Justo antes de las 10 p.m. hora local del 28 de febrero, un meteoro cegadoramente brillante cruzó el cielo occidental de Gran Bretaña y brilló durante unos seis segundos. Era tan brillante que estaba etiquetado como un Bola de fuego. Cientos de personas que vieron la vista usaron las redes sociales para informar lo que vieron, preguntándose si sus ojos les habían gastado una broma, o si acababan de ver a un visitante desde el espacio.

Para los astrónomos, sin embargo, este fue un regalo especial y raro por otra razón: fue una oportunidad para buscar piezas rezagadas.

De meteorito en meteorito

Todos conocemos los meteoros: los destellos de luz que surgen cuando un trozo de piedra o polvo del espacio arde en nuestra atmósfera. Incluso puede haber disfrutado viendo lluvias de meteoritos durante todo el año. Pero las bolas de fuego son menos comunes. Estos meteoritos excepcionalmente brillantes barren el cielo con una fuerza de más de -4. Eso es tan brillante como Venus en su mejor momento.

Si un meteoro no se quema completamente al entrar, lo que quede caerá a la tierra como un meteorito. Al igual que las rocas espaciales más grandes de las que emergen, los meteoritos también son muy grandes. Por ejemplo, el meteorito que aterrizó en Hoba, Namibia en 1920 pesa 66 toneladas (60 toneladas), mientras que el meteorito Beddgelert que aterrizó en el norte de Gales, Gran Bretaña en 1949 pesa solo 794 gramos. Pero cada pieza, por pequeña que sea, cuenta una historia única.

Atrapa el otoño

De los aproximadamente 65.000 meteoritos conocidos, solo 1.206 cayeron sobre la Tierra.

Para agregar a ese número, el Museo de Historia Natural de Londres dirige y opera la UK Fireball Alliance (UKFAll), que utiliza una vasta red de cámaras dirigidas a los cielos de Gran Bretaña para registrar las rayas brillantes que dejan estos fragmentos rocosos. Las imágenes capturadas como parte de este proyecto brindan información importante sobre los caminos que toman estas rocas a través de nuestra atmósfera. Al comparar imágenes tomadas desde diferentes lugares, los observadores pueden rastrear el rastro del meteorito para ver dónde pueden haber aterrizado los fragmentos supervivientes. UKFAll tiene la intención de utilizar esta tecnología para recuperar este tipo de meteoritos.

UKFAll está dirigido por voluntarios y personal del Museo de Historia Natural de Londres y es una colaboración entre seis redes de cámaras principales: cinco operan en el Reino Unido y Europa, y una sexta se extiende por todo el mundo. Gracias a esta colaboración, UKFAll pudo usar la trayectoria cuando ingresó a la atmósfera para calcular dónde podrían haber aterrizado las piezas de la última bola de fuego británica y usar la trayectoria del cinturón de asteroides para determinar de dónde provenía la roca espacial original.

La noche de la bola de fuego, la Red de Observación de Meteoros del Reino Unido (UKMON), que forma parte de la red UKFAll, recibió más de mil informes. Esta fue una mezcla de relatos de testigos presenciales, imágenes de la cámara del timbre y fotos. Cámaras especiales UKMON también capturaron a este visitante inesperado.

Cuando las imágenes mostraron la fragmentación de la bola de fuego, había muchas esperanzas de que se encontrara algún material en el suelo. Usando información de esta red de cámaras y metraje público, UKFAll recreó la trayectoria de la bola de fuego para identificar posibles sitios de aterrizaje en Gloucestershire. Mary McIntyre, una participante activa de UKMON, relata astronomía“Esta es una gran victoria para Citizen Science ya que tantas cámaras capturaron el evento en tantas redes y todas trabajaron juntas rápidamente para calcular el campo disperso [the area where debris might have landed] . «



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