Durante siglos, los marineros han contado historias de noches en las que sus barcos navegaban por mares lechosos durante unas pocas horas surrealistas o más. El espeluznante fenómeno apareció «como una llanura cubierta de nieve», informó el capitán de un clíper estadounidense que navegaba a través de un «mar lechoso» frente a la costa de Java, Indonesia, el 27 de julio de 1854.

A diferencia del brillo de corta duración del plancton que se ve comúnmente en la estela de un barco, los mares lechosos pueden extenderse por decenas o incluso cientos de kilómetros. También son raros, solo se informan unas pocas veces al año, lo que dificulta que los científicos los estudien y tomen muestras. En los últimos años, un equipo dirigido por Steven Miller, un científico atmosférico de la Universidad Estatal de Colorado en Fort Collins, recurrió a imágenes satelitales para identificar posibles instancias de mares lechosos y ha tenido un éxito cada vez mayor. Pero no han podido confirmar ninguno de estos descubrimientos potenciales con relatos de testigos oculares, hasta ahora.

Un artículo publicado el 11 de julio en procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias cuenta las vivencias de la tripulación del Ganesha, un yate de 16 metros que se cierne sobre un mar lechoso mientras navega al sur de Java. Uno de los miembros de la tripulación, Naomi McKinnon, contactó a Miller después de ver la cobertura de su detección satelital del mismo evento.

La tripulación también logró capturar imágenes con una GoPro y un teléfono inteligente Samsung, quizás las primeras fotos de testigos presenciales de mares lechosos. «Estas fotos son un testimonio visual de los relatos escritos de los marinos a lo largo de los siglos», escribe Miller.

Un encuentro casual

Los mares lechosos han sido durante mucho tiempo parte de la tradición náutica. Herman Melville incluyó un relato de uno dick mobyy el nautilo conoce a uno en el clásico de Julio Verne 20.000 leguas de viaje submarino.

Pero mientras que otras leyendas de la gente de mar se han establecido bien en el canon científico, como los calamares gigantes y las olas rebeldes, «los mares lechosos han eludido el escrutinio científico», escribe Miller. Solo una vez un barco de investigación se encontró con un mar lechoso: en 1985 por casualidad en el Mar Arábigo. El examen de sus muestras de las aguas brillantes sugirió que los mares lechosos son causados ​​por campos de billones de bacterias bioluminiscentes que se comunican entre sí y alcanzan una especie de quórum para brillar juntas. Muchas preguntas sobre este proceso siguen sin respuesta.

A principios de este siglo, los investigadores comenzaron a analizar los datos satelitales para tratar de estudiar los mares lechosos. Desafortunadamente, identificarlos en imágenes es más difícil de lo que parece. Su débil brillo es hasta 1000 veces más débil que la luz de la luna, que puede reflejarse en el agua. Los mares lechosos también se pueden confundir fácilmente con características como las nubes, el resplandor del aire (el suave resplandor fluorescente de las moléculas de aire en la atmósfera superior) e incluso las ondas de aire que atraviesan la atmósfera. En 2005, un equipo de investigadores dirigido por Miller informó un mar lechoso en los datos de satélite de 1995, pero la calidad de los datos era demasiado mala para aprender mucho de ellos. La mancha brillante del océano solo se podía ver porque sabían dónde mirar, guiados por un informe de un barco mercante británico.

Pero recientemente, las imágenes satelitales con poca luz han mejorado significativamente gracias a una nueva generación de detectores sensibles lanzados en dos satélites de la NOAA en 2011 y 2017. El año pasado, Miller y sus colegas informaron sobre una docena de posibles detecciones de mar lechoso durante ocho años de datos, incluida una en 2019 frente a la costa de Java que era tan grande como Islandia y duró más de un mes. Aún así, el equipo no tenía relatos de testigos oculares para confirmar a ninguno de sus nuevos candidatos.

Entonces McKinnon de la Ganesha contactó con ella.



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