Donald (Don) Machholz, un astrónomo aficionado que co-inventó el maratón Messier y detectó visualmente 12 cometas que ahora llevan su nombre, murió la madrugada de ayer (9 de agosto) en su casa, apodada «Stargazer Ranch», en Wikieup, Arizona. Tenía 69 años.

cazador de cometas

Nacido en 1952 en Portsmouth, Virginia, Machholz desarrolló su interés por la astronomía a la temprana edad de 8 años. A los 13 años, comenzó a estudiar el cielo con su primer telescopio, un modesto refractor de 2 pulgadas.

A partir del 1 de enero de 1975, Machholz inició un proyecto personal de caza de cometas. Después de más de tres años y 1.700 horas en el ocular, descubrió su primer cometa el 12 de septiembre de 1978. Su segundo hallazgo también tomó alrededor de 1.700 horas de búsqueda. Y durante las próximas décadas, Machholz descubrió visualmente 10 cometas más que luego recibieron su nombre.

En los años previos a su muerte, Machholz fue considerado el descubridor visual vivo de cometas más prolífico. A lo largo de su vida, ha pasado un total de casi 9.000 horas escaneando los cielos en busca de reliquias cósmicas del sistema solar exterior.

Maratones más desordenados y más

Además de su dedicación sin precedentes a la búsqueda de nuevos cometas, a Machholz también se le atribuye la invención conjunta del maratón Messier en 1978. El Messier Marathon es una carrera de una noche para observar los 109 objetos compilados por el cazador de cometas francés Charles Messier a fines del siglo XVIII. Y ahora el maratón es un elemento básico de la primavera para los astrónomos aficionados de todo el mundo. En el transcurso de cuatro décadas, Machholz completó 50 maratones Messier.

De 1978 a 2000, Machholz produjo una columna mensual llamada Comentarios sobre el cometa para la Asociación de Observadores Lunares y Planetarios. Esta popular columna se distribuyó luego a clubes de astronomía e individuos interesados ​​en todo el mundo.

Machholz también fue autor de varias publicaciones astronómicas populares entre los observadores aficionados, incluyendo Una década de cometas (1985), Guía del observador del cometa Hale-Bopp (1996) y La guía de observación del maratón Messier (2002).

Es posible que Don finalmente haya completado el maratón de la vida, pero sus contribuciones al mundo de la astronomía perdurarán durante mucho tiempo.



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