Los flamencos pueden ser como una especie de canario en la mina de carbón cuando se trata de advertir sobre los costos ocultos de las tecnologías verdes. La minería de litio parece ser una gran amenaza para las icónicas aves rosadas, que dependen de las salinas ecológicamente frágiles que bordean los altos Andes. La minería de metales y el cambio climático se combinan para causar la disminución de dos especies de flamencos que se encuentran solo en las mesetas andinas, informan los investigadores el 9 de marzo en el Actas de la Royal Society B.

Se espera que el litio, utilizado en baterías recargables y livianas para automóviles eléctricos, teléfonos inteligentes y otros artículos, desempeñe un papel importante en la lucha contra el cambio climático. En los próximos diez años, se estima que la demanda mundial del metal se cuadriplicará (número de serie: 5/7/19). El nuevo hallazgo subraya que la exploración de litio no está exenta de inconvenientes y se suma a un creciente cuerpo de investigación que muestra los impactos adversos de la minería de litio en los ecosistemas.

Uno de los depósitos de litio más ricos del mundo se extiende por partes de Chile, Bolivia y Argentina, un área a la que a veces se hace referencia como el «Triángulo del litio». La región también alberga la meseta del desierto de Atacama, uno de los lugares más secos de la tierra, y alberga una serie de ecosistemas de lagos salados poco profundos que dependen de suministros limitados de agua. Estos salares ecológicamente sensibles se alimentan de cianobacterias y algas diatomeas, que a su vez son consumidas por tres especies de flamencos, la mitad de todas las especies de flamencos del mundo.

Este frágil ecosistema ahora está en conflicto existencial ya que los estanques de refinación de litio y otros procesos de minería industrial usan una enorme cantidad de agua: aproximadamente 400,000 litros por tonelada de litio, dice Nathan Senner, ecólogo de población de la Universidad de Carolina del Sur en Columbia.

Y solo hay tanta agua para todos. «Es literalmente el desierto más seco del mundo», dice Senner. «Mucho de eso [mining] El agua tiene que venir de las aguas subterráneas”.

Senner, junto con el ecólogo Jorge Gutiérrez de la Universidad de Extremadura en España y el ecólogo aviar Juan Navedo de la Universidad Austral de Chile en Valdivia y otros, recopilaron estudios de flamencos que abarcan más de 30 años. Los investigadores también examinaron imágenes satelitales que rastrean los cambios en la superficie del agua en cinco salinas en la parte chilena del Triángulo de Litio. Y el equipo usó datos satelitales para rastrear los niveles de cianobacterias, así como los factores climáticos que podrían afectar los niveles de agua de las salinas, como la precipitación y la temperatura.

Senner y sus colegas descubrieron que cada uno de los cinco salares se ha reducido en al menos un 30 por ciento desde 1984, en parte debido al aumento de la evaporación, que está influenciado por factores climáticos como el viento, la humedad y la temperatura. El equipo también encontró que los niveles de agua varían mucho entre años. Y estas fluctuaciones parecen determinar en gran medida la cantidad de flamencos en un año determinado al determinar la disponibilidad de semillas para pájaros.

Los números de flamencos «pueden cambiar literalmente en miles de individuos en solo unos años», dice Senner.

La tendencia a la deshidratación a largo plazo impulsada por el cambio climático, que podría reducir la disponibilidad general de alimentos para los flamencos, se ve exacerbada por la siempre sedienta extracción de litio, dice el equipo. Y deja marcas en dos de las especies de flamencos: los Andes (Phoenicoparrus andino) y el de James (s. jamesi) flamencos, cuyas poblaciones en el Salar de Atacama de Chile se redujeron en un 12 por ciento y un 10 por ciento, respectivamente, durante 11 años. Esta es una pérdida de cientos de aves.

El equipo vincula directamente este declive con la minería de litio. A medida que crecían los estanques mineros en el salar, las poblaciones de flamencos se reducían cerca de James y los Andes en estrecha correlación. La pérdida de agua de las nuevas actividades mineras puede ser una razón importante. Entre 1986 y 2018, la extracción de agua subterránea para la producción de litio aumentó de cero a 1,8 metros cúbicos por segundo. Al mismo tiempo, el Salar perdía alrededor de cinco campos de fútbol de superficie cada año.

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En el Salar de Atacama en Chile, el agua subterránea salina se bombea a piscinas superficiales, dejando sales de litio después de la evaporación. La expansión de la minería de litio y los estanques asociados (los rectángulos azul oscuro) en el salar durante las últimas décadas se puede ver en las imágenes de satélite. Arrastre el control deslizante hacia la derecha para ver el salar en 1993 y hacia la izquierda para 2015.

Ambos: USGS

Aunque la disminución no se ha producido en toda la región, los resultados son especialmente preocupantes para estas dos especies, ya que no viven en ningún otro lugar del mundo. «Están completamente ligados a estos lagos salados», dice Senner.

La disminución de los flamencos y el secado del salar también podrían tener efectos negativos en las personas, ya que el popular ecoturismo basado en los flamencos en la región probablemente se vería afectado, dice el equipo.

«Las políticas de gestión de la conservación basadas en la ciencia aún podrían permitir la conservación futura de algunos sistemas hipersalinos importantes en la región», dice Mattia Saccò, ecologista de la Universidad de Curtin en Perth, Australia, que no participó en la investigación. Pero, agrega Saccò, es muy probable que el calentamiento y la minería resulten en la pérdida de ecosistemas salinos enteros del interior en algunos lugares.

A medida que aumenta la demanda de litio para su uso en tecnologías como los vehículos eléctricos, la amenaza para los flamencos solo puede aumentar.

“Es un verdadero misterio porque obviamente nadie va a discutir que el cambio climático no es el monstruo con el que tenemos que lidiar”, dice Senner. Sin embargo, como sugiere este estudio, las tecnologías que podrían ayudar a la humanidad a combatir el cambio climático pueden tener sus propios impactos ecológicos negativos. Ser consciente de estas consecuencias será crucial para sopesar los costos y beneficios de tales soluciones, dice Senner.

Encontrar formas de reducir estos costos ambientales podría ser una forma útil de avanzar, dice, particularmente haciendo que la extracción de litio sea más eficiente en el uso del agua o mejorando la capacidad de reciclar el litio de las baterías usadas.

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