Hay muchos desafíos de este tipo. Dado que los satélites existentes nunca deben recibir servicio, carecen de los marcadores, llamados fiduciales, que facilitarían que un robot se oriente visualmente hacia el satélite en movimiento. No hay accesorios para que el robot se aferre. Y las partes de un satélite que sobresalen, como antenas y paneles solares, tienden a ser demasiado frágiles para agarrarlas.

Otro problema es el lapso de tiempo entre el robot y la tierra. Para un robot que opera en una órbita geosíncrona a aproximadamente 35 000 kilómetros de altitud, la distancia y el procesamiento de la señal dan como resultado un retraso en la comunicación de varios segundos entre el robot y sus controladores en la Tierra. Por lo tanto, el robot tiene que gestionar las tareas más importantes por su cuenta.

En el lado positivo, el trabajo puede basarse en los brazos robóticos existentes en el espacio, incluidos dos actualmente en uso en la Estación Espacial Internacional.

Para una misión de demostración, Henshaw y sus colegas ingenieros planean seleccionar uno de los miles de satélites viejos e inactivos «estacionados» en órbitas remotas. Un robot haría coincidir las órbitas con el satélite y, utilizando cámaras y un buscador de rango láser, maniobraría dentro de unos dos metros. Cuando estaba lo suficientemente cerca, el robot usaría uno de sus dos brazos para agarrar un anillo de aluminio que previamente había anclado el satélite al vehículo de lanzamiento.

El otro brazo robótico podría pinchar las células solares o las antenas que no se hayan desplegado correctamente, un problema que ocurre cada dos o tres años, dice Henshaw. Y sería capaz de conectar nuevos instrumentos al exterior de los satélites, como transmisores, cámaras o antenas más potentes.



Los planes requieren un robot espacial llamado SPIDER (en la foto) para demostrar la viabilidad del montaje en órbita. Su primera tarea será ensamblar una antena de siete piezas y tres metros de largo a partir de las partes que atraviesa desde la Tierra.


MAXAR

En algún momento después de 2025, la NASA planea lanzar un robot aún más ambicioso. El robot de mantenimiento, ensamblaje y fabricación en órbita 1 (OSAM-1) administraría inicialmente una operación compleja de reabastecimiento de combustible de un satélite existente. Entonces probaría que puede construir estructuras completamente nuevas en el espacio.

Landsat 7 es el primero en la lista de tareas pendientes de OSAM-1. Lanzado en 1999 por el Servicio Geológico de EE. UU. a la órbita terrestre baja a unos 700 kilómetros de altitud, el satélite ha sido reemplazado por satélites más avanzados. Pero ofrece a los científicos la oportunidad de probar el reabastecimiento de combustible robótico.

«Hace más de veinte años, los técnicos estaban reabasteciendo el satélite en preparación para su lanzamiento, y nunca pensaron que alguien volvería a tocar esa interfaz», dijo Brent Robertson, gerente del proyecto OSAM-1 de la NASA.

OSAM-1 usará su brazo robótico para cortar una capa de aislamiento, cortar dos cables y aflojar un tornillo antes de conectar una manguera y bombear 115 kilogramos de combustible de hidracina, dice Robertson. (Ver vídeo aquí.)

Aunque la reparación y el mantenimiento de los satélites existentes es el objetivo más inmediato, el ensamblaje y la fabricación en órbita pueden ser más importantes a largo plazo.

OSAM-1, por ejemplo, tiene una misión adicional que llevará un robot separado llamado Space Infrastructure Dexterous Robot (SPIDER) diseñado para demostrar que puede ensamblar cosas en el espacio. La primera tarea de SPIDER será ensamblar una antena de siete partes y tres metros de largo que se pondrá en órbita.

Usando un proceso similar a la impresión 3D, OSAM-1 también tiene como objetivo demostrar que puede construir componentes estructurales desde cero mediante la creación de vigas compuestas fuertes pero livianas a partir de bobinas de fibra de carbono y otros textiles. Haces como estos podrían conectarse para formar componentes estructurales de un satélite u otra estructura en órbita.

Si las misiones planeadas ahora tienen éxito, la robótica podría marcar el comienzo de una nueva era de construcción espacial que hoy en día es inasequible: depósitos de combustible, minería espacial, estaciones espaciales más espaciosas para el turismo espacial e incluso naves espaciales construidas en órbita a Marte.

“Queremos demostrar que podemos construir estas cosas. Nadie ha hecho eso antes”, dice Robertson. “Si tiene la capacidad de armar cosas en el espacio, puede traer sus propias cosas o hacer que le envíen cosas. Y puedes construir cosas mucho más grandes”.

Este artículo apareció originalmente en
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