el grupo. Dijo que China analizó 1,5 millones de muestras congeladas y encontró el virus 30 veces. «Puede que eso no sea una sorpresa en medio de un brote cuando mucha gente está manipulando estos productos», dice Koopmans. “Pero la OMS solicitó estudios, transfirió el virus al pescado, lo congeló y descongeló, y pudo cultivar el virus. Entonces es posible. Eso no se puede descartar. «

Señalar con el dedo

Se espera que el equipo OMS-China sugiera más investigaciones que deben realizarse en su informe posterior. Ésta es una de las razones por las que el informe es importante. Puede determinar qué preguntas se hacen y cuáles no.

Es probable que se hagan mayores esfuerzos para rastrear el comercio de vida silvestre, incluidas las cadenas de suministro de productos congelados. Además de la evidencia en animales, Ben Embarek también dijo que China debería hacer todo lo posible para localizar a las personas que se infectaron con Covid-19 temprano pero que pueden haber estado asintomáticas o no haber sido analizadas. Esto podría lograrse examinando muestras en bancos de sangre y utilizando tecnologías más nuevas y sensibles para encontrar anticuerpos. «Necesitamos seguir buscando material que proporcione información sobre los primeros días de los eventos», dijo Ben Embarek. Es probable que el informe también requiera la creación de una base de datos maestra que contenga todos los datos recopilados hasta el momento.

El funcionario de la OMS, Peter Ben Embarek (derecha) y Liang Wannian se dan la mano después de una conferencia de prensa en Wuhan, China, el 9 de febrero de 2021, en la que presentaron cuatro teorías sobre el inicio de la pandemia Covid-19.

FOTOS DE KYODO VIA AP

En última instancia, cuando buscamos la causa del desastre de Covid-19, no solo queremos saber qué sucedió. También buscamos algo, o alguien, a quien culpar. Y cada hipótesis apunta a un culpable diferente. Para los ecologistas, la lección de la pandemia es casi natural: los seres humanos deberían dejar de invadir áreas silvestres. «Nos dimos cuenta de que este tipo de estudio no se trata solo de enfermedades humanas, y no se trata solo de una interfaz entre humanos y animales, sino de una discusión más amplia sobre cómo usamos el mundo», dice John Watson, epidemiólogo británico.

Las autoridades chinas ya están tomando medidas sobre la teoría de la mediación al responsabilizar a los agricultores y comerciantes de vida silvestre. Según la NPR, en febrero pasado, los legisladores chinos tomaron medidas para «erradicar el hábito dañino de comer animales salvajes». A instancias del presidente Xi Jinping, ya han prohibido la caza, el tráfico y el consumo de grandes cantidades de «vida silvestre terrestre», una medida que nunca se implementó por completo después del brote original de SARS. Según un informe de Nature, el gobierno chino ya cerró 12.000 empresas, limpió un millón de sitios web con información sobre el comercio de vida silvestre y, entre otras cosas, prohibió la cría de ratas y civetas de bambú.

Luego existe la posibilidad de que covid-19 sea el resultado de un accidente de laboratorio. Si eso es cierto, tendría las consecuencias más espantosas, especialmente para científicos como los responsables de encontrar el origen del virus. Si la pandemia fuera causada por una ambiciosa investigación de alta tecnología sobre gérmenes peligrosos, significaría que el rápido crecimiento de China como potencia biotecnológica representa una amenaza para el mundo. Esto significaría que este tipo de ciencia debería restringirse severamente o incluso prohibirse en China y en todas partes. Más que cualquier otra hipótesis, un programa de tecnología de alboroto patrocinado por el gobierno, junto con los primeros esfuerzos para ocultar las noticias del brote, proporcionaría un argumento para tomar represalias. «Si esto es un desastre provocado por el hombre», dice Miles Yu, analista del conservador Instituto Hudson, «el mundo debería buscar reparación».

Según algunos ex-cazadores de virus, lo que dice el Informe sobre el origen de China de la OMS puede diferir de lo que hemos escuchado hasta ahora. Schnur dice que los chinos probablemente ya saben mucho más de lo que pensamos, por lo que el papel del equipo puede ser encontrar formas de sacar a la luz estos hechos. Es un proceso que él llama «en parte diplomacia, en parte epidemiología». Él cree que la investigación de China probablemente ha sido muy exhaustiva y que los visitantes extranjeros también pueden tener opiniones más sólidas de lo que habían permitido anteriormente.

Como señala, «lo que dice en una conferencia de prensa puede ser diferente de lo que pone en un informe después de salir del país».

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