Con suelos fértiles para el cultivo, la mayor parte de la tierra en el medio oeste de los Estados Unidos se ha convertido de praderas de hierba alta a campos agrícolas. Queda menos del 0,1 por ciento de la pradera original.

Ese cambio en los últimos 160 años ha llevado a tasas asombrosas, e insostenibles, de erosión del suelo para la región, informan los investigadores en marzo. El futuro de la tierra. La erosión se estima en el doble de la tasa que el Departamento de Agricultura de EE. UU. considera sostenible. Si continúa sin cesar, podría limitar severamente la producción de cultivos en el futuro, dicen los científicos.

En el nuevo estudio, el equipo se centró en los escarpes erosivos (pequeños acantilados formados por la erosión) en los límites entre la pradera y los campos agrícolas (Número de serie: 20/01/96). «Estos raros restos de pradera dispersos por el Medio Oeste son un tipo de preservación de la superficie terrestre de los asentamientos pre-europeos-estadounidenses», dice Isaac Larsen, geólogo de la Universidad de Massachusetts Amherst.

En 20 ubicaciones en nueve estados del Medio Oeste, con la mayoría de las ubicaciones en Iowa, Larsen y sus colegas usaron un sistema GPS especial para medir la elevación de la pradera y los campos agrícolas. Este sistema GPS «te dice dónde estás dentro de una pulgada de la superficie de la Tierra», dice Larsen. Esto permite a los investigadores identificar incluso pequeñas diferencias entre la altura de la pradera y las tierras de cultivo.

En cada sitio, los investigadores tomaron estas medidas en 10 o más lugares. Luego, el equipo midió la erosión comparando las diferencias de elevación entre las tierras de cultivo y las praderas. Los investigadores encontraron que los campos agrícolas estaban, en promedio, 0,37 metros por debajo de las áreas de pradera.

Foto de Isaac Larsen de pie junto a una cerca de alambre de púas en un campamento de erosión
El geólogo Isaac Larsen se encuentra en Stinson Prairie, Iowa, en un acantilado erosivo donde se encuentran las tierras de cultivo y la pradera. El examen de estos acantilados muestra que ha habido una erosión sorprendente en el medio oeste de los EE. UU. desde que comenzó la agricultura allí hace más de 150 años.Universidad de Massachusetts, Amherst

Los investigadores calculan que esto corresponde a una pérdida de alrededor de 1,9 milímetros de suelo por año en tierras agrícolas desde el comienzo estimado de la agricultura tradicional en estos lugares hace más de un siglo y medio. Esta tasa es casi el doble del máximo de un milímetro por año que el USDA considera sostenible para estos lugares.

El USDA actualmente estima la tasa de erosión en la región de dos maneras principales. One Way estima la tasa en aproximadamente un tercio de lo que informaron los investigadores. El otro estima que la tasa es solo una octava parte de la tasa de los investigadores. Estas estimaciones del USDA no incluyen la labranza, una práctica agrícola convencional que utiliza máquinas para remover el suelo y prepararlo para la siembra. Al perturbar la estructura del suelo, la labranza aumenta la escorrentía superficial y la erosión debido al movimiento descendente del suelo.

Larsen y sus colegas dicen que les gustaría que la labranza se incluyera en las estimaciones de erosión del USDA. Entonces, los números del USDA podrían ser más consistentes con la friolera de 57.600 millones de toneladas de suelo que los investigadores estiman que se han perdido en toda la región durante los últimos 160 años.

Esta masiva «pérdida de tierras ya está causando que la producción de alimentos disminuya», dice Larsen. Las investigaciones muestran que a medida que disminuye el grosor del suelo, disminuye la cantidad de maíz que se cultiva con éxito en Iowa. Y la interrupción del suministro de alimentos podría continuar o empeorar si continúa la tasa estimada de erosión.

No todos están convencidos de que la pérdida anual promedio de suelo se haya mantenido constante desde que la región comenzó a cultivar. Gran parte de la erosión que midieron los investigadores podría haber sido causada en la historia anterior de estos sitios, remontándose a la época en que los agricultores «comenzaron a despejar praderas y/o bosques y despejar cosas», dice el agrónomo Michael Kucera.

Tal vez las tasas actuales de erosión se han desacelerado, dice Kucera, el custodio de la Base de Datos Nacional de Erosión en el Centro Nacional de Inspección de Suelos del USDA en Lincoln, Nebraska.

Para reducir la erosión futura, los agricultores pueden realizar la labranza cero y cultivar cultivos de cobertura, señalan los investigadores. Al sembrar cultivos de cobertura fuera de temporada, los agricultores reducen el tiempo que el suelo está desnudo y lo hacen menos susceptible a la erosión del viento y el agua.

En los Estados Unidos, la labranza cero y prácticas similares para limitar la erosión han sido utilizadas al menos algunas veces por el 51 por ciento de los agricultores de maíz, algodón, soja y trigo, según el USDA. Pero los cultivos de cobertura solo se usan alrededor del 5 por ciento del tiempo que podrían, dice Bruno Basso, investigador de agricultura sostenible de la Universidad Estatal de Michigan en East Lansing, que no participó en el estudio. «Cuesta $ 40 a $ 50 por acre para producir un cultivo de cobertura», dice. Aunque algunas subvenciones del gobierno están disponibles, «los costos de los cultivos de cobertura no están respaldados», y existe la necesidad de incentivos adicionales, dice.

Para implementar estrategias de labranza cero, “el agricultor tiene que ser un mejor administrador”, dice Keith Berns, un agricultor que posee y opera las mezclas de semillas Green Cover Seed, con sede en Bladen, Nebraska. Ha estado utilizando prácticas de labranza cero durante décadas.

Para tener éxito, los agricultores deben decidir qué cultivos de cobertura específicos son mejores para su tierra, cuándo plantarlos y cuándo matarlos. Seguir estas terapias, que pueden ser más complicadas que la agricultura tradicional, «puede ser difícil de realizar a gran escala», dice Berns.

Los cultivos de cobertura pueden proporcionar beneficios tales como: B. Ayudar a los agricultores a reparar la erosión y controlar las malezas dentro del primer año de la siembra. Pero pueden pasar varios años antes de que los beneficios financieros del cultivo superen sus costos. Algunos agricultores ni siquiera son dueños de la tierra que labran, lo que hace que sea aún menos lucrativo para ellos invertir en cultivos de cobertura, señala Berns.

Construir una buena salud del suelo puede llevar media década, dice Basso. “La agricultura siempre se enfrenta a este dilema [of] Decisiones miopes y económicamente motivadas frente a la sostenibilidad a largo plazo de toda la empresa».

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