Los científicos e ingenieros del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial ajustan metódicamente la orientación de los 18 segmentos que componen el espejo principal del Telescopio Espacial James Webb, reorganizándolos en una «matriz de imágenes» hexagonal antes de realizar más ajustes para capturar los reflejos de cada uno para enfocar .

El equipo ahora está trabajando en la segunda fase del proceso de alineación, corrigiendo grandes errores de alineación y actualizando la alineación del espejo secundario de Webb para ajustar el foco de la luz de las estrellas reflejada en cada segmento. Una vez que se completa esta «alineación global», los segmentos se ajustan con precisión para fusionar los reflejos en un solo haz bien enfocado dirigido a los cuatro instrumentos científicos de Webb.

La imagen superior muestra los reflejos iniciales de la «primera luz» de una estrella de los 18 segmentos primarios del espejo del Telescopio Espacial James Webb. La vista inferior muestra cómo se han reposicionado los segmentos antes del «apilamiento de imágenes», cuando la orientación de cada segmento se ajusta para cambiar los reflejos y fusionarlos en un solo haz. Imágenes: NASA (arriba); NASA/STScI/J. DePasquale (abajo)

«Dirigimos los puntos del segmento en esta matriz para que tengan las mismas posiciones relativas que los espejos físicos», dijo Matthew Lallo, científico de sistemas y gerente de la rama de telescopios del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial.

“Durante la alineación global y el apilamiento de imágenes, esta disposición familiar brinda al equipo de frente de onda una forma intuitiva y natural de visualizar los cambios en los puntos del segmento en el contexto de todo el espejo primario. Ahora podemos ver cómo el espejo primario toma lentamente su forma precisa y deseada”.

Dos fotogramas de una animación de la NASA ilustran la alineación inicial de Webb de los segmentos del espejo y la alineación final cuando todos están alineados con precisión para un enfoque nítido. Imagen: Astronomy Now/NASA

Desde el lanzamiento de Webb el día de Navidad hace dos meses, el trabajo para despertar el telescopio de $ 10 mil millones ha progresado casi exactamente como estaba planeado.

Los sistemas de alimentación, guía e informáticos funcionan como se esperaba, y la óptica y los instrumentos del telescopio se enfrían según sea necesario a menos de 50 grados por encima del cero absoluto bajo la sombra de la sombrilla del tamaño de una cancha de tenis de Webb.

Se necesitarán otros tres o cuatro meses para completar la alineación del espejo y realizar extensas pruebas y verificaciones del instrumento científico de Webb. El equipo sigue en camino de publicar las primeras imágenes científicas en el marco de tiempo de junio.



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