Nuevas imágenes de la Nebulosa de la Tarántula nos ayudan a comprender cómo la intensa formación de estrellas en su centro está afectando al resto de la nebulosa.

Los astrónomos han revelado observaciones detalladas de la Nebulosa de la Tarántula, una de las regiones de formación de estrellas más activas en el Grupo Local de galaxias, que consiste en la Galaxia de Andrómeda, nuestra propia Vía Láctea y la Galaxia del Triángulo, junto con unas 50 galaxias enanas más pequeñas.

La formación de estrellas en el corazón de la Nebulosa de la Tarántula ha producido algunas de las estrellas más masivas jamás observadas, algunas con más de 150 veces la masa de nuestro Sol. Tony Wong, profesor de astronomía en la Universidad de Illinois, tenía curiosidad sobre cómo esta población estelar masiva podría afectar la formación de estrellas en otras partes de la nebulosa.

A medida que las estrellas interactúan con su entorno emitiendo partículas como fotones, este proceso, conocido como retroalimentación estelar, podría superar la atracción gravitacional dentro de la nube de gas que rodea la nebulosa. Esto haría que el gas se dispersara, y si la retroalimentación fuera demasiado fuerte, podría volverse demasiado escasa, reduciendo o eliminando para siempre la capacidad de la nebulosa para formar estrellas en el futuro.

Observando la Nebulosa de la Tarántula

Para comprender cómo la Nebulosa de la Tarántula se ve afectada por la retroalimentación estelar, Wong y sus colaboradores utilizaron el Atacama Large Millimeter Array (ALMA), ubicado en los Andes chilenos, para crear mapas de radio de alta resolución de su distribución de gas frío.

Midieron la emisión de luz del gas monóxido de carbono (CO). Este material, si está presente en cantidades suficientes, puede colapsar en estrellas. Usando estos datos, crearon un mapa del gran gas frío en toda la nebulosa y observaron cómo el gas se ve afectado por las enormes cantidades de energía liberadas por sus estrellas.

Se descubrió que la distribución del gas CO consiste en varios filamentos prominentes que se extienden desde la región central de formación estelar de la nebulosa (ver imagen). «Estos fragmentos podrían ser los restos de nubes que alguna vez fueron más grandes, trituradas por la tremenda energía liberada por estrellas jóvenes y masivas, un proceso llamado retroalimentación», dijo Wong en un comunicado.

Imagen de radio de los filamentos de gas en la Nebulosa de la Tarántula
La región de formación estelar 30 Doradus, también conocida como la Nebulosa de la Tarántula, en longitudes de onda de radio observadas por el Atacama Large Millimeter Array (ALMA). Rayas rojo-amarillas brillantes muestran regiones de gas denso y frío que tiene el potencial de colapsar y formar estrellas.

Luego, los autores observaron más de cerca y estudiaron la estructura del gas dentro de estos filamentos. Usaron un código que escaneó las imágenes, buscando regiones densas y encontrando cientos de gotas de gas CO lo suficientemente denso como para posiblemente formar estrellas. Esto muestra que incluso con una intensa retroalimentación estelar, aún puede ocurrir la formación de estrellas.

«Esperábamos que las partes de la nube más cercanas a las jóvenes estrellas masivas mostraran los signos más claros de retroalimentación que domina la gravedad», dice Wong. «En cambio, descubrimos que la gravedad sigue siendo importante en estas regiones propensas a la retroalimentación, al menos para partes de la nube que son lo suficientemente densas».

Las imágenes se presentarán hoy en la reunión de la American Astronomical Society y también aparecerán en una publicación en El diario astrofísico.

Más allá de la telaraña de la tarántula

Estos resultados pueden decirnos más que solo la Nebulosa de la Tarántula. «¿Qué hace [the Tarantula Nebula] Lo que es único es que está lo suficientemente cerca como para estudiar la formación de estrellas en detalle y, sin embargo, sus propiedades son similares a las que se encuentran en galaxias muy distantes cuando el Universo era joven», dijo Guido De Marchi, coautor y científicos del Centro Espacial Europeo. Agencia. «Gracias a [the Tarantula Nebula] podemos estudiar cómo se formaron las estrellas hace 10 mil millones de años cuando nacieron la mayoría de las estrellas”.

Sin embargo, se pueden obtener más conocimientos de la Nebulosa de la Tarántula. Wong concluyó animando a los demás: «Hay mucho más por hacer con este fantástico conjunto de datos y lo estamos publicando para alentar a otros investigadores a realizar nuevas investigaciones».

Referencia: Wong et al., The 30 Doradus Molecular Cloud at 0.4 Parsec Resolution with ALMA: Physical Properties and the Boundedness of CO Emitting Structures, The Astrophysical Journal (2022).

Imagen destacada: ESO, ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/Wong et al., ESO/M.-R. Estudio de la Nube de Magallanes Cioni/VISTA.

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