Los pterosaurios no solo tenían plumas, sino que eran extravagantemente coloridos, dicen los científicos.

Esto podría significar que las plumas, y las exhibiciones animadas del plumaje en busca de pareja, pueden haber evolucionado tan pronto como el ancestro común de los dinosaurios y los pterosaurios en el Triásico temprano, hace unos 250 millones de años.

El análisis del cráneo parcial de un fósil de pterosaurio de 113 millones de años reveló que el reptil volador tenía dos tipos de plumas, informaron el 20 de abril la paleontóloga Aude Cincotta del University College Cork en Irlanda y sus colegas. Naturaleza. En la cabeza la criatura a ser pensada tupandactiloEmperadortenía filamentos simples en forma de bigotes y estructuras de ramificación más complicadas, similares a las de las plumas de las aves modernas.

Dado que el tejido blando del fósil también estaba bien conservado, el equipo identificó una variedad de formas diferentes de melanosomas que contienen pigmentos tanto en las plumas como en la piel. Estas formas iban desde «formas de cigarro muy oblongas hasta discos aplanados en forma de placa», dice Maria McNamara, paleobióloga también en el University College Cork.

Diferentes formas de melanosoma se han asociado con diferentes colores. Los melanosomas esféricos, cortos y robustos se asocian típicamente con colores de amarillo a marrón rojizo, mientras que las formas más largas se asocian con colores más oscuros, dice McNamara.

La gama de geometrías de melanosomas que se encuentran en él. tupandactilo El espécimen sugiere que la criatura podría haber sido bastante colorida, dice el equipo. Y este derroche de color, a su vez, sugiere que las plumas no solo estaban allí para mantener calientes a las criaturas, sino que pueden haber sido utilizadas como señales visuales, como un indicador para atraer a una pareja.

Seis micrografías electrónicas de barrido de tejido blando en un cráneo de pterosaurio fosilizado
Las micrografías electrónicas de barrido del tejido blando de un cráneo de pterosaurio fosilizado muestran que diferentes tipos de plumas contenían diferentes formas de melanosomas pigmentados. Se cree que las formas melanosomales están asociadas con el color. En la fila superior, los filamentos simples con forma de bigotes contenían melanosomas alargados, lo que indica colores más oscuros. En la fila inferior, las plumas ramificadas más complejas contenían melanosomas ovoides, lo que indica tonos más claros de amarillo o rojo. Todas las barras de escala representan 2 micras.A. Cincotta y otros/Naturaleza 2022

Los científicos han debatido si los pterosaurios, los primeros verdaderos aviadores vertebrados de la Tierra, tenían plumas reales o si sus cuerpos estaban cubiertos de algo más primitivo y parecido a un cabello llamado «picnofibras» (Número de serie: 22/07/21). Si los reptiles voladores tenían plumas, no las necesitaban para volar; Los pterosaurios tenían membranas fibrosas estiradas entre sus alas largas y afiladas, muy parecidas a los murciélagos modernos (Número de serie: 22/10/20).

En 2018, un equipo de investigadores, incluido McNamara, informó que parte de la pelusa que cubría dos especímenes de pterosaurio fosilizados no eran solo picnofibras simples, sino que tenían patrones de ramificación distintos, complejos, similares a los que se ven en las plumas modernas (Número de serie: 21/12/18). Sin embargo, algunos investigadores han discutido esto, diciendo que la ramificación observada en los fósiles fue un artefacto de conservación, la apariencia de ramificación creada por fibras superpuestas.

El nuevo espécimen de pterodáctilo «puso todo patas arriba», dice McNamara. En este fósil, “Está muy claro. Vemos plumas separadas, aisladas, no se puede decir que haya una superposición de estructuras”. Las plumas fosilizadas muestran ramas sucesivas de longitud constante que se extienden a lo largo de todo el eje de la pluma.

Y aunque los fósiles de pterosaurios anteriores descritos en 2018 tenían algunos melanosomas conservados, estos eran «formas medianas, ovoides pequeños y cortos», dice McNamara. En tupandactilo, «por primera vez vemos melanosomas de diferente geometría» en las plumas. Todo se suma a un plumaje de colores brillantes.

«Para mí, estos fósiles cierran el caso. Los pterosaurios realmente tenían plumas», dice Stephen Brusatte, paleontólogo de vertebrados de la Universidad de Edimburgo que no participó en el estudio. «Muchos dinosaurios famosos no eran solo grandes bolas esponjosas», dice, pero también lo eran muchos pterosaurios.

Muchos dinosaurios, particularmente los dinosaurios terópodos, también tenían plumas de colores brillantes (Número de serie: 24/07/14). Lo que muestra este estudio es que las plumas no son solo cosa de pájaros o dinosaurios, sino que las plumas evolucionaron aún más en el tiempo, agrega Brusatte. Y dado que los pterosaurios tenían membranas en las alas para volar, sus plumas deben haber servido para otros propósitos, como el aislamiento y la comunicación.

Es posible que los dinosaurios y los pterosaurios hayan desarrollado este colorido plumaje de forma independiente, dice McNamara. Pero la complejidad estructural compartida de los pigmentos en ambos grupos de reptiles hace que sea «mucho más probable que provengan de un ancestro común del Triásico Temprano».

«Esta es una gran implicación nueva», dice Michael Benton, paleontólogo de la Universidad de Bristol en Inglaterra.

Benton, coautor del artículo de 2018, escribió un comentario separado sobre el nuevo estudio en la misma edición de Naturaleza. Si las plumas aparecieran en un ancestro común, eso haría retroceder el origen de las plumas unos 100 millones de años a unos 250 millones de años, dice Benton.

Y eso podría tener otras implicaciones interesantes, escribe Benton. El Triásico temprano fue un momento difícil para la vida en la Tierra; Fueron las secuelas de la extinción masiva del Pérmico tardío las que mataron a más del 90 por ciento de las especies del planeta (Número de serie: 06/12/18). Si las plumas evolucionaron durante este período, el plumón aislante y los animales de sangre caliente pueden haber sido parte de una carrera armamentista temprana entre los ancestros de reptiles-mamíferos llamados sinápsidos y el ancestro pterosaurio-dinosaurio.

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