La mayoría de los relojes de envejecimiento estiman la edad biológica de una persona en función de patrones de marcadores epigenéticos, específicamente, marcadores químicos llamados grupos metilo que recubren el ADN y afectan la forma en que se expresan los genes. El patrón de esta metilación en miles de sitios en el ADN parece cambiar con la edad, aunque no está claro por qué.

Algunos relojes prometen predecir la vida útil estimando cómo ha envejecido el cuerpo de una persona, mientras que otros funcionan más como un velocímetro, rastreando el ritmo del envejecimiento. Los relojes fueron diseñados para órganos específicos del cuerpo y para varias especies de animales.

Los defensores de los relojes de envejecimiento ya están tratando de demostrar que las intervenciones antienvejecimiento pueden hacer que las personas sean biológicamente más jóvenes. Pero todavía no sabemos lo suficiente sobre los relojes o lo que nos dicen para hacer tales afirmaciones.

tiempo de seguimiento

El primer reloj de envejecimiento epigenético se desarrolló en 2011 cuando Steve Horvath de la Universidad de California en Los Ángeles se ofreció como voluntario para participar en un estudio con su hermano gemelo idéntico Markus. El estudio buscó marcadores epigenéticos en muestras de saliva que pudieran explicar la orientación sexual. (Steve es heterosexual y Markus es gay).

Como bioestadístico, Horvath se ofreció a analizar los resultados y no encontró ningún vínculo con la orientación sexual. Pero también buscó vínculos entre la edad de los voluntarios y los marcadores epigenéticos. «Me caí de la silla porque la señal del envejecimiento era enorme», dice.

Descubrió que los patrones de metilación podían predecir la edad de una persona en años, aunque las estimaciones diferían de la edad cronológica de cada persona en un promedio de unos cinco años.

Desde entonces, Horvath ha estado trabajando en relojes antiguos. En 2013, desarrolló el reloj Horvath del mismo nombre, que sigue siendo uno de los relojes de envejecimiento más conocidos y al que llama el reloj «Pan-Tissue» porque puede determinar la edad de casi todos los órganos del cuerpo. Horvath construyó el reloj utilizando datos de metilación de 8000 muestras que representan 51 tejidos corporales y tipos de células. Utilizando estos datos, entrenó un algoritmo para predecir la edad cronológica de una persona a partir de una muestra de células.

Otros grupos han desarrollado relojes similares, y hoy en día hay cientos de ellos. Pero Horvath estima que menos de 10 son ampliamente utilizados en estudios humanos, principalmente para evaluar cómo la dieta, el estilo de vida o los suplementos pueden afectar el envejecimiento.

medir la edad

¿Qué pueden decirnos todos estos relojes? Depende, la mayoría de los relojes están diseñados para predecir la edad cronológica. Pero Morgan Levine, de la Escuela de Medicina de Yale en New Haven, Connecticut, dice: «Para mí, ese no es el objetivo. Podemos preguntarle a alguien qué edad tiene”.

En 2018, Levine, Horvath y sus colegas desarrollaron un reloj basado en nueve biomarcadores, incluidos los niveles de glucosa en sangre y los glóbulos blancos, y la edad de una persona en años.

Utilizaron datos recopilados de miles de personas en los EE. UU. como parte de otro estudio que siguió a los participantes durante años. El reloj resultante, llamado DNAm PhenoAge, es más capaz de estimar la edad biológica que los relojes basados ​​únicamente en la edad cronológica, dice Levine.

Un aumento de un año en la edad «fenotípica» de Levine se asocia con un aumento del 9% en las muertes por cualquier causa, así como con un mayor riesgo de morir de cáncer, diabetes o enfermedades cardíacas, según Watch. Si tu edad biológica es más alta que tu edad cronológica, es justo asumir que estás envejeciendo más rápido que el promedio, dice Levine.

Pero tal vez ese no sea el caso, dice Daniel Belsky, de la Escuela de Salud Pública Mailman de la Universidad de Columbia, en la ciudad de Nueva York. Él dice que hay muchas razones por las que la edad biológica podría exceder los años de vida de una persona.

Belsky y sus colegas han desarrollado una herramienta para medir con mayor precisión la tasa de envejecimiento biológico basada en el trabajo que rastreó los resultados de salud de 954 voluntarios en cuatro grupos de edad que van desde mediados de los 20 hasta mediados de los 40. Los investigadores observaron biomarcadores que se cree que indican qué tan bien funcionan diferentes órganos, así como otros relacionados con la salud en general. Luego desarrollaron un «velocímetro» epigenético para predecir cómo cambiarían esos valores con el tiempo.

Otro reloj popular también desarrollado por Horvath y sus colegas se llama GrimAge, en referencia al Grim Reaper. Horvath afirma que es mejor para predecir la mortalidad y lo ha aplicado a sus propias muestras de sangre.

Sus resultados fueron consistentes con su edad cronológica hace dos años, dice, pero cuando hizo otra prueba hace unos seis meses, su GrimAge era cuatro años mayor que su edad en años. Eso no significa que Horvath haya reducido su esperanza de vida en cuatro años, «no se puede relacionar directamente con la esperanza de vida», dice, pero cree que significa que está envejeciendo más rápido de lo que debería, aunque todavía no sabe por qué. .

relojes ruidosos

Otros han usado cambios en sus resultados para inferir que su tasa de envejecimiento se ha ralentizado, generalmente después de comenzar a tomar un suplemento. Pero en muchos casos, el cambio puede explicarse por el hecho de que muchos relojes de envejecimiento epigenético son «ruidosos», propensos a errores aleatorios que sesgan sus resultados.

El problema es que cada área del cuerpo donde los grupos metilo se unen al ADN sufre cambios muy sutiles con el tiempo. Estos cambios sutiles pueden verse amplificados por errores en las estimaciones de metilación. Termina siendo un gran problema, dice Levine, y los resultados pueden diferir por décadas.

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