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La nave espacial Soyuz MS-22 de Rusia se muestra acoplada a la Estación Espacial Internacional en esta foto de archivo del 8 de octubre. Crédito de la foto: NASA

Los gerentes rusos están evaluando si una nave espacial Soyuz dañada atracada en la Estación Espacial Internacional puede regresar de manera segura a su tripulación de tres personas a la Tierra como estaba previsto a fines de marzo, o si será necesario lanzar un reemplazo para ocupar su lugar, dijeron funcionarios el lunes.

«Creo que a fines de diciembre, los especialistas… decidirán cómo resolveremos esta situación», dijo Yuri Borisov, director de la agencia espacial rusa Roscosmos, en una entrevista con el diario Izvestia.

Se creía que el transbordador de tripulación Soyuz MS-22/68S había sido golpeado por una pequeña pieza de escombros espaciales o un micrometeoroide el miércoles pasado, que rompió una línea de refrigerante, lo que resultó en una rociada de partículas de hielo de una hora de duración que se arrojó al espacio. Desde entonces, las cámaras en la estación han localizado un pequeño agujero, lo que indica un impacto.

Con la mayor parte, si no todo, del refrigerante desaparecido, las temperaturas dentro de la nave espacial inactiva se han estabilizado en aproximadamente 86 grados. Los rusos dicen que está dentro de los «límites aceptables», pero no está claro cómo podría cambiar eso una vez que la nave vuelva a encenderse para volver a entrar y aterrizar.

Si los ingenieros concluyen que el vehículo aún está en condiciones de volar, los cosmonautas Sergey Prokopyev y Dmitri Petelin, junto con el astronauta de la NASA Frank Rubio, podrían usarlo para regresar a la Tierra según lo planeado a fines de marzo para completar una estadía de 187 días en el espacio.

Si los investigadores determinan que la falta de refrigerante impide un reingreso seguro, una Soyuz que ya se está preparando para la próxima misión de rotación de la tripulación podría lanzarse antes de tiempo sin nadie a bordo. Como todas las naves tripuladas rusas, esta Soyuz está diseñada para atracar de forma autónoma con la estación espacial.

Bajo este escenario, el vehículo MS-22/68S Soyuz dañado podría desecharse prematuramente y Prokopyev, Petelin y Rubio podrían regresar a casa en el barco de reemplazo. Todavía no se sabe si volverían a casa antes, a tiempo o después de una estadía más larga.

Mientras tanto, «no hay prisa», dijo Borisov a Izvestia.

«Cuando la situación esté bajo control y tengamos plena confianza en la capacidad de operación de la nave espacial, se desplegará para el descenso estándar de la tripulación programado para marzo», dijo. «Por supuesto, si la situación se desarrolla bajo un escenario diferente, tenemos opciones de respaldo».

Se refería a la nave espacial Soyuz MS-23/69S, que ya se encuentra en el cosmódromo de Baikonur en Kazajstán y se somete a pruebas normales previas al vuelo para su lanzamiento el 16 de mayo. Reemplazarán a Prokopyev, Petelin y Rubio en una secuencia normal de rotación de la tripulación.

Si la nave espacial MS-22 dañada no se puede utilizar como estaba previsto el 28 de marzo para llevar a Prokopyev y su tripulación a casa, la nave espacial MS-23 podría ser lanzada sin tripulación para ocupar su lugar.

En ese caso, Kononenko, Chub y O’Hara tendrían que esperar un vuelo corriente abajo, pero aún no se sabe cómo se desarrollaría el siempre complejo cronograma de rotación de la tripulación en ese escenario.

La fuga de refrigerante se desarrolló el miércoles pasado cuando Prokopyev y Petelin se preparaban para flotar fuera de la estación para una caminata espacial ya programada. Los controladores de tráfico aéreo rusos notaron una caída repentina de la presión en una línea de refrigerante Soyuz. Las cámaras a bordo del laboratorio detectaron un chorro grueso de partículas de hielo que se vierten en el espacio, lo que sugiere algún tipo de fuga masiva.

La fuga duró varias horas y drenó la mayor parte, si no todo, el refrigerante en un circuito del radiador.

Los controladores de tráfico aéreo examinaron la telemetría y realizaron pruebas del sistema de propulsión del vehículo el sábado y no encontraron otros problemas. El único problema parece ser la pérdida de refrigerante.

El domingo por la noche, los controladores de tráfico aéreo en el Centro Espacial Johnson en Houston usaron el brazo robótico construido en Canadá de la estación para tomar una foto de primer plano. La cámara del brazo detectó lo que las fuentes dijeron que parecía ser un pequeño pinchazo. Borisov fue citado por Izvestia diciendo que el agujero era «pequeño».



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