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Los dos primeros satélites O3b mPOWER de SES apilados uno encima del otro, listos para ser encapsulados en el carenado del vehículo de lanzamiento de SpaceX en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, Florida. Crédito de la foto: SpaceX

Las dos primeras naves espaciales en una actualización de 11 satélites de la constelación de Internet O3b de la órbita terrestre media de SES están listas para volar un cohete SpaceX Falcon 9 al espacio desde Cabo Cañaveral el viernes, menos de dos semanas después de ser enviado desde una fábrica de Boeing en Florida a la El puerto espacial de California ya está completamente alimentado e integrado para el comienzo.

Las dos naves espaciales O3b mPOWER llegaron a Cabo Cañaveral el 3 de diciembre después de un vuelo a campo traviesa desde las instalaciones de fabricación de satélites comerciales de Boeing en El Segundo, California. Los ingenieros de Boeing en California conectaron los dos satélites en su configuración de lanzamiento en la fábrica, completando una tarea que normalmente se completa en el sitio de lanzamiento en las últimas semanas antes del lanzamiento.

Los satélites volaron desde California hasta el puerto espacial de Florida en un avión de carga ucraniano Antonov An-124. Boeing también cargó gas xenón en los sistemas de propulsión de los satélites antes de que salieran de la fábrica cerca del Aeropuerto Internacional de Los Ángeles, dijo un empleado de la compañía a Spaceflight Now. El xenón alimentará los propulsores de plasma de bajo empuje pero altamente eficientes en cada satélite.

El diseño de los satélites permitió a Boeing reducir el tiempo necesario para preparar la nave espacial O3b mPOWER para el lanzamiento. En lugar de acoplar los satélites y alimentarlos en Cabo Cañaveral, Boeing solo tuvo que realizar pruebas funcionales finales en los satélites antes de encapsularlos en la nariz del cohete Falcon 9.

Las dos naves espaciales O3b juntas pesan alrededor de 9,000 libras (4,100 kilogramos) en configuración de lanzamiento, dijo un funcionario de Boeing a Spaceflight Now.

Los satélites O3b mPOWER transmitirán servicios de Internet de alta velocidad en todo el mundo y proporcionarán conectividad «similar a la fibra óptica» a los usuarios entre los 50 grados de latitud norte y sur, según SES, el operador con sede en Luxemburgo propietario de la flota O3b.

SES ya tiene 20 satélites O3b en órbita terrestre media. Volaron al espacio en cohetes rusos Soyuz bajo un contrato de servicios de lanzamiento con Arianepace.

Los nuevos satélites O3b mPOWER operarán en una órbita ecuatorial similar a la de los satélites O3b originales, aproximadamente a 5000 millas (8000 kilómetros) sobre la Tierra.

«El sistema O3b mPOWER de SES es un verdadero cambio de juego y cambiará la forma en que la gente piensa acerca de la conectividad», dijo Ruy Pinto, director de tecnología de SES. “O3b mPOWER ofrece rendimiento por encima de todo y brindará servicios de conectividad a organizaciones gubernamentales y empresas con sede en las regiones más remotas. En tiempos de desastres naturales, cuando las redes se interrumpen, los servicios de baja latencia de O3b mPOWER pueden restaurar rápidamente las redes de comunicación críticas”.

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Representación artística de la constelación O3b mPOWER en la órbita terrestre media. Crédito de la foto: SES

Los satélites O3b originales, construidos por Thales Alenia Space hace casi una década, tenían 10 haces de usuario por nave espacial. Los nuevos satélites O3b mPOWER, construidos sobre la plataforma de la nave espacial 702 de Boeing, tienen cada uno más de 4000 haces que se pueden ajustar para enfocar el ancho de banda en áreas de alta demanda.

SES se ha centrado en desarrollar satélites de banda ancha para una constelación MEO (Órbita Terrestre Media) que acercará las estaciones repetidoras a la Tierra que a la órbita geoestacionaria, a unas 22.000 millas sobre el planeta. Esto reduce la latencia o el retraso en las señales de Internet en comparación con los satélites geoestacionarios. Solo tres satélites geoestacionarios podrían brindar cobertura global, pero se necesitan más satélites en MEO para llegar al mundo.

Pero ese número es aún mucho menor que los cientos o miles de satélites de Internet que empresas como SpaceX y OneWeb están poniendo en órbita terrestre baja. Los satélites que vuelan a menos de 1,000 millas sobre la Tierra reducen la latencia incluso más que los satélites MEO, pero se necesitan muchas más naves espaciales para la cobertura global.

Boeing recibe el pedido para construir 11 satélites O3b mPOWER. Las cargas útiles adicionales de O3b mPOWER están programadas para su lanzamiento en 2023 en cohetes Falcon 9.

O3b significa «Otros 3 mil millones» en reconocimiento a los miles de millones de personas sin acceso a un servicio de Internet confiable.

“SES se acercó a nosotros con la visión de crear igualdad global al llevar conectividad de alta velocidad a personas donde no sería económica o físicamente factible construir infraestructura de fibra óptica”, dijo Jim Chilton, vicepresidente senior de Espacio y Lanzamiento de Boeing. «Nos hemos unido para crear una constelación de supercomputadoras en el espacio para lograr ese objetivo y estamos ansiosos por ver qué logra SES como el primero en adoptar la plataforma 702X».

Los dos primeros satélites O3b mPOWER se apilarán uno encima del otro para despegar desde la plataforma 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, Florida, a las 4:21 p. m. EST (21:21 GMT) el viernes. Un cohete Falcon 9 colocará los dos satélites en una órbita de transferencia MEO elíptica, luego los satélites utilizarán su sistema de propulsión eléctrica para maniobrar hacia la órbita circular final.

Los satélites O3b-mPOWER deberían alcanzar su posición circular de 5.000 millas alrededor de abril, según SES.

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