Astrónomos de la Universidad de Arizona han identificado cinco ejemplos de una nueva clase de sistemas estelares. No son del todo galaxias y solo existen de forma aislada.

Con solo estrellas azules jóvenes, los nuevos sistemas estelares se distribuyen en un patrón irregular y parecen sorprendentemente aislados de cualquier galaxia anfitriona potencial.

Los sistemas estelares, que los astrónomos dicen que aparecen como «manchas de azul» a través de un telescopio y son del tamaño de pequeñas galaxias enanas, están ubicados dentro del cúmulo de galaxias Virgo relativamente cercano. Los cinco sistemas están a más de 300.000 años luz de posibles galaxias anfitrionas en algunos casos, lo que dificulta identificar sus orígenes.

Los astrónomos encontraron los nuevos sistemas después de que otro grupo de investigación dirigido por Elizabeth Adams del Instituto Holandés de Radioastronomía compiló un catálogo de nubes de gas cercanas que proporcionó una lista de ubicaciones potenciales para nuevas galaxias. Tras la publicación de ese catálogo, varios grupos de investigación, incluido uno dirigido por el profesor asociado de astronomía de UArizona, David Sand, comenzaron a buscar estrellas que pudieran estar asociadas con estas nubes de gas.

Se pensaba que las nubes de gas estaban asociadas con nuestra propia galaxia, y la mayoría probablemente lo estén, pero cuando se detectó el primer cúmulo de estrellas llamado SECCO1, los astrónomos se dieron cuenta de que no estaban cerca de la Vía Láctea, sino dentro de ella. el cúmulo de Virgo, que está mucho más distante pero aún muy cerca a escala universal.

SECCO1 fue una de las «manchas azules» muy inusuales, dijo Michael Jones, becario postdoctoral en el Observatorio Steward de UArizona y autor principal de un artículo que describe los nuevos sistemas estelares. Jones presentó los hallazgos, de los que Sand fue coautor, durante la reunión número 240 de la Sociedad Astronómica Estadounidense en Pasadena, California, el miércoles.

«Es una lección sobre lo inesperado», dijo Jones. «Si buscas cosas, no necesariamente encontrarás lo que estás buscando, pero puedes encontrar algo muy interesante».

El equipo recibió sus observaciones del Telescopio Espacial Hubble, el Very Large Array Telescope en Nuevo México y el Very Large Telescope en Chile. El coautor del estudio, Michele Bellazzini, del Istituto Nazionale di Astrofisica en Italia, dirigió el análisis de los datos del Very Large Telescope y presentó un documento adjunto centrado en esos datos.

Juntos, el equipo aprendió que la mayoría de las estrellas en cada sistema son muy azules, muy jóvenes y contienen muy poco gas de hidrógeno atómico. Esto es importante porque la formación de estrellas comienza con gas de hidrógeno atómico, que finalmente se convierte en densas nubes de gas de hidrógeno molecular antes de convertirse en estrellas.

«Hemos observado que la mayoría de los sistemas carecen de gas atómico, pero eso no significa que el gas molecular no exista», dijo Jones. «De hecho, debe haber gas molecular porque todavía se están formando estrellas. La existencia principalmente de estrellas jóvenes y pequeños gases sugiere que estos sistemas deben haber perdido su gas recientemente».

La combinación de estrellas azules y la falta de gas fue inesperada, al igual que la falta de estrellas más antiguas en los sistemas. La mayoría de las galaxias tienen estrellas más viejas que los astrónomos llaman «rojas y muertas».

«Las estrellas nacidas en rojo tienen una masa más baja y, por lo tanto, viven más que las estrellas azules, que se queman rápidamente y mueren jóvenes, por lo que las estrellas rojas viejas suelen ser las últimas en sobrevivir», dijo Jones. «Y están muertos porque se quedaron sin gas para formar nuevas estrellas. Estas estrellas azules son básicamente como un oasis en el desierto”.

El hecho de que los nuevos sistemas estelares sean ricos en metales sugiere cómo se pudieron haber formado.

«Para los astrónomos, los metales son cualquier elemento más pesado que el helio», dijo Jones. «Esto nos dice que estos sistemas estelares se formaron a partir del gas extraído de una gran galaxia, porque la forma en que se construyen los metales es a través de muchos episodios repetidos de formación de estrellas, y realmente solo se obtiene eso en una gran galaxia».

Hay dos formas de eliminar el gas de una galaxia. El primero es el desprendimiento de mareas, que ocurre cuando dos galaxias grandes se cruzan, arrancando gravitacionalmente el gas y las estrellas.

El otro es el llamado decapado por presión dinámica.

«Es como saltar a una piscina boca abajo», dijo Jones. “Cuando el vientre de una galaxia colapsa en una pila de gas caliente, el gas detrás de ella es expulsado. Ese es el mecanismo que creemos que estamos viendo aquí para crear estos objetos”.

El equipo prefiere la explicación del despojamiento de carneros porque los hematomas deben haberse movido muy rápido para quedar aislados tal como están, y la tasa de despojamiento por mareas es lenta en comparación con la despojamiento de carneros.

Los astrónomos esperan que algún día estos sistemas eventualmente se dividan en cúmulos de estrellas individuales y se extiendan por el cúmulo de galaxias más grande.

Lo que los investigadores aprendieron alimenta la «historia más grande del reciclaje de gas y estrellas en el universo», dijo Sand. «Creemos que este proceso de choque convierte muchas galaxias espirales en galaxias elípticas de alguna manera, por lo que aprenderemos más sobre el proceso general a medida que aprendamos más sobre la formación de galaxias».

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