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El lanzador de electrones de Rocket Lab corre hacia el cielo nocturno sobre Nueva Zelanda con dos satélites de imágenes BlackSky. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes / Joseph Baxter

El sábado se lanzaron dos microsatélites para BlackSky desde Nueva Zelanda y se pusieron en órbita en un vehículo de lanzamiento Rocket Lab para unirse a una flota de ojos comerciales que brindan imágenes a usuarios militares y civiles.

Los dos satélites de imágenes ópticas despegaron del puerto espacial de Rocket Lab en la Península de Mahia en la Isla Norte de Nueva Zelanda a las 8:41:38 am EDT (12:41:38 GMT) el sábado. El lanzamiento tuvo lugar el domingo a la 1:41 a. m. hora local en Nueva Zelanda.

Con más de 50,000 libras de empuje, el cohete de electrones de 60 pies (18 metros) se lanzó hacia el sureste sobre el Océano Pacífico, atravesando las nubes antes de escalar a través de la estratosfera y desechar su propulsor de primera etapa.

Se encendió un propulsor de etapa superior durante un tiempo de encendido de siete minutos para colocar los satélites BlackSky en órbita de estacionamiento. Más tarde, una etapa de arranque encendió su motor para alcanzar la órbita objetivo de la misión a una altitud de aproximadamente 430 kilómetros (267 millas) sobre la Tierra antes de que se lanzaran los satélites BlackSky.

Las naves espaciales, cada una del tamaño aproximado de un refrigerador pequeño, se apilaron una encima de la otra para el lanzamiento y se unieron a una estructura adaptadora con dos cargas útiles. Primero se despliega el satélite superior, seguido de la desconexión del adaptador y la liberación del satélite en la litera inferior.

Un miembro del equipo de lanzamiento de Rocket Lab en Mission Control en Auckland, Nueva Zelanda, declaró el «éxito de la misión» poco después de que la telemetría confirmara la separación de los dos satélites BlackSky.

«Felicitaciones y bienvenido al espacio una vez más, BlackSky», dijo Peter Beck, fundador y director ejecutivo de Rocket Lab. “Las últimas misiones de BlackSky demuestran los beneficios de un lanzamiento dedicado en Electron: expansión rápida de la constelación, acceso optimizado al espacio y entrega rápida de información global a los clientes de BlackSky. Rocket Lab se enorgullece de hacer su parte”.

Rocket Lab y BlackSky anunciaron un acuerdo de lanzamiento múltiple el año pasado. La misión del sábado marcó la cuarta misión dedicada de Rocket Lab para BlackSky, transportando dos satélites a la vez en una matriz golpeada por el pequeño corredor de lanzamiento de satélites Spaceflight.

Otro lanzamiento dedicado para BlackSky está en el calendario de Rocket Lab a finales de este año, una vez más poniendo dos satélites en órbita.

«El lanzamiento de estos dos nuevos satélites amplía nuestra oferta de capacidad bajo demanda para los clientes», dijo Nick Merski, director de operaciones de BlackSky. «Seguimos construyendo sobre nuestra ventaja de inteligencia estratégica a medida que ampliamos nuestra constelación para garantizar que nuestros clientes comerciales y gubernamentales sean los primeros en conocer los cambios que más les importan».

El lanzamiento se pospuso a pedido de BlackSky por razones desconocidas a principios de este año. Rocket Lab cambió su horario y lanzó una misión diferente el 28 de febrero. El lanzamiento del sábado marcó el segundo vuelo de Rocket Lab este año.

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El personal de tierra integra un satélite BlackSky en el escenario de Rocket Lab en Nueva Zelanda. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Cada satélite BlackSky pesa alrededor de 55 kilogramos. Los satélites serán construidos por LeoStella, una empresa conjunta entre BkackSky y Thales Alenia Space, un importante fabricante europeo de satélites. La planta de fabricación de LeoStella está ubicada en Tukwila, Washington, un suburbio de Seattle.

BlackSky, con oficinas en Seattle y Herndon, Virginia, despliega una flota de pequeños satélites de detección remota para proporcionar imágenes de la Tierra de alta resolución a clientes comerciales y gubernamentales.

Un cliente importante de BlackSky, con oficinas cerca de Seattle y en el área metropolitana de Washington, DC, son las agencias militares y de inteligencia de EE. UU. BlackSky tiene acuerdos para vender imágenes comerciales a la NASA, la Oficina Nacional de Reconocimiento y la Agencia Nacional de Inteligencia Geoespacial.

BlackSky dijo que el lanzamiento del sábado amplió la flota de la compañía a 14 satélites.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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