Dos meses antes del Super Bowl, el aumento de Omicron diezmó las listas de la NFL cuando los jugadores dieron positivo por COVID. A mediados de diciembre, la NFL pospuso un juego entre Los Angeles Rams y Seattle Seahawks porque los Rams, que luego ganarían el Super Bowl, tuvieron que dejar fuera a 29 jugadores con COVID.

La cantidad de empleados de la NFL que dieron positivo cada semana en diciembre aumentó de aproximadamente 30 a aproximadamente 300, la mayoría de ellos jugadores que tendrían que ausentarse de las prácticas y los juegos. La nueva variante «nos golpea como una tonelada de ladrillos», dijo Allen Sills, director médico de la NFL.

El director médico de la Asociación de Jugadores de la NFL, Thom Mayer, dice que la suspensión sacó a relucir una gran pregunta: si un jugador fue vacunado y se recuperó de COVID pero aún así dio positivo, ¿hubo condiciones que lo hicieron «apropiado» para devolverlo? [to the field] ¿y seguro?»

Allí se identificaron la NFL y la asociación de jugadores. La misma semana que la NFL pospuso el juego Rams-Seahawks, la liga hizo un cambio pequeño pero significativo en sus reglas para permitir que los jugadores regresen después de dar positivo por COVID. Depende de una medida oscura en una prueba de PCR llamada umbral de ciclo o valor Ct.

Un valor de Ct indica qué tan difícil fue para la prueba detectar el virus y qué cantidad o cantidad de virus estaba presente en la muestra de hisopo de una persona. Ahora los jugadores pueden volver al estándar anterior de dos pruebas de PCR negativas, o con dos resultados de PCR que Mayer describió como «débilmente positivos», con un umbral de ciclo de 35 o más. También puede mezclar y combinar las dos opciones.

El cambio esencialmente redefinió lo que se consideraba negativo para que los jugadores volvieran al juego antes. Al hacerlo, la NFL entró en un área gris para las pruebas de COVID que ha sido debatida por los profesionales de la salud pública durante toda la pandemia: ¿cómo saber cuándo alguien ya no está infectado con COVID?

El problema central es que no hay una buena manera de saber si una persona es contagiosa. Las pruebas de antígeno, que las personas pueden hacer en casa y registrar los resultados en cuestión de minutos, son demasiado «frías» y vulnerables a perder a personas que están en los primeros días de su infección. Las pruebas de PCR son demasiado «calientes», tan sensibles que pueden continuar registrando a alguien como positivo después de que la infección haya desaparecido.

Pero las pruebas de PCR a menudo brindan más información que solo «positivo» o «negativo»: también pueden indicar cuántas veces la máquina tuvo que copiar el material genético del virus en la muestra antes de producir lo suficiente para verlo. Más ciclos generalmente significan que la muestra no tenía muchos virus con los que trabajar; Menos ciclos significa que hubo suficientes virus en la muestra que fueron fáciles de detectar.

Al definir un límite de valor de Ct para las pruebas de PCR, que algunos investigadores respaldan, la NFL buscaba esencialmente un término medio al enfriar la prueba que estaba demasiado caliente. La lógica dice que los valores más altos de Ct significan que hay menos virus en la muestra, lo que hace que la persona que lo proporcionó tenga menos probabilidades de infectar a otra persona.

«Estamos buscando el punto óptimo», dijo Sills. «No queremos enviar de vuelta a nadie que sea contagioso. Tampoco queremos mantener a nadie fuera de un entorno a menos que esté enfermo y ya no sea contagioso”.

Sills recientemente fue coautor de un artículo de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades que se centró en los empleados de la NFL que dieron positivo por COVID esa misma semana a mediados de diciembre. Mostró que de 173 empleados de la NFL que se sometieron a pruebas frecuentes y que recibieron todas las vacunas, alrededor del 70 por ciento pudo regresar al trabajo bajo los nuevos protocolos de prueba antes del final del aislamiento de 10 días.

El problema es que el uso de valores de Ct para determinar la infectividad aún no ha sido validado por la Administración de Alimentos y Medicamentos. Las pruebas de PCR fueron aprobadas para su uso como último recurso para determinar si alguien es «positivo» o «negativo» en lugar de qué tan positivo podría ser.

El CDC ha dicho que «un valor alto de Ct puede resultar fácilmente de factores no relacionados con la cantidad de virus en la muestra» y que los valores de Ct «no deben usarse para determinar la carga viral de una persona como contagiosa». sola persona, o si una sola persona puede ser liberada del aislamiento”.

La NFL estaba dispuesta a ir allí porque la mayoría de sus empleados estaban vacunados, sus casos de COVID eran en su mayoría leves y los datos internos de variantes anteriores sugerían que las personas con niveles altos de Ct no podían propagar el virus, dijo Sills. Y, como señaló Mayer, «si los juegos no se juegan, a los jugadores no se les paga».

