Después de un año y medio de investigación y desarrollo silenciosos, STELLS, con sede en Toronto, acaba de salir de la tapadera. Prometen resolver un problema potencialmente grande en las operaciones lunares en los próximos años: dispositivos de alimentación (particularmente rovers) en las sombras de los cráteres lunares.

Su solución es enviar su propio rover, el Mobile Power Rover (MPR), para impulsar los rover de otras empresas y organizaciones. El concepto parece relativamente simple: su rover estacionará una estación de carga en la oscuridad del cráter, luego enrollará un cable mientras sale del cráter a una posición iluminada por el sol. El rover despliega sus paneles solares y usa el cargador para alimentar a todos los demás rover en el área. El cargador se carga de forma inalámbrica, similar a los teléfonos inteligentes modernos, por lo que otros rovers solo necesitan acercarse al cargador STELLS para obtener energía.

Según una entrevista entre el fundador de STELLS, Alex Kapralov, y SpaceQ, su objetivo principal es la simplicidad y la confiabilidad.

«Solo tenemos una carga útil, [an] carga útil importante como la electricidad, así que tratamos de centrarnos en eso”, dijo Kapralov. «La carga útil y la sustentabilidad del rover son lo más importante», agregó, y también dijo que «estamos tratando de lograr la máxima capacidad de supervivencia del rover». [by making it] simple y eficiente.”

Hizo hincapié en que el rover tendrá la mayor redundancia posible y que el enfoque estará en obtener materiales y componentes de «calidad espacial» probados externamente tanto como sea posible. También son buenos en pruebas extensas. Kapralov dijo: «Primero probaremos y luego descubriremos qué se puede hacer mejor». [and] quemó muchas placas de circuitos”, dijo, incluso probando una variedad de diferentes tipos de cables para conectar el rover y la estación de carga.

Kapralov dijo que esto incluye simulación y pruebas de vacío, y las pruebas de vacío traen buenas noticias de que la carga inalámbrica en realidad sería más efectiva en la atmósfera lunar casi vacía. También han incluido una baliza especial que les dice a otros rovers dónde está el cargador STELLS, ya que los cráteres sombríos (y el polvo siempre presente) pueden dificultar la visión contra el regolito.

«Éramos escépticos nosotros mismos» antes de que comenzaran las pruebas, admitió. «¿Podemos cargar? ¿Podremos recuperarnos?”

El rover de energía móvil.  Crédito de la foto: STELLS.
El rover de energía móvil. Crédito de la foto: STELLS.

Su equipo ni siquiera había comenzado a cargar electricidad. Cuando el emprendedor en serie Kapralov estaba buscando un nuevo desafío y se le señaló la exploración espacial, su objetivo inicial cuando reunió a su equipo fue liderar una misión científica para perforar agujeros lunares y hacer algunos análisis de espectrómetro. Se centraron en descubrir agua en la luna.

Sin embargo, pronto descubrieron que las áreas sombreadas con mayor probabilidad de contener agua también eran las más difíciles de obtener electricidad. Kapralov vio una oportunidad y reorientó a su equipo para ayudar a otras organizaciones a resolver el problema de la energía. A pesar de las garantías de los expertos de que era factible, se necesitaron pruebas exhaustivas para convencerlos de que funcionaría y que «gracias a la baliza, pudimos conectarnos incluso sin una conexión visual».

Una vez que confirmaron que su enfoque era viable, comenzaron a prepararse para construir lo que Kaprolov llamó un «protovuelo», un prototipo digno del espacio, y enviarlo a la Luna para realizar pruebas in situ. Su fecha de lanzamiento proyectada para el modelo «Proto-Flight» es noviembre de 2024. La misión MPR-1 de STELLS se lanzará a través de un SpaceX Falcon 9 equipado con un módulo de aterrizaje lunar Intuitive Machines.

Según la compañía, el objetivo será una «carga de emergencia crítica» que simule una situación en la que «tienes un rover que se está quedando sin carga y no puede llegar a tiempo al área expuesta al sol». Según el comunicado de prensa, «Nuestro rover está diseñado para ubicar y encontrarse con este rover y proporcionar energía para cargar las baterías… una solución simple para evitar la pérdida total de las misiones de exploración».

Kapralov señaló estas situaciones de emergencia como un caso de uso importante para su tecnología. Incluso si las empresas no planearon originalmente usar los servicios de carga de STELLS, las empresas con rovers podrían llamar a STELLS para resolver problemas en situaciones difíciles siempre que tengan capacidad de carga inalámbrica.

Con el avance de la tecnología y los preparativos de lanzamiento establecidos, los mayores desafíos que enfrenta STELLS son familiares: atraer talento y respaldo financiero. Ambos fueron citados por Kapralov como razones clave por las que STELLS está saliendo del camuflaje, diciendo: “Nos gustaría atraer más talento; Nos gustaría ganar más publicidad de otros participantes en la industria… [and] queremos más asociaciones”. Si bien está orgulloso de los miembros del equipo que ya tiene, sabe que necesita más para tener éxito.

En términos de financiación, STELLS está íntegramente financiada por el propio Kapralov. Kapralov tiene un historial de éxito con Doncaster Group, AMKA Holdings y PixFuture al frente de la empresa a través de su fase sigilosa.

Ahora que es público, está abierto a encontrar recursos. Él dijo: “Por supuesto que necesitamos la ayuda de los inversores. [or] del gobierno y estamos abiertos a trabajar juntos», pero no pudo proporcionar detalles sobre los acuerdos existentes o futuros. Pudo decir que también están buscando fuentes de ingresos alternativas para mantenerse al día con la carga de electricidad y están «en conversaciones con varias fuentes de financiación potencial».

Tampoco pudo proporcionar detalles sobre si buscaron financiamiento directamente de CSA, NSERC-IRAP u otras fuentes del gobierno canadiense.

Finalmente, cuando se le preguntó sobre LunaGrid de Astrobotic, que tiene como objetivo ofrecer un servicio similar, Kapralov dijo: «No estamos seguros exactamente de dónde están o qué están haciendo», y que «nunca habrían oído hablar del proyecto». siendo anunciado en el pasado. «Septiembre». Sin embargo, advirtió que esto no significa que él toma una posición sobre la existencia o viabilidad de su tecnología.



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