Algunos investigadores trazan una línea en un Ct de 30, lo que sugiere que cualquier persona con un resultado de prueba por debajo de ese número probablemente sea infeccioso y cualquiera que esté por encima probablemente no lo sea. Pero otros investigadores pudieron cultivar virus vivos de personas con altos niveles de Ct, lo que se considera evidencia de que estas personas eran infecciosas. Y durante los últimos dos años, los médicos de laboratorio han advertido contra el uso de los valores de Ct para tomar decisiones sobre la atención individual, incluida la determinación de quién es infeccioso.

«Hay una zona tan gris en este momento en términos de qué define exactamente cuándo eres infeccioso y cuándo no», dice Stephen Master, presidente de la Asociación Estadounidense de Química Clínica, que emitió un comunicado durante el verano que indica que los valores de Ct ​​no se deben usar, y publicó una publicación de blog en diciembre titulada «Cómo decir no a los valores de Ct de informes».

El maestro dice que se necesita mucho trabajo para garantizar que tales resultados estén a la altura de un estándar utilizable, y el hecho de que no haya ninguno es «un problema subestimado», incluso entre los mejores médicos. «A menos que tenga el método de referencia y el estándar, es difícil saber qué es real».

Los científicos que trabajan para desarrollar un estándar de referencia enviaron las mismas muestras de virus a más de 300 laboratorios y descubrieron que un Ct de 17 en un laboratorio tenía un Ct de 27 en otro.

Para concluir que nadie cuya prueba tuviera un puntaje de Ct de 35 o más podría transmitir el virus, Sills de la NFL se basó en datos de los 32 equipos de la liga. Y la NFL eludió una barrera a la variabilidad al exigir que todas las pruebas de PCR se realicen en el mismo laboratorio, el analizador cobas de Roche, y en laboratorios designados.

Incluso entonces, dice Jim Huggett, biólogo molecular de la Universidad de Surrey en el Reino Unido que ha estudiado la variabilidad de los niveles de Ct en laboratorios internacionales, dos laboratorios podrían obtener resultados diferentes con el mismo equipo, lo que significa que la misma persona el mismo día este podría obtener diferentes valores de Ct. Como lo señala la Asociación Estadounidense de Química Clínica, incluso los laboratorios de alta precisión no pueden controlar factores externos, como B. si la persona se sonó la nariz antes del hisopo o cuánto tiempo permaneció la muestra antes del análisis; ambos pueden afectar los valores de Ct.

Rosemary She, patóloga de la Escuela de Medicina Keck de la Universidad del Sur de California y directora de microbiología en el Centro Médico Keck, dice que a veces un Ct alto puede significar nada más que un mal dabbing.

En 2020, fue coautora de una carta mientras representaba al Colegio de Patólogos Estadounidenses advirtiendo contra el uso de niveles de Ct para determinar qué podría estar sucediendo en el cuerpo de una persona. Para los pacientes del hospital que examina, un Ct de hasta 40 puede significar «el fin de una infección» o simplemente «una muestra deficiente», dice.

Robby Sikka, presidente del Grupo de Trabajo de Deportes y Sociedad de COVID, que asesora a empresas tecnológicas, ligas deportivas y Broadway sobre sus respuestas a COVID, es más optimista sobre la utilidad de los puntajes de Ct. Dijo que los datos de entornos deportivos y corporativos son prometedores. Por ejemplo, su pequeño estudio preliminar que analizó a 37 personas en un lugar de trabajo fuertemente vacunado mostró que las personas que regresaron después de al menos cinco días de aislamiento seguidas de dos pruebas de PCR con niveles de Ct de 30 o más no transmitieron el virus a ningún compañero de trabajo. .

A nivel comunitario, James Hay, epidemiólogo de enfermedades infecciosas de la Escuela de Salud Pública TH Chan de Harvard, publicó un estudio en la revista Science que muestra que solo 30 pruebas de PCR positivas brindan suficiente información cuando se toman en cuenta los niveles de Ct para mostrar si un brote aumenta o disminuye.

investigador en Sudáfrica y el Reino Unido están estudiando lecturas de tomografía computarizada para rastrear la dirección de los brotes, y los científicos en Hong Kong dicen que las lecturas de tomografía computarizada ofrecen una forma más rápida de saber qué está pasando que mirar los números de casos, y pueden ser más rápidos que rastrear el coronavirus en las comunidades a través del muestreo de aguas residuales.

KHN (Kaiser Health News) es una sala de redacción nacional que produce periodismo detallado sobre temas de salud. Junto con Policy Analysis and Polling, KHN es uno de los tres principales programas operativos en KFF (Fundación de la Familia Kaiser). KFF es una organización sin fines de lucro donada que brinda información sobre temas de salud a la nación.



